Des liens étroits entre le sucre et le cancer

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Supprimer le sucre peut sembler une proposition difficile dans une société où les friandises (bonbons d’Halloween ou gâteau d’anniversaire, céréales du petit déjeuner ou macchiatos au caramel) sont non seulement omniprésentes mais également au cœur de nos rituels quotidiens et de nos grandes célébrations.

Le sucre contribuerait au développement du cancer

En effet, selon l’Organisation mondiale de la santé, l’Américain moyen consomme 126 grammes de sucre par jour, soit plus que tout autre pays et presque quatre fois plus que ce que recommandent les nutritionnistes. «C’est une dépendance», affirme le Dr Cantley, directeur du Centre de cancérologie Sandra et Edward Meyer chez Weer Cornell.

C’est une dépendance avec des conséquences, note le Dr Cantley. Une alimentation riche en sucre est un facteur de risque connu de problèmes de santé, notamment d’obésité et de diabète – un risque que la réduction de l’apport en sucre semble atténuer. Toutefois, selon les nombreuses recherches menées par le Dr Cantley et son équipe chez Weill Cornell Medicine, l’excès de sucre aide également de nombreux types de cancer à se développer plus rapidement.

Ces résultats ont des implications pour la prévention du cancer et pourraient aider à libérer le potentiel de nouveaux médicaments pour réduire et détruire les tumeurs. Une compréhension évolutive de la façon dont le sucre nourrit le cancer peut également conduire à une nouvelle approche thérapeutique: à la chimiothérapie, à la radiothérapie ou à la chirurgie, un régime alimentaire pourrait être prescrit à un patient atteint de cancer, afin d’améliorer son efficacité.

«Nous commençons à faire des essais, mais entre-temps, les données précliniques sont extrêmement utiles et les données rétrospectives sur les patients sont solides», a déclaré le Dr Cantley, également professeur de biologie du cancer en médecine à Weill Cornell Medicine. «À mesure que nous en apprenons de plus en plus sur le métabolisme du cancer, nous comprenons que chaque cancer est dépendant de certaines choses. Dans de nombreux cancers, c’est l’insuline – et le sucre.  »

Une voie vitale

Le Dr Cantley était professeur à la faculté de médecine de l’Université Tufts dans les années 80, lorsqu’il avait identifié une enzyme inconnue, la phosphoinositide-3-kinase, ou PI3K, qui se révélerait être une sorte d’interrupteur principal pour le cancer. La fonction normale de cette protéine est d’avertir les cellules de la présence d’insuline, les incitant à injecter du glucose.

Cette voie de signalisation est cruciale pour la croissance, la prolifération et la survie des cellules. Il est donc logique que des dysfonctionnements puissent causer de graves problèmes. Si la voie est trop lente, le corps devient insulinorésistant et les cellules ne parviennent pas à absorber suffisamment de glucose: il s’agit du diabète de type II. En cas de cancer, toutefois, la voie passe à la vitesse supérieure, fournissant aux tumeurs un apport surabondant en glucose, qui favorise leur croissance.

Il s’est avéré que le gène qui code PI3K est le gène promoteur du cancer le plus fréquemment muté chez l’homme. Depuis cette découverte révolutionnaire du Dr Cantley, il a été impliqué dans 80% des cancers, y compris ceux du sein, du cerveau et de la vessie. Chez de nombreux patients, les inhibiteurs de la PI3K provoquent une hausse de la glycémie, ce qui suggère que les médicaments destinés à affamer les tumeurs disaient au foie que le corps lui-même mourait de faim. En réponse, le foie – qui stocke un excès de glucose sous la forme d’un composé appelé glycogène – envoyait trop de sucre dans le sang, ce qui poussait le pancréas à libérer un excès d’insuline. Pendant ce temps, les tumeurs de ces patients ont continué à se développer.

Le Dr Cantley et ses collègues se sont demandé si l’excès d’insuline pouvait contrecarrer l’effet des médicaments en réactivant la voie de la PI3K dans les cellules cancéreuses. Ils ont émis l’hypothèse qu’un régime très pauvre en glucides, limitant à la fois le sucre et l’amidon, qui se décompose en sucres simples dans le corps, permettrait d’éviter les pointes de glycémie et pourrait aider le médicament à faire son travail, affamant la tumeur pendant que le corps du patient s’alimente avec de la graisse et des protéines à la place, un état appelé cétose.

Le sucre peut le faire progresser le cancer

En utilisant des souris génétiquement modifiées pour développer des cancers du pancréas, de la vessie, de l’endomètre et du sein, et traitées avec un nouvel inhibiteur de la PI3K (actuellement en cours d’essais cliniques), ils ont démontré que des pics d’insuline réactivaient effectivement la voie dans les tumeurs, contrant ainsi le effet cancérogène du médicament. Mais lorsque les chercheurs ont fortement restreint l’apport en glucides des souris, les plaçant sous ce que l’on appelle un régime cétogène en plus du médicament, les tumeurs ont diminué.

Ces résultats encourageants ont été publiés dans le journal Nature en juillet 2018 avec le Dr Hopkins comme auteur principal. . «Les mutations de la voie PI3K qui causent le cancer renforcent également la capacité de l’insuline à activer l’enzyme», explique le Dr Cantley. «Nos recherches précliniques suggèrent que si vous avez une de ces mutations de PI3K dans votre corps et que vous mangez beaucoup de glucides à libération rapide, chaque fois que votre insuline montera, cela entraînera la croissance d’une tumeur. Les preuves suggèrent vraiment que si vous avez un cancer, le sucre que vous mangez peut le faire pousser plus rapidement.  »

Internet regorge de conseils en matière de régime. Parmi les modes les plus en vogue du moment, on trouve un régime à faible teneur en glucides communément appelé «céto». Mais ce n’est pas ce que les cliniciens ou les chercheurs veulent dire quand ils parlent de régime cétogène, explique le Dr Katie Hootman, diététicienne agréée et directrice de l’unité de recherche métabolique du Centre de science clinique et translationnelle (CTSC) de Weill Cornell Medicine. «Les régimes sur internet ont tendance à être beaucoup trop riches en protéines», dit-elle. « Il y a une très grande différence entre cela et un régime cétogène clinique, un régime qui vise en fait à amener le patient à développer une cétose. »

Le Dr Hootman explique que la cétose est un état dans lequel le corps utilise le métabolisme des graisses comme principal combustible pour satisfaire la demande énergétique, plutôt que le glucose, la source d’énergie préférée des cellules. Ce processus métabolique a été mis au point pour aider les mammifères à survivre aux pénuries alimentaires, mais dans un contexte clinique, il est utilisé depuis le début du XXe siècle pour réduire les crises chez les personnes atteintes d’épilepsie.

Quelques études réalisées à la fin du XXe siècle et au début du XXIe siècle suggèrent qu’un régime cétogène pourrait également être utile contre certaines formes de cancer, mais ce n’est que récemment que des chercheurs ont étudié son utilité en association avec des médicaments anticancéreux. L’étude sur la souris du Dr Cantley Lab, que le Dr Hootman aide actuellement à en faire un régime destiné aux humains.

Un régime dont 85% des calories provienent de la graisse

Le régime que le Dr Hootman et son équipe ont conçu pour cette étude tire environ 85% de ses calories de la graisse, 10% des protéines et 5% des glucides. C’est un changement majeur pour tous ceux qui mangeaient un régime américain typique, dans lequel 65% des calories proviennent de glucides. Jusqu’à présent, les participants à cette étude ont apprécié les efforts de l’équipe culinaire, explique le Dr Makker. « La nourriture est délicieuse. Ils ne se sentent pas démunis. Ils n’ont pas faim.

L’essai, qui permettra à terme de recruter 30 femmes, a été conçu comme une preuve de concept. Les chercheurs espèrent montrer que les patients acceptent de manger de cette façon et que le fait de limiter les hydrates de carbone réduira l’insuline à des niveaux qui affament leurs tumeurs. Selon le Dr Goncalves, les patients atteints de cancer pourraient être traités systématiquement avec ce que ses collègues et lui-même appellent déjà une «nutrition de précision».

Toutefois un optimisme prudent est de rigueur lors de la spéculation sur le traitement futur du cancer – une maladie extrêmement complexe et difficile – et le Dr Makker met en garde que, bien que les premiers résultats d’un lien entre la nutrition et le cancer soient encourageants, «nous devons en apprendre davantage sur ce qui se passe réellement. au niveau du sérum sanguin et des tissus. Nous sommes toujours en train d’enquêter sur tout cela. »

Manger moins de sucre est clairement bénéfique

Entre-temps, le docteur Cantley, toujours l’évangéliste anti-sucre, ajoute que limiter les sucreries ne pourrait certainement pas nuire. Manger moins de sucre, dit-il, est clairement bénéfique. « Cela vous aidera avec autant de maladies différentes », dit-il. «Et une fois que vous n’avez plus cette dépendance, c’est en fait assez facile. Après tout, je n’ai aucun mal à le faire depuis 40 ans. »

Source : Weill Cornell Medecine
Crédit photo sur Unsplash : Thomas Kelley

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