Le télescope Kepler : la première exoplanète candidate confirmée

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Une équipe internationale d’astronomes, dirigée par Ashley Chontos, étudiante de troisième cycle à l’Université d’Hawaï, a annoncé la confirmation de la première exoplanète candidate identifié par la mission Kepler de la NASA. Ce résultat a été présenté aujourd’hui à la cinquième conférence scientifique Kepler/K2 à Glendale, en Californie.

Première exoplanète confirmée par Kepler

Lancé il y a presque exactement 10 ans, le télescope spatial Kepler a découvert des milliers d’exoplanètes utilisant la méthode du transit – de petits creux dans la luminosité d’une étoile alors que les planètes passent devant elle. Comme d’autres phénomènes peuvent imiter les transits, les données de Kepler révèlent souvent des candidats d’exoplanètes, mais une analyse plus poussée est nécessaire pour les confirmer en tant que planètes authentiques.

Bien qu’il s’agisse du tout premier candidat par le télescope spatial Kepler de la NASA, l’objet maintenant connu sous le nom de Kepler-1658 b a eu un chemin semé d’embûches. L’estimation initiale de la taille de l’étoile hôte de cette planète étant incorrecte, les tailles de l’étoile et de Kepler-1658b ont été considérablement sous-estimées.

Elle a ensuite été qualifié de faux positif lorsque les chiffres n’avaient aucun sens pour les effets observés de son étoile pour un corps de cette taille. Heureusement, le projet de recherche de première année de Chontos, axé sur la réanalyse des étoiles hôtes de Kepler, a eu lieu au bon moment.

« Notre nouvelle analyse, qui utilise des ondes sonores stellaires observées dans les données de Kepler pour caractériser l’étoile hôte, a démontré que l’étoile est en fait trois fois plus grande que ce que l’on pensait auparavant.

Kepler-1658b est semblable à Jupiter

Cela signifie que la planète est trois fois plus grande, révélant que Kepler-1658b est en fait une planète très chaude, semblable à Jupiter « , a déclaré Chontos. Avec cette analyse plus raffinée, tout indiquait que l’objet était vraiment une planète, mais la confirmation de nouvelles observations était encore nécessaire.

« Nous avons alerté Dave Latham (astronome principal du Smithsonian Astrophysical Observatory, et coauteur du document) et son équipe a rassemblé les données spectroscopiques nécessaires pour montrer sans ambiguïté que Kepler-1658b est une planète », a déclaré Dan Huber, coauteur et astronome à l’Université d’Hawaii. « En tant que l’un des pionniers de la science des exoplanètes et un acteur-clé de la mission Kepler, il était particulièrement opportun que Dave participe à cette confirmation. »

Kepler-1658 est 50% plus massif et trois fois plus grand que le Soleil. Cette planète récemment confirmée orbite à une distance de seulement deux fois le diamètre de l’étoile, ce qui en fait l’une des planètes les plus proches autour d’une étoile plus évoluée – qui ressemble à une future version de notre Soleil. Debout sur la planète, l’étoile apparaîtrait 60 fois plus grande que le Soleil vu de la Terre.

Des planètes comme Kepler-1658 sont rares

Les planètes en orbite autour d’étoiles évoluées similaires à Kepler-1658 sont rares et la raison de ce phénomène est mal comprise. La nature extrême du système Kepler-1658 permet aux astronomes d’imposer de nouvelles contraintes aux interactions physiques complexes pouvant entraîner une spirale des planètes dans leurs étoiles hôtes.

Les informations tirées de Kepler-1658b suggèrent que ce processus se déroule plus lentement que prévu, et pourrait donc ne pas être la principale raison du manque de planètes entourant des étoiles plus évoluées.

Mieux comprendre les étoiles hôtes

« Kepler-1658 est un exemple parfait de la raison pour laquelle une meilleure compréhension des étoiles hôtes des exoplanètes est si importante. » explique Chontos. « Cela nous indique également qu’il reste de nombreux renseignements très importants dans les données de Kepler. »

Une préimpression du document, intitulée « The Curious Case of KOI 4: Confirming Kepler’s First Exoplanet Detection, », par Chontos et al. est disponible au téléchargement ici. Cette recherche a également été acceptée pour être publié dans Astronomical Journal.

Source : University of Hawaii at Manoa
Crédit photo : Pixabay

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