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Le côté obscur de la personnalité humaine fascine depuis longtemps le public et les psychologues. La recherche a lié des traits désagréables tels que l’égoïsme et le manque d’empathie à un revenu plus élevé et à de meilleures chances d’obtenir un rendez-vous avec quelqu’un du sexe opposé.

Le côté obscur de la personnalité humaine est-il parfois favorable ?

Mais les critiques commencent à reculer. Dans une nouvelle étude, des scientifiques soutiennent que ces travaux sont souvent superficiels, statistiquement faibles et présentent une vision trop simpliste de la nature humaine. Pire encore, ils disent que cela pourrait avoir des implications néfastes dans le monde réel en minimisant les dégâts que des personnalités sombres peuvent causer.
« La situation est très préoccupante », déclare Josh Miller, psychologue clinicien à l’Université de Géorgie à Athènes. Les chercheurs, a-t-il déclaré, se sont concentrés «sur un travail provocant, qui attire l’attention, sans la prudence d’interpréter cela correctement.»
La critique se concentre sur la recherche dans la prétendue « dark triad of personalities ». En 2002, deux psychologues canadiens ont inventé ce terme pour regrouper le machiavélisme, le narcissisme et la psychopathie: des traits liés par la dureté, la manipulation et un manque d’empathie. Des milliers d’articles ont été publiés sur le sujet depuis, dont 1 700 l’année dernière seulement.
Pour capturer les trois, les études utilisant la « dark triad » demandent aux gens d’être en accord ou en désaccord avec des affirmations telles que « on m’a comparé à des personnes célèbres » ou « il n’est pas sage de dire ses secrets ».
Certaines études ont ensuite tenté de lier le score de « dark triad » d’un volontaire à des indicateurs réels, tels que le salaire, le comportement sexuel et l’attitude envers ses collègues. Plusieurs de ces recherches ont été repris par la presse, avec des titres tels que « pourquoi un peu de mal est bon » et « les républicains ont plus de traits de psychopathes que les démocrates ».
Les entreprises ont également pris part à l’action. En 2016, une entreprise britannique a annoncé la candidature d’une «superstar des directeurs des ventes pour les nouveaux médias commerciaux et des psychopathiques! 50 000 £ – 110 000 £ ». Selon la publicité, un PDG sur cinq était un psychopathe et souhaitait trouver une personne possédant «les qualités positives des psychopathes».

Les études sur la « dark triad » sont souvent beaucoup trop superficielles

Cependant, les études de la « dark triad » sont souvent beaucoup trop superficielles pour tirer des conclusions significatives, explique Miller, qui – avec ses collègues – a publié une critique sévère du domaine sur le serveur de pré-impression PsyArXiv. Il apparaîtra bientôt dans Current Directions in Psychological Science.
Une partie du problème, explique Miller, est que ces études utilisent généralement une poignée de critères pour classer une personne comme, par exemple, un narcissique, un machiavélique et un psychopathe, alors que les tests standard utilisent des dizaines pour justifier même une de ces désignations. En outre, note-t-il, une grande partie des travaux de la « dark triad » a été effectuée sur des groupes restreints tels que les étudiants de premier cycle qui cherchaient des crédits de cours, ce qui laisse planer un doute sur la possibilité d’appliquer les résultats de manière large, y compris sur le lieu de travail.
La plus grande faiblesse de la recherche sur la « dark triad » est qu’elle peut trop simplifier les traits d’une personne, explique Miller, car les tests utilisent si peu de critères. Une étude pourrait qualifier une personne de narcissique parce qu’elle fait preuve d’une grande estime de soi, même si de nombreuses attitudes narcissiques – y compris la tendance à considérer les autres comme des rivaux – sont en réalité motivées par une faible estime de soi.
Et la façon dont les chercheurs universitaires mesurent le machiavélisme dans les études sur les « darks triads » est problématique, car elle est très différente de la façon dont les experts cliniques le font sur le terrain, ajoute-t-il. Selon Miller, le travail sur la « dark triad » doit «faire un grand pas en avant vers une meilleure qualité».
Delroy Paulhus, psychologue à l’Université de la Colombie-Britannique à Vancouver (Canada) et coauteur du document original « The Dark Triad », rejette nombre des critiques de Miller. Il dit, par exemple, que tout les tests de la personnalité doit être simplifié pour fonctionner avec la population en général. «Ce genre de critiques peut être fait à n’importe quelle échelle de personnalité», dit-il. Miller et d’autres qui ont contesté l’idée de la triade noire «en veulent de sa popularité», dit-il.
Minna Lyons, psychologue à l’Université de Liverpool au Royaume-Uni et auteur d’un nouveau livre sur la « darks triads » reconnaît que le domaine est un «gâchis». Mais elle attribue cela à des psychologues négligents plutôt qu’à des faiblesses fondamentales de l’idée. Elle dit que son travail montre que la psychopathie et le machiavélisme peuvent tous deux être mesurés avec précision par la « darks triads »

Un comportement psychopathique n’est pas toujours favorable

Paulhus est d’accord avec Miller sur le fait que les chercheurs de la « darks triads » doivent travailler sur un plus grand nombre de volontaires. Il a ajouté que les scientifiques sur le terrain devraient s’efforcer davantage de confirmer les traits de la personnalité des sujets, peut-être en renforçant leurs traits auto-déclarés avec un deuxième avis venant des amis.
Tout cela pourrait aider à corriger les idées fausses qui prévalent dans le monde réel, explique Ernest O’Boyle, professeur agrégé de gestion à la Kelley School of Business de l’Indiana University de Bloomington. Il dit que beaucoup de gens dans le monde des affaires ont été séduits par l’idée – propagée par une discussion désinvolte dans la littérature scientifique – que les traits noirs de la « darks triads », dont la psychopathie, pourraient avoir des avantages, tels que la prise de risque, qui peuvent influencer les décisions d’embauche.
«C’est potentiellement dommageable de commencer à glorifier ce que sont des comportements et des attitudes socialement défavorables», déclare O’Boyle. Les personnes qui manifestent un comportement psychopathique, ajoute-t-il, « ne sont pas des personnes pour lesquelles vous voulez qu’ils dirigent une entreprise. »
Source : Science
Crédit photo sur Unsplash : Ricardo Mancía

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