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Les vachers sont les parents les plus opportunistes. Avec environ 90 autres espèces d’oiseaux, ils abandonnent leurs œufs dans les nids d’autres oiseaux, laissant ainsi à d’autres le fardeau de prendre soin des poussins.

Des oiseaux opportunistes

Ce résultat est une course aux armements: les parents adoptifs cocus cherchent sans cesse de nouvelles façons de se défendre et les imbéciles développent des contre-mesures. Des chercheurs ont maintenant découvert que les taches sur un œuf jouaient un rôle crucial dans la décision d’un parent de garder un œuf ou de le jeter hors du nid.
L’une des victimes les plus communes du vacher brillant (Molothrus bonariensis) est l’oiseau moqueur à sourcils noirs (Mimus saturninus). Les œufs du moqueur sont bleu-vert et tachetés, tandis que ceux du vacher varient du blanc pur au brun et au tacheté. Les chercheurs avaient supposé que les oiseaux moqueurs rejetaient les œufs de vachers qui ne ressemblaient pas aux leurs, de par leur motif et leur couleur. Mais une nouvelle étude a découvert que ce n’était pas aussi simple.
Pour mieux comprendre comment les oiseaux moqueurs décident du destin des œufs, l’écologiste de l’évolution Daniel Hanley de la Long Island University de Brookville, dans l’État de New York, et ses collègues ont peint 70 œufs imprimés en 3D dans une gamme de couleurs et en ont placé des taches sur la moitié de ces œufs. Ils les ont distribué dans 85 nids d’oiseaux moqueurs et ont vérifié plusieurs jours plus tard pour savoir quels œufs étaient toujours là.

Les taches sont importantes

Les taches ont tendance à obliger les oiseaux moqueurs à se protéger et à garder un œuf, même si la couleur n’est pas «correcte», rapportent Hanley et ses collègues dans le numéro d’avril dans Philosophical Transactions of the Royal Society B. Par exemple, les oiseaux moqueurs ont enlevé les œufs bruns non tachetés dans 90% du temps.
Mais les oiseaux étaient moins sûrs quand l’œuf avait des taches. Par exemple, ils ont retiré les œufs bruns avec des taches dans 60% du temps. En général, les oiseaux moqueurs acceptaient davantage les œufs très bleus, même ceux beaucoup plus bleus que leurs propres œufs et quand ces œufs bleus avaient des taches, les parents les gardaient pendant plus de 90% du temps.
«L’ajout de taches peut rendre un œuf plus acceptable», déclare Sheena Cotter, écologiste de l’évolution à l’Université de Lincoln au Royaume-Uni, qui n’a pas participé à ce travail. Les taches sont donc un moyen facile pour les vachers parasites d’assurer la sécurité de leurs œufs, même s’ils ne correspondent pas parfaitement.
Mais parfois, l’oiseau doit faire plus que simplement s’assurer que ses œufs ont des taches. En Zambie, Mary Caswell Stoddard, biologiste de l’évolution à l’Université de Princeton, et ses collègues ont déclaré que 122 prinias (Prinia subflava) à flancs fauves ont rejeté les œufs étrangers de leurs nids.
Les chercheurs ont noté les couleurs, les tailles et les marques de chaque œuf dans chaque nid et ont utilisé un programme informatique de reconnaissance des formes pour classifier les formes et les orientations des marques.

Les formes et le positionnement des taches aident à faire le bon choix

Lorsque les œufs ressemblaient beaucoup à leurs œufs, les prinias utilisaient les formes et le positionnement des taches pour faire le bon choix et garder un œuf. Elle et ses collègues rendent compte de cette découverte dans The Philosophical Transactions de la Royal Society B. “ Le placement exact [d’une tache] est très difficile à imiter « , souligne Cotter, permettant aux prinias d’utiliser ces informations lorsqu’ils ne savent pas si un œuf était le leur.
Ces nouvelles études montrent que les parents d’accueil sont parfois devenus très intelligents – et perspicaces – au sujet des œufs qu’ils gardent, ajoute Stoddard. Une fois que les œufs parasites ont fait leur apparition en tant que partie intégrante du déguisement de l’oeuf, le parent nourricier utilise de plus en plus de pouvoirs cérébraux afin de pouvoir se souvenir de plus de détails sur le dépistage et ainsi devenir plus discriminant.
«Ce qui se passe dans le cerveau des [oiseaux] est encore plus complexe et intéressant que nous ne l’avions imaginé», dit-elle.
Source : Science
Crédit photo sur Unsplash : Soner Eker

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