Des employés de Google découvrent des travaux sur Dragonfly

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Les employés de Google ont mené leurs propres enquêtes sur le projet de l’entreprise de lancer un moteur de recherche censuré pour la Chine et se disent préoccupés par le fait que le développement du projet reste en cours, révèle The Intercept.

Des employés de Google se disent préoccupés par Dragonfly

Vers la fin de l’année dernière, les chefs d’entreprise ont dissuadé les ingénieurs de travailler sur le projet controversé, appelé Dragonfly, et ont déclaré qu’il n’y avait actuellement aucun projet de lancer. Cependant, un groupe d’employés de l’entreprise était insatisfait du manque d’informations de la part des dirigeants sur cette question – et ils ont pris les choses en mains.

Le groupe a identifié des travaux en cours sur un lot de codes associé au moteur de recherche chinois, selon trois sources de Google. Cette évolution a attisé la colère dans les bureaux de Google, où bon nombre des 88 000 employés de l’entreprise avaient déjà protesté contre ce projet de lancement du moteur de recherche, conçu pour censurer de larges catégories d’informations liées aux droits de l’homme, à la démocratie, à la religion et aux manifestations pacifiques.

En décembre, The Intercept a annoncé qu’un conflit interne et des pressions politiques sur Google avaient arrêté le développement de Dragonfly. Les responsables de Google avaient initialement prévu de le lancer entre janvier et avril de cette année. Mais ils ont changé de cap après le tollé de protestations suscité par le plan et ont indiqué aux employés qui travaillaient sur le projet qu’il était mis en veilleuse.

Dans un message intitulé «confidentiel – ne pas transmettre»

Caesar Sengupta, dirigeant de Google, a déclaré aux ingénieurs et autres personnes travaillant sur le moteur de recherche censuré à la mi-décembre qu’il se verrait attribuer de nouveaux projets financés par différents «centres de coûts» du budget de l’entreprise. Dans un message intitulé «confidentiel – ne pas transmettre», qui vient d’être obtenu par The Intercept, Sengupta a déclaré aux travailleurs de Dragonfly:

« Au cours des derniers trimestres, nous nous sommes penchés sur différents aspects de la recherche en Chine. Bien que nous ayons progressé dans notre compréhension du marché et des besoins des utilisateurs, de nombreuses inconnues demeurent et nous ne prévoyons pas de le lancer.

En juillet, nous avons dit de toutes nos forces que nous ne pensions pas pouvoir faire beaucoup de progrès pour le moment. Depuis lors, de nombreuses personnes ont effectivement abandonné le projet, tandis que d’autres ont travaillé sur des zones adjacentes, telles que l’amélioration de nos capacités en langue chinoise, qui bénéficient également aux utilisateurs du monde entier. Merci pour tout votre dur travail ici.

Alors que nous finalisons la planification des activités pour 2019, notre priorité est que vous soyez productif et que vous ayez des objectifs clairs. Nous avons donc commencé à aligner les centres de coûts afin de mieux refléter le travail réel des personnes. Merci encore – et vos prospects vous suivront sur les prochaines étapes.

Des sources connaissant bien Dragonfly ont déclaré que les employés travaillant sur ce projet n’avaient pas été priés de cesser immédiatement leurs efforts. On leur a plutôt demandé de terminer les travaux qu’ils accomplissaient, puis de se voir attribuer un nouveau travail sur d’autres équipes. Certains de ceux qui travaillaient sur Dragonfly ont été transférés dans différents domaines et se sont concentrés sur des projets liés aux services de recherche de Google en Inde, en Indonésie, en Russie, au Moyen-Orient et au Brésil.

Toutefois, les dirigeants de Google, dont le PDG Sundar Pichai, ont refusé à la fois publiquement et en privé d’exclure complètement le lancement du moteur de recherche censuré à l’avenir. Ceci a conduit un groupe d’employés concernés – qui n’étaient pas eux-mêmes directement impliqués dans Dragonfly – à surveiller de près les systèmes internes de l’entreprise pour obtenir des informations sur le projet et à diffuser leurs résultats sur une liste de messagerie interne.

Les employés gardaient un œil sur les référentiels de code stockés sur les ordinateurs de Google, qu’ils diraient liés à Dragonfly. Le code a été créé pour deux applications de recherche de smartphone – nommées Maotai et Longfei – que Google envisageait de déployer en Chine pour les utilisateurs d’appareils mobiles Android et iOS.

Les employés ont identifié environ 500 modifications du code

Les employés ont identifié environ 500 modifications du code en décembre et plus de 400 modifications apportées entre janvier et février de cette année, ce qui indique, selon eux, le développement continu de certains aspects de Dragonfly. (Depuis août 2017, le nombre de changements de code a varié entre 150 et 500 environ chaque mois, a déclaré une source.) Les employés disent qu’il reste encore une centaine d’employés affectés au « centre de coûts » associé à Dragonfly, ce qui signifie maintenir un budget pour les travaux en cours potentiels.

Des sources de Google connaissant bien Dragonfly ont déclaré que les modifications du code pourraient éventuellement être attribuées aux employés qui ont continué cette année à conclure certains aspects du travail effectué pour développer la plate-forme de recherche chinoise.

« Je crois toujours que le projet est mort, mais nous attendons toujours une déclaration de Google selon laquelle la censure est inacceptable et qu’ils ne collaboreront pas avec les gouvernements dans la répression de leur peuple », a déclaré une source proche de Dragonfly.

En raison du manque de clarté de la direction, Google a perdu des ingénieurs et des développeurs qualifiés. Ces derniers mois, plusieurs employés de Google ont démissionné, en partie en raison de la gestion du projet par Dragonfly et les dirigeants. The Intercept a appris que six membres du personnel de l’entreprise, dont deux à des postes de direction, ont quitté leur poste depuis décembre et trois autres qui prévoient de les suivre.

Des décisions «éthiquement douteuses»

Colin McMillen, ingénieur logiciel chez Google pendant neuf ans, a quitté l’entreprise début février. Il a déclaré à The Intercept s’inquiéter de Dragonfly et d’autres décisions «éthiquement douteuses», telles que les indemnités de départ de plusieurs millions de dollars imposées par Google aux cadres accusés de harcèlement sexuel.

Avant de quitter l’entreprise, M. McMillen a déclaré que ses recherches et ses collègues avaient «de fortes indications que quelque chose se passait» avec la recherche de Google en Chine. Mais ils étaient confus quant à l’état d’avancement du plan en Chine, car la haute direction n’en discuterait pas.

« Je ne sais plus d’où vient le leadership », a-t-il déclaré. « Ils ont vraiment fermé la communication et sont devenus beaucoup moins transparents. »

En 2006, Google a lancé un moteur de recherche censuré en Chine, mais a cessé d’exploiter ce service dans le pays en 2010, adoptant une position clairement opposée à la censure. À l’époque, le cofondateur de Google, Sergey Brin, avait déclaré vouloir montrer que l’entreprise « s’opposait à la censure et prônait la liberté d’opposition politique ».

Pichai, PDG de Google depuis 2015, a adopté une position différente. Il souhaite ardemment relancer les recherches en Chine – considérant la censure comme un compromis utile pour accéder aux plus de 800 millions d’internautes du pays – et attend peut-être maintenant que la controverse autour de Dragonfly s’éteigne avant de ressusciter ce plan.

« Pour le moment, cela semble insoutenable, mais je ne pense pas qu’ils l’annulent carrément », a déclaré McMillen. « Je pense qu’ils le mettent en veilleuse et qu’ils vont le réessayer dans un an ou deux avec un nom de code ou une approche différente. »

Anna Bacciarelli, chercheuse en technologie à Amnesty International, a demandé à Google « de confirmer publiquement qu’elle avait abandonné Dragonfly pour de bon, pas seulement pour l’instant ». Bacciarelli a déclaré à The Intercept que le secrétaire général d’Amnesty, Kumi Naidoo, s’était rendu au siège social de Google, à Mountain View. La semaine dernière, la Californie a réitéré ses inquiétudes à propos de Dragonfly et de «son indifférence manifeste pour la transparence et la responsabilité du projet».

Google n’a pas répondu à une demande de commentaire

Si le moteur de recherche censuré est toujours en développement par Google, a déclaré Bacciarelli, «ce n’est pas seulement négliger ses responsabilités en matière de droits de l’homme, mais aussi ignorer les centaines d’employés de Google, plus de 70 organisations de défense des droits de l’homme et des centaines de milliers de sympathisants à travers le monde qui ont tous appelé l’entreprise à respecter les droits de l’homme et à abandonner Dragonfly. ”

Google n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Source : The Intercept
Crédit photo : Pixabay

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