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La hausse des températures dans le monde fait que le Groenland ressemble un peu plus au Royaume-Uni, ce qui est une mauvaise nouvelle pour la calotte glaciaire qui recouvre cette île arctique.

La pluie devient de plus en plus fréquente au Groenland

Selon une nouvelle étude, la pluie devient de plus en plus fréquente, faisant fondre la glace et préparant le terrain pour une plus grande fonte dans le futur. Mais ce qui est encore plus troublant, c’est que les gouttes de pluie empochent des zones de l’inlandsis, même en plein hiver, et que ces zones vont s’étendre à mesure que le climat se réchauffera.
«C’est ce à quoi ressemble le changement climatique, c’est la «Atlantification» de l’Arctique», explique la climatologue Ruth Mottram de l’Institut météorologique danois de Copenhague, qui n’a pas participé à cette étude. « Ce document identifie un mécanisme très important et nous devons comprendre comment il interfère dans nos prédictions d’élévation du niveau de la mer. »
Chaque année, le climat chaud du changement climatique dégage 270 milliards de tonnes de glace de la calotte glaciaire du Groenland, qui fait plus de 1,7 million de kilomètres carrés. Entre 1992 et 2011, toute cette glace perdue a élevé le niveau des mers d’environ 7,5 millimètres. Environ la moitié de la perte de glace au cours de cette période s’est produite à la lisière de la banquise sous la forme d’icebergs se détachant des glaciers et tonnant dans la mer.
Mais ces dernières années, la surveillance par satellite a révélées que 70% des contributions du Groenland à l’élévation du niveau de la mer provenaient des eaux de la fonte et non de la glace.
Depuis que la fonte à la surface de la calotte a commencé à dominer en 2011, la contribution annuelle du Groenland à l’élévation du niveau de la mer a doublé. Le réchauffement a entraîné cette accélération et, au cours des 30 dernières années environ, la température moyenne de l’air dans la calotte glaciaire s’est réchauffée de 1,8 ° Celsius en été et de 3 ° Celsius en hiver.
Pour mieux comprendre les causes de cette fonte accélérée, les climatologues ont utilisé plus de 30 années de données satellitaires pour identifier les «événements de la fonte» lorsque la quantité d’eau sur la calotte glaciaire augmentait soudainement. Pour détecter ces événements, les satellites ont exploité la capacité unique de l’eau liquide d’absorber et d’émettre les rayons micro-ondes du Soleil. L’eau émet 100 fois plus de rayonnement micro-ondes que la neige, ce qui permet aux satellites de détecter une légère augmentation.

Les précipitations dues au temps pluvieux ont doublé en été et triplé en hiver

En combinant les données satellitaires avec les relevés météorologiques locaux, l’équipe pourrait déterminer si la pluie ou d’autres facteurs ont provoqué des événements comme la fonte de la glace. Les chercheurs ont identifié 313 événements de fonte causés par les pluies de 1979 à 2012. Au cours de la période de cette étude, les précipitations dues au temps pluvieux ont doublé en été et triplé en hiver, rapporte aujourd’hui l’équipe dans The Cryosphere.
Les conditions météorologiques qui transmettent cette humidité au Groenland ne sont pas nouvelles, explique l’auteur principale Marilena Oltmanns du Centre allemand de recherche océanique GEOMAR Helmholtz à Kiel. Mais comme la température ambiante est plus élevée, cette humidité tombe en grande partie sous forme de pluie plutôt que de neige.
Les impacts de cette pluie sur la calotte glaciaire vont au-delà du moment où les gouttes tombent, a déclaré Marco Tedesco, coauteur de cette étude, à l’Université de Columbia. La pluie au Groenland est généralement fournie par des vents chauds, chargés d’humidité, venant du Sud. Ces nuages ​​s’attardent, emprisonnant l’air chaud comme une couverture, entraînant une fonte accrue pendant des jours après la tombée de la pluie.
La pluie en hiver pourrait avoir des conséquences encore plus grave. La fonte provoquée par la pluie en hiver peut rapidement regeler, mais la neige qui tombe sous la de pluie forme une couche croustillante qui absorbe plus de lumière que la neige. Après des décennies de pluies d’hiver de plus en plus fréquentes, le manteau neigeux contient tellement de ces couches qu’elles accélèrent la fonte lorsqu’elles sont exposées au Soleil en été, explique Tedesco.

La glace au Groenland peut faire élever les mers de 7 mètres

La fonte de la surface provoquée par la pluie pourrait même accélérer le flux des glaciers, augmentant ainsi la quantité de glace livrée par ceux-ci dans la mer, explique Oltmanns. Si des travaux supplémentaires montrent que les eaux de la fonte s’infiltrent sous les glaciers cela accélérera leur marche vers la mer, ce qui  pourrait entraîner une perte de glace encore plus importante que la pluie, a-t-elle déclaré.
Le Groenland contient suffisamment de glace pour générer une élévation du niveau de la mer de 7 mètres – suffisamment pour submerger une grande partie de la partie inférieure de Manhattan à New York – mais pour prévoir à quelle vitesse cette augmentation se produit, il faut détailler les mécanismes à l’origine de ce phénomène.

Des systèmes qui peuvent provoquer de grands changements

«Ces systèmes peuvent potentiellement provoquer de grands changements», déclare Oltmanns. « Nous en comprenons encore peu à leur sujet, et c’est effrayant. »
Source : Science
Crédit photo sur Unsplash : Marjorie Teo