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Timothy Ray Brown, alias le «patient de Berlin», la seule personne à avoir guéri du VIH, peut enfin avoir de la compagnie. Une décennie après que Brown soit devenu célèbre grâce à une greffe de cellules souches qui a éliminé son infection par le virus du sida, une greffe similaire chez un donneur aux cellules résistantes au VIH semble avoir guéri un autre homme, surnommé le «patient de London».

Un autre patient infecté par le VIH semble être guéri

«C’est un gros problème», déclare Sharon Lewin, qui dirige l’institut Peter Doherty pour les maladies infectieuses et immunitaires à Melbourne, en Australie. « Cela nous dit que Timothy Brown n’était pas un patient isolé. » Bien que les interventions que les deux patients ont subies ne puissent être utilisées que par une infime fraction des 37 millions de personnes infectées par le VIH dans le monde, leurs histoires mettent en avant des stratégies de traitement qui pourraient être plus largement applicable.
Pour traiter les cancers du sang, les deux hommes infectés par le VIH ont reçu des greffes de cellules souches de personnes portant une mutation du gène CCR5, une molécule de surface cellulaire utilisée par de nombreuses souches du VIH pour infecter les cellules. Auparavant, chacun d’entre eux avait été traité avec des produits chimiques toxiques dans le cadre d’un régime de «conditionnement», destiné à détruire leurs cellules de moelle osseuse cancéreuses.
Après que les cellules sanguines résistantes au VIH provenant de la greffe aient supplanté les cellules vulnérables du receveur, les deux patients ont cessé de prendre les antirétroviraux (ARV) qui atténuaient leurs infections.

Aucun virus n’a été détecté dans le sang du patient londonien

Selon les scientifiques, Brown n’est plus infecté et aucun virus n’a été détecté dans le sang du patient londonien depuis 18 mois, à l’exception d’un seul coup d’ADN viral pour lequel les chercheurs qui étudient ce patient, était un faux signal. L’équipe a également constaté que ses globules blancs ne pouvaient désormais plus être infectés par des souches de VIH dépendantes du gène CCR5, ce qui indiquait que les cellules du donneur avaient été greffées.
Le virologue Ravindra Gupta de l’University College London, qui doit décrire le cas du patient londonien demain lors de la Conférence sur les rétrovirus et les infections opportunistes (CROI) à Seattle (Washington), et en ligne dans Nature, résiste à l’emploi du terme « guéri » pour l’homme, qui reste anonyme. Gupta préfère dire que l’homme est en rémission à long terme, en partie parce que l’équipe n’a pas examiné de tissus autres que le sang du patient. « Après deux ans, nous parlerons davantage de « traitement », explique Gupta.
Les greffes de cellules souches et de moelle osseuse n’ont pas guéri une poignée d’autres patients atteints de cancer du sang infectés par le VIH qui les a reçues. Certains ont semblé contrôler l’infection sans ARV pendant un certain temps, mais par la suite, le virus a rebondi ou ils sont décédés de la leucémie. Gupta ne s’attendait pas à ce que cette greffe fonctionne. « Cela fait 10 ans depuis le dernier succès, et j’étais totalement préparé à l’échec de cette greffe ou au retour du lymphome », dit-il.
Dans certains cas d’échecs de transplantation antérieures, le donneur n’avait pas de CCR5 muté, mais le régime de conditionnement semblait avoir réduit de manière significative les «réservoirs» de cellules du destinataire présentant des infections à VIH latentes, qui étaient invisibles pour le système immunitaire. Brown, qui a eu besoin de deux greffes pour guérir sa leucémie, a subi un traitement chimique intensif et, en plus de cela, a reçu une irradiation du corps entier. Le patient londonien, en revanche, avait un schéma thérapeutique moins sévère ciblant uniquement son lymphome.
« Cette affaire nous dit qu’il n’y a pas de régime de conditionnement magique », dit Lewin. Brown et le patient londonien ont également souffert de la maladie du greffon contre l’hôte, le système immunitaire greffé ayant attaqué d’autres tissus du receveur. Cela aurait pu avoir l’ironique avantage de réduire davantage les réservoirs de VIH, dit Lewin.

Financer un consortium de chercheurs internationaux

Pour en savoir plus sur les facteurs favorisant ce traitement, le régime de conditionnement; amfAR, la Foundation for AIDS Research, une fondation basée à New York, a commencé à financer un consortium de chercheurs internationaux qui effectuent des greffes chez des personnes atteintes du cancer du sang infectées par le VIH. Le patient londonien est l’un des 40 membres de l’étude.
Timothy Henrich, clinicien à l’Université de Californie à San Francisco (UCSF), a vu le VIH rebondir chez deux patients qui suivaient un traitement de conditionnement qui avait renversé de manière impressionnante les réservoirs de VIH, mais dont les greffes provenaient de donneurs ayant le CCR5. La «greffe durable» des mutants CCR5 est la clé d’un traitement curatif, conclut-il.
Le patient londonien et Brown pourraient indiquer des moyens de juger du succès d’un traitement potentiel, à moins d’arrêter les ARV et de savoir si le virus reviendra, a déclaré Rowena Johnston, directrice des recherches chez amfAR. Certains anticorps et protéines du VIH ont diminué dans le sang des deux hommes, a-t-elle précisé, ce qui pourrait constituer un indicateur précoce de l’efficacité d’une stratégie de guérison avant l’arrêt des ARV. «Cela pourrait être une voie fantastique pour aller de l’avant», déclare Johnston.
Steven Deeks, chercheur sur le VIH à l’UCSF, estime que les résultats pourraient également renforcer les efforts de guérison visant à paralyser le CCR5 « sans nécessiter d’interventions comme dans les cas de Berlin et de Londres ».
L’Université de Pennsylvanie et ses collègues prélèvent des globules blancs chez des personnes infectées par le VIH, puis neutralisent leurs gènes CCR5 avec un éditeur de génome appelé nucléases à doigts de zinc, précurseur de CRISPR. Les chercheurs développent les cellules modifiées, puis les réinjectent à leurs patients dans l’espoir de les faire greffer et de peupler leur sang.
Dans leur dernière petite étude, présentée au CROI, l’équipe de Tebas a montré que chez 15 patients traités par ce traitement, puis arrêtant les ARV, le VIH a rebondi, mais quelques semaines plus lentement que chez les personnes ne recevant pas de telles greffes. C’est loin d’être une guérison, mais Tebas pense que coupler cette approche à d’autres interventions «pourrait être la voie de l’avenir».

Un groupe qui travaille sur un moyen de faire muter le gène CCR5

La nouvelle concernant le patient londonien encourage également Paula Cannon de l’University of Southern California à Los Angeles. «J’ai fait une petite danse joyeuse quand j’ai lu le journal», dit-elle. Son groupe a travaillé sur un moyen de faire muter le gène CCR5 directement dans la moelle osseuse d’une personne pour simuler l’effet des greffes.
«Même si nous ne soignons pas le monde avec des greffes de cellules souches», déclare Johnston, «il est important de rassembler des personnes guéries afin que nous puissions rassembler ces informations pour déterminer comment guérir plus largement le VIH. »
Source : Science
Crédit photo sur Unsplash : Steven Spassov