SpaceX : Pourquoi le succès de la Crew Dragon est important

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Le tout premier vol d’essai de la nouvelle capsule de SpaceX, Crew Dragon, s’achève demain, lorsque l’engin spatial se détachera de la Station spatiale internationale et tentera de plonger dans l’océan Atlantique à l’aide d’un ensemble de parachutes. C’est le dernier grand jalon de la mission de cette capsule – et peut-être le plus gros défi auquel la Crew Dragon doit encore faire face.

La capsule Crew Dragon reviendra sur Terre

Le véhicule doit prouver que sa forme et son système de parachute peuvent survivre une fois la plongée dans l’atmosphère terrestre, tout en protégeant la cargaison intérieure. Il n’y aura pas de passagers en vie dans la Crew Dragon lorsqu’elle fera sa descente demain. En tant que partie essentielle du programme d’équipage commercial de la NASA, le véhicule de SpaceX sera chargé de transporter des astronautes de la NASA vers l’ISS dans les années à venir et il faudra bien sûr les ramener sur Terre en toute sécurité.

La technique d’atterrissage de la Crew Dragon est similaire à celle de son prédécesseur, la capsule cargo de SpaceX, qui voyage depuis et vers l’ISS depuis 2012. Après être revenue de l’espace dans l’atmosphère terrestre, la capsule cargo déploie des parachutes pour atterrir en toute sécurité. dans l’océan Pacifique. Mais cela fait des décennies que les gens sont revenus de l’espace de cette façon. Les astronautes de la NASA avaient l’habitude d’atterrir dans l’océan avec des parachutes pendant les missions Gemini, Apollo et Skylab des années 1960-1970. Mais une fois que la navette spatiale a commencé à voler dans les années 1980, tous les astronautes sont revenus sur la terre ferme au retour de l’espace.

Une forme asymétrique

C’est pour cette raison que cet atterrissage fera l’objet d’un examen minutieux, en particulier lorsque la capsule rentrera dans l’atmosphère de la Terre. La Crew Dragon est peut-être similaire au cargo, mais il existe de légères différences dans la forme des véhicules qui pourraient poser des problèmes. Le cargo Dragon a une forme de cône plus lisse tandis que la Crew Dragon est plus asymétrique, et cela pourrait causer une certaine instabilité lorsque la Dragon et l’équipage traverseront l’atmosphère.

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La forme asymétrique tient au fait que la Crew Dragon a une caractéristique importante que la version cargo n’a pas: un système d’abandon d’urgence. Dans l’enceinte extérieure de la Crew Dragon, huit propulseurs appelés SuperDracos sont nécessaires en cas de catastrophe majeure lors d’un vol. Si pour une raison quelconque une fusée transportant la Crew Dragon commençait à se détériorer au cours du lancement, les SuperDracos s’enflammeraient et propulseraient rapidement la capsule en sécurité.

Cette forme asymétrique peut faire rouler la Crew Dragon lors de la rentrée hypersonique, lorsque le véhicule va plus vite que la vitesse du son dans l’atmosphère terrestre. C’est quelque chose qui inquiète Elon Musk, le PDG de SpaceX. « Je dis que la réintégration hypersonique est probablement ma plus grande préoccupation », a-t-il déclaré lors d’une conférence de presse après le lancement de la capsule samedi. Cependant, il a noté qu’il pensait que ce roulement était improbable, d’après des simulations, la compagnie a procédé à 1 000 simulations.

De plus, la NASA et SpaceX suivront de près les performances des parachutes de la Crew Dragon lors de l’atterrissage de demain. Quatre parachutes principaux doivent se déployer afin de ralentir la descente du véhicule dans l’eau. Selon le vice-président de SpaceX, Hans Koenigsmann, la compagnie a déjà effectué 17 tests de chute de parachute, mais la NASA est toujours en train de vérifier ce système pour les vols spatiaux habités.

Le système de parachutes


En fait, la NASA a spécifiquement choisi les dates de lancement de cette mission afin que la Dragon revienne lorsque le Soleil sera à son plus bas. De cette façon, l’agence pourra voir à quoi ressemblent les parachutes lors du déploiement et à quoi ressemblera l’éclatement. Une fois que le véhicule sera dans l’océan, un navire de récupération SpaceX le rejoindra, le sortira de l’eau et le ramènera à terre.

Bien que personne ne soit à bord pour cet atterrissage, le mannequin « intelligent » de SpaceX, nommé Ripley, montera à l’intérieur, vêtu d’une des combinaisons de vol personnalisées de la compagnie. Équipé de plusieurs capteurs pour la collecte de données, Ripley est parti samedi dans l’espace à bord du véhicule et est resté à l’ISS depuis que la Crew Dragon s’est amarré dimanche. Bientôt, le mannequin aura une idée de ce à quoi ressemble la descente sur Terre, ce qui aidera la NASA à savoir combien de G de futurs astronautes ressentiront. Ripley reviendra également avec plus de 300 kilos de fret aller-retour emballé à l’intérieur de la capsule.

Elle s’éloignera lentement de l’ISS 

Aujourd’hui, à 12h39, l’équipage à bord de l’ISS fermera la trappe de la Crew Dragon en vue de son départ de demain. La sortie de la capsule commencera très tôt vendredi, avec la libération prévue à 02h31 HE. Elle s’éloignera lentement de l’ISS et environ cinq heures plus tard, la Crew Dragon allumera ses propulseurs pour se sortir de l’orbite. C’est à ce moment-là que la terrible chute va commencer, la Crew Dragon étant prévu pour une descente vers 8h45 HE.

Pour ceux qui se lèvent tôt vendredi, vous pouvez regarder la couverture en direct de la NASA et de SpaceX sur le désamarrage à partir de 2h00 HE puis sur le débarquement à partir de 7h00 HE.

Source : The verge
Crédit photo : SpaceX

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