Le premier Afro-Américain à détenir un brevet

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La prochaine fois que vous irez chercher vos vêtements au pressing, envoyez un message de remerciements à la mémoire de Thomas Jennings qui a inventé un processus appelé «nettoyage à sec», le précurseur du nettoyage à sec moderne. Il a breveté ce procédé en 1821, faisant de lui le premier Noir en Amérique à avoir reçu un brevet.

Le premier Noir Américain à détenir un brevet pour son invention

Jennings a pu le faire car il est né libre à New York. Mais pour la grande majorité des Noirs en Amérique avant la guerre civile, les brevets étaient impossibles à obtenir, car les inventions d’un esclave appartenaient légalement à son maître.

Selon le livre The Inventive Spirit of African-Americans  de Patricia Carter Sluby, Jennings a commencé comme apprenti chez un célèbre tailleur de New York. Plus tard, il ouvrit ce qui allait devenir un grand magasin de vêtements au Lower Manhattan. En 1821, à l’âge de 29 ans, il obtint un brevet pour sa méthode de «nettoyage à sec» pour enlever la saleté et la graisse des vêtements. Dans un article paru dans le New York Gazette du 13 mars de cette année-là, Jennings a réussi à faire breveter une méthode de «vêtements de lavage à sec et de tissus de laine en général», de sorte qu’ils conservent leur forme d’origine et aient l’aspect d’un vêtement neuf. ”

Mais nous ne saurons jamais exactement en quoi consiste la méthode de lavage. Le brevet fait partie des «brevets X», un groupe de quelque 10 000 brevets délivrés par le US Patent and Trademark Office entre sa création en 1790 et 1836, lorsqu’un incendie a éclaté à l’hôtel Blodget de Washington, où les brevets étaient entreposés temporairement pendant la construction d’une nouvelle installation. Il y avait une caserne de pompiers à côté de l’installation, mais c’était l’hiver et les tuyaux en cuir des pompiers s’étaient fissurés à cause du froid.

Avant l’incendie, les brevets n’étaient pas numérotés, mais catalogués par nom et date de publication. Après l’incendie, l’Office des brevets (comme on l’appelait alors) a commencé à numéroter les brevets. Toutes les copies des brevets brûlés obtenues auprès des inventeurs se voient également attribuer un numéro se terminant par un «X» afin de les marquer comme faisant partie du lot détruit. En 2004, environ 2 800 brevets X avaient été récupérés. Jennings n’en faisait pas partie.

Un supposé portrait de Thomas Jennings

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Sluby écrit que Jennings était si fier de sa lettre de brevet, qui a été signée par le secrétaire d’État, puis par le président, John Quincy Adams, qu’il l’a suspendue au-dessus de son lit dans un cadre doré. Une grande partie de ses gains apparemment substantiels issue de son invention a été consacrée à la lutte pour l’abolition de l’esclavage. Il fondera par la suite ou soutiendra un certain nombre d’organisations caritatives et de sociétés d’aide juridique, ainsi que le Freedom’s Journal, le premier journal appartenant à des Noirs en Amérique, et l’influente Église baptiste abyssinienne d’Harlem.

Sa fille Elizabeth attira l’attention

Tous les enfants de Jennings ont été éduqués et ont connu un grand succès dans leur carrière et se sont distingués dans le mouvement pour l’abolition de l’esclavage. Sa fille Elizabeth, une institutrice, attira l’attention du public en 1854 lorsqu’elle monta à bord d’un tramway à chevaux réservé aux Blancs à New York et refusa de descendre en s’accrochant au cadre de la fenêtre lorsque le chef de train tenta de la jeter à la porte.

Une lettre qu’elle a écrite à propos de cet incident a été publiée dans plusieurs journaux abolitionnistes et son père a engagé un avocat pour lutter contre l’entreprise de tramways. L’affaire a été couronnée de succès. le juge a décidé qu’il était illégal d’expulser les Noirs des transports en commun tant qu’ils étaient «sobres, bien élevés et exempts de maladie». L’avocat était le jeune Chester A. Arthur, qui allait devenir président en 1881.

Bien que des Américains noirs libres comme Jennings soient libres de faire breveter leurs inventions, obtenir un brevet était en pratique difficile et coûteux. Certains inventeurs noirs ont caché leur race pour éviter la discrimination, même si le langage du droit des brevets était officiellement sans couleur. D’autres « ont utilisé leurs partenaires blancs comme mandataires », écrit Brian L. Frye, professeur au College of Law de l’Université du Kentucky, dans son article « Invention of a Slave« . Il est donc difficile de savoir combien d’Africains américains ont été réussi à faire breveter des inventions à cette époque, où l’esclavage était la norme aux États-Unis.

Si une personne de race blanche avait enfreint le brevet d’un inventeur noir, il aurait été difficile de résister, explique Petra Moser, professeure d’économie à la Stern School of Business de l’Université de New York. « Si le système juridique avait un parti pris contre les inventeurs noirs, ils n’auraient pas été en mesure de défendre leurs brevets », dit-elle. Le contrefaiseur blanc aurait été cru. « En outre, vous avez besoin de capitaux pour défendre votre brevet et les inventeurs noirs avaient généralement moins d’argent. »

Les inventeurs Noirs n’étaient pas habilités à détenir un brevet

Il est probable que certains propriétaires d’esclaves ont secrètement fait breveté les inventions de leurs esclaves, écrit Frye. Au moins deux propriétaires d’esclaves ont demandé des brevets pour les inventions de leurs esclaves, mais ont été refusés au motif que personne ne pouvait prêter serment; l’inventeur asservi n’était pas habilité à détenir un brevet et le propriétaire n’était pas l’inventeur.

En dépit de ces obstacles, les Afro-Américains, qu’ils soient esclaves ou libres, ont inventé un très grand nombre de technologies, des hélices de bateau à vapeur aux lits en passant par les racleurs de coton. Certains ont fait de l’argent sans brevets. D’autres ont eu leurs revenus exploités par des blancs.

À ce jour, il existe ce qu’on appelle «un fossé de brevets» entre les Blancs et les minorités. Deux fois moins de diplômés universitaires afro-américains et hispaniques sont titulaires d’un brevet que les Blancs ayant le même niveau d’instruction. Cela s’explique sans doute par un certain nombre de raisons, allant de l’éducation inégalitaire à l’inégalité des revenus, en passant par le fait d’avoir moins d’argent, mais il est clair que cet écart est une perte pour toute la société.

Le fait d’ignorer un ensemble d’inventeurs non blancs fait perdre énormément d’argent

«L’invention requiert un ensemble rare de talents, appelons-les: créativité, intelligence et résilience», déclare Moser. Lorsque vous ignorez tout un ensemble d’inventeurs non-blancs et non-masculins, vous perdez énormément d’argent, c’est le moins qu’on puisse dire.

Source et crédit photo Thomas Jennings : Smithsonian
Crédit photo : Pexel

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