Des épaulards mystérieux au large du Cap Horn au Chili

, Découverte https://farm8.staticflickr.com/7911/33450995718_52b229d683_b.jpg https://farm8.staticflickr.com/7911/33450995718_52b229d683_b.jpg Technologie Média 0 https://technologiemedia.net/2019/03/09/des-epaulards-mysterieux-au-large-du-cap-horn-au-chili/#respond
969

une-nouvelle -espèce-épaulard

En janvier 2019, une équipe internationale de scientifiques travaillant à la pointe Sud du Chili a eu son premier aperçu de ce qui pourrait être une nouvelle espèce d’épaulard. Appelés type D, ces baleines n’étaient connues que d’une plage échouée il y a plus de 60 ans, d’histoires de pêcheurs et de photographies de touristes.

Un nouveau type d’épaulards aurait été découvert

Les échantillons génétiques collectés par l’équipe permettront de déterminer si cet animal, avec son motif et sa forme corporelle distinctement différents, est vraiment nouveau pour la science.

«Nous sommes très heureux des analyses génétiques à venir. Les épaulards de type D pourraient être le plus gros animal non décrit sur la planète et indiquer clairement que nous en savons très peu sur la vie dans nos océans », a déclaré Bob Pitman, un chercheur du South Science Fisheries Center de la NOAA Fisheries à La Jolla, en Californie.

La rencontre de l’équipe avec ces baleines a eu lieu après plus d’une semaine passée au large dans l’attente des tempêtes du cap Horn au large du Sud du Chili. C’est à cet endroit que les scientifiques ont prélevé trois échantillons – de minuscules morceaux de peau prélevés inoffensivement sur les baleines avec une flèche d’arbalète – à un groupe d’épaulards de type D.

Analyser l’ADN

La découverte des secrets de ces épaulards uniques a maintenant été déplacée de l’océan Austral au vent violent au laboratoire, où les scientifiques de la NOAA analyseront l’ADN des échantillons de peau. « Ces échantillons sont la clé pour déterminer si cette forme d’épaulard représente une espèce distincte », a déclaré Pitman.

La première mention d’inhabituels épaulards a eu lieu en 1955, lorsque 17 animaux se sont échoués sur la côte de Paraparaumu, en Nouvelle-Zélande. Par rapport aux autres épaulards, ils avaient une tête plus arrondie, une nageoire dorsale plus étroite et plus pointue et une minuscule tache blanche; aucune baleine comme celle-ci n’avait jamais été décrite auparavant.

À l’origine, les scientifiques ont émis l’hypothèse que cette apparence unique serait une mutation génétique observée uniquement chez ces baleines échouées. Puis, en 2005, un scientifique français a montré à Pitman des photographies d’étranges orques qui avaient pris du poisson sur des lignes de pêche commerciale près de l’île Crozet, dans le Sud de l’Océan Indien. Ils avaient les mêmes petites paupières et les taches blanches.

Le tourisme en plein essor en Antarctique a depuis produit des photographies de la faune d’une qualité sans précédent. Pour surveiller la répartition, les mouvements et l’abondance d’épaulards dans les eaux antarctiques, Pitman et ses collègues, y compris des membres de l’Association internationale des organisateurs de voyages en Antarctique, ont commencé à collecter des images d’épaulards de l’Océan Austral.

De nouvelles observations émergent

Parmi les dizaines de milliers d’images compilées se trouvaient six autres observations de ces baleines uniques. En 2010, Pitman et ses collègues ont publié un article dans la revue scientifique Polar Biology décrivant les épaulards de type D. Ils ont inclus des photos de chaque rencontre et une carte des lieux d’observation.

Les histoires se sont poursuivies: des pêcheurs chiliens se sont plaints d’épaulards leur enlevant des légines, à 100 kilomètres au Sud du cap Horn, où le plateau continental se perd dans l’abîme. D’après des photographies prises par des observateurs des pêches, la plupart des épaulards voleurs de poisson étaient des épaulards «ordinaires», mais parmi les images, il y avait aussi des groupes de baleines de type D.

L’histoire devient une réalité

Cette année, les histoires et les photographies sont enfin devenues réalité. Avec le soutien d’un donateur anonyme par le biais de Cookson Adventures, et en collaboration avec le Centro de Conservación Cetácea, Chili, Pitman a organisé une expédition d’experts internationaux en matière de baleines: Bob Pitman et Lisa Ballance des États-Unis, John Totterdell et Rebecca Wellard de l’Australie, Jared Towers du Canada et Mariano Sironi de l’Argentine. En janvier, ils sont partis d’Ushuaia, en Argentine, à bord du navire de recherche de 22 mètres Australis, à la recherche d’épaulards de type D.

Au début, la chance n’a pas semblé favoriser l’équipe d’Australis; à un moment donné, ils ont passé huit jours inquiets au large, frappés par des vents de 40 à 60 noeuds au cap Horn. Puis, pendant une brève accalmie, Australis a fait son chemin au large lorsque la chance de l’équipe a changé. Ils ont finalement trouvé les animaux que Pitman recherchait depuis 14 ans.

Les chercheurs de l’Australis ont passé trois heures parmi un groupe d’une trentaine de baleines, qui se sont approchées à plusieurs reprises. Lorsque Rebecca Wellard, experte en vocalisation d’épaulards, a remorqué un hydrophone derrière le bateau pour enregistrer les appels des épaulards de type D, les baleines sont immédiatement venues l’inspecter.

À l’aide de caméras grand-angle montées sur son hydrophone, elle a obtenu des images sous-marines révélatrices tandis que les baleines curieuses montraient des détails de leurs motifs et la forme de leur corps.

Les images d’épaulards de type D rapportées par l’équipe de l’Australis rappellent à quel point nous savons peu de choses sur la vie dans nos océans. Au cours des prochains mois, les échantillons d’ADN devraient enfin révéler à quel point le type D est différent des autres épaulards.

Source : National Oceanic and Atmospheric Administration
Crédit photo sur Unsplash : Steve Halama

https://farm8.staticflickr.com/7911/33450995718_52b229d683_b.jpg