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Les choses se sont bien déroulées jusqu’à présent pour l’atterrisseur Mars Insight de la NASA: atterrir sur la planète rouge en toute sécurité, établir un record de puissance, relayer des bulletins météorologiques et déployer sa foreuse à la surface. Mais la mission a maintenant été interrompue, la sonde semblant s’être accrochée à un matériau durci sous la surface.

La NASA a interrompu les opérations d’Insight 

Notre compréhension de Mars s’est considérablement améliorée au cours de la dernière décennie grâce au travail de rovers comme Spirit, Opportunity et plus récemment Curiosity, mais il y a toujours plus à apprendre et, en creusant plus profondément que tout autre instrument scientifique, l’atterrisseur InSight permettra de révéler de nouveaux faits fascinants sur la planète rouge
La solution réside dans l’un des ensembles des instruments d’Insight appelé mesure de flux thermique et de propriétés physiques (HP3 ). Le fer de lance de l’effort, est une sonde épineuse de 40 cm de long appelée « la taupe ». Elle est conçue pour se faufiler depuis la surface à une profondeur de 5 mètres et mesurer la conductivité thermique de la poussière, tandis que la queue attachée derrière prend la température du sol environnant sous la surface.
On espère qu’en mesurant les températures intérieures de la planète et en comprenant mieux le flux de chaleur dans le sous-sol, les scientifiques pourront améliorer leusr connaissances de la formation des planètes rocheuses telles que Mars.
Après avoir déployé le HP3 à la surface à la mi-février, les scientifiques se sont préparés à la phase de martelage. Ce coup d’envoi a eu lieu le 28 février, mais a rapidement atteint un barrage. La sonde n’a réussi qu’à sortir les trois quarts environ de sa structure avant de s’arrêter complètement. Le martelage a été repris quelques jours plus tard, mais en vain, avec des données indiquant que la taupe était actuellement inclinée à 15 degrés.
Bien que l’équipe espérait rencontrer peu de roches sous la surface de Mars, elle a construit la taupe pour éloigner les plus petites, une compétence dont elle a fait preuve en testant avant son lancement. Mais les scientifiques soupçonnent que ce sont bien des rochers ou du gravier qui ont bloqué la taupe.

Des enquêtes seront menées à la recherche de solutions

Le martèlement étant maintenant suspendu, des enquêtes seront menées à la recherche de solutions. Pendant ce temps, l’atterrisseur a confirmé qu’il mesurait la conductivité thermique comme il se doit et effectuera d’autres tests cette semaine pour mesurer la chaleur venant de la surface supérieure.
« La taupe est en bonne santé et a effectué une série de coups de marteau ce week-end », a déclaré le chercheur principal de HP3, Tilman Spohn, dans un article de blog de la NASA. « Jusqu’à présent, elle a continué à lutter contre certaines résistances sans preuves évidentes de progrès.
L’équipe a donc décidé de suspendre le martèlement pendant environ deux semaines afin de permettre une analyse plus approfondie de la situation et d’élaborer conjointement des stratégies pour surmonter les obstacles.

L’équipe mesurera la conductivité thermique 

L’équipe effectuera d’autres tests cette semaine pour mesurer la conductivité thermique de la surface supérieure. Elle utilisera également un radiomètre sur le pont du système d’InSight pour mesurer les changements de température à la surface.
La lune de Mars, Phobos, passera devant le Soleil plusieurs fois cette semaine; comme un nuage qui passe au-dessus de nos têtes, cette éclipse assombrira et refroidira le sol autour d’InSight.
Source : NASA
Crédit photo : Pixabay

InSight met en pause ses opérations de forage martinEspace
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