La vie animale aurait apparu plus tard que prévu

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Dans le monde de la paléontologie, les nouvelles découvertes annoncent souvent que les choses sont plus anciennes que nous le pensions auparavant, mais une nouvelle recherche de l’Institut Max Planck a révélé que les animaux étaient probablement apparus plus tard que prévu.

Les animaux auraient apparu plus tard que nous l’avions pensé

Plus nous retraçons la vie sur Terre, plus notre histoire d’origine devient plus sombre. L’histoire actuelle dit que les organismes monocellulaires sont apparus assez rapidement après la formation de la Terre et ont dominé la planète pendant environ trois milliards d’années. La vie multicellulaire, qui est devenue finalement les animaux d’aujourd’hui, a été définitivement datée par des fossiles remontant à environ 560 millions d’années.

Mais il existe des preuves fossiles suggérant que les animaux sont beaucoup plus âgés que cela. Il y a quelques années, des molécules de graisse fossile ont été découvertes dans des roches qui les situent à 645 millions d’années. Celles-ci étaient à l’origine attribuées aux éponges de mer, ce qui en ferait les animaux les plus anciens connus de loin.

« Mais les premiers fossiles d’éponges sans ambiguïté jamais trouvés, en forme d’aiguilles, ont 100 millions d’années de moins que les vieilles molécules d’éponges », explique Benjamin Nettersheim, premier auteur de cette étude. « C’est un fossé énorme, les molécules et les éponges ne peuvent pas avoir raison. »

Dans cette nouvelle étude les chercheurs de Max Planck ont ​​trouvé une autre explication aux graisses fossiles. L’équipe a découvert le même type de molécules adipeuses dans l’algue rhizaria, un organisme unicellulaire dont les origines remontent à 770 millions d’années. Bien qu’il soit possible que rhizaria et les éponges aient laissé les graisses fossiles, l’équipe affirme qu’il est plus probable que les algues aient été seules.

Les éponges étaient très répandues

Pour laisser des molécules dans ces quantités, il aurait fallu que les éponges soient assez répandues, ce qui signifie qu’elles devraient avoir des fossiles plus anciens. « D’un point de vue écologique, Rhizaria prend tout son sens », a déclaré Nettersheim. « Si les éponges étaient la source, elles auraient dû se reproduire en abondance, prospérant pratiquement partout, même dans des eaux appauvries en oxygène où les éponges ne peuvent généralement pas survivre. »

Cette nouvelle découverte s’inscrit parfaitement dans une autre étude récente sur les graisses fossiles réalisée par Nettersheim et son coauteur, Christian Hallmann. Il y a environ 700 millions d’années, une ère glaciaire extrême s’est emparée de la planète, dans une phase parfois appelée Terre de boules de neige.

Alors que cela commençait à fondre il y a environ 650 millions d’années, d’énormes quantités de nutriments ont été emportées dans les océans, et l’afflux soudain d’aliments a donné naissance à des algues, comme Rhizaria, qui ont naturellement laissé leurs molécules de graisse dans des fossiles.

Une séquence cohérente d’événements

L’âge des algues a probablement duré quelques dizaines de millions d’années, avant qu’une vie plus complexe, comme celle de dickinsonia, ne fasse son apparition, il y a environ 560 millions d’années. « Sur le plan géologique, cela est juste avant le début de l’explosion cambrienne de formes de vie complexes il y a 540 à 550 millions d’années et le nouveau calendrier nous fournit maintenant une séquence cohérente d’événements », a déclaré Hallmann.

Cette recherche a été publiée dans la revue Nature Ecology and Evolution.

Source : Max Planck Institute
Crédit photo : Pixabay

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