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Saturne peut arborer les anneaux les plus célèbres de notre système solaire, mais elle est loin d’être la seule planète à être ainsi dotée. Le Soleil est entouré de plusieurs anneaux poussiéreux, y compris de faibles anneaux près des orbites de Vénus et de la Terre et, bien sûr, des ceintures d’astéroïdes au-delà de Mars et de Neptune.

De la poussière autour de Mercure

Mais maintenant, deux nouvelles études ont mis en évidence de nouveaux anneaux dans le système solaire interne: un système poussiéreux dans l’orbite de Mercure et un nouvel ensemble d’astéroïdes suivant le trajet de Vénus autour du Soleil.
L’anneau de poussière de Mercure a été découvert, ironiquement, par une équipe qui tentait de trouver une région de l’espace sans poussière. Une hypothèse de longue date suggère qu’il devrait y avoir une zone vide et propre autour du soleil, puisque la chaleur intense vaporiserait toutes les particules de poussière qui errent trop près. La cartographie de l’étendue exacte de cette zone permettra aux astronomes de mieux comprendre notre système solaire, comme ce qu’il y a dans la poussière et même combler des lacunes dans l’histoire de la formation du système solaire.

Utiliser STEREO pour trouver de la poussière 

Les scientifiques du Naval Research Laboratory ont construit à l’origine un modèle qui aidait à éliminer la poussière des images prises par STEREO, un duo de satellites de la NASA en orbite solaire qui étudie le Soleil sous deux angles différents en même temps. Ils ont alors réalisé qu’ils pouvaient travailler à rebours à partir de là, et utiliser cette méthode pour trouver de la poussière ou l’absence de poussière.

En séparant la lumière de la couronne solaire et celle réfléchie par la poussière, les astronomes pourraient peut-être trouver la région théorisée sans poussière. Au lieu de cela, ils ont découvert un anneau plus brillant le long de l’orbite de Mercure, indiquant un large anneau de poussière, jusqu’alors inconnu.
« Ce n’était pas une chose isolée », déclare Russell Howard, coauteur de l’étude. « Tout autour du Soleil, quelle que soit la position de l’engin spatial, nous pouvions voir la même augmentation de 5% de la luminosité ou de la densité de la poussière. Cela dit, il y avait quelque chose là-bas et c’est quelque chose qui s’étend tout autour du Soleil. »
Il est intéressant de noter que Mercure a longtemps été considéré comme trop petit pour pouvoir capturer une grande quantité de poussière, et toute celle qu’elle pourrait probablement détruire par le Soleil. Mais ce n’est évidemment pas le cas: l’anneau lui-même a une largeur d’environ 15 millions de kilomètres.

Des astéroïdes vénusiens

STEREO a permis de confirmer la présence d’un anneau poussiéreux près de Vénus en 2013, mais l’origine exacte de cet anneau est restée un mystère et maintenant, une étude distincte a peut-être trouvé la réponse: une population d’astéroïdes non encore détectée qui partagent l’orbite de cette planète.
Les anneaux de poussière qui suivent Vénus et la Terre seraient tous deux originaires de la ceinture d’astéroïdes, au-delà de Mars. Tandis que la poussière est lentement attirée vers le Soleil, une partie de celle-ci est entraînée par la gravité des planètes et forme des anneaux.
Mais les astrophysiciens du Goddard Space Flight Center de la NASA ont découvert que cela pourrait ne pas être le cas. L’équipe a modélisé la poussière migrante de la ceinture d’astéroïdes grâce à la gravité du Soleil et ont découvert qu’elle ne représente que l’anneau de poussière de la Terre. D’autres modèles ne pourraient pas l’expliquer non plus.
Les scientifiques ont fini par comprendre que le seul modèle correspondant à l’anneau observé était celui dans lequel un groupe d’astéroïdes gravitait autour du Soleil dans le même chemin que Vénus, mais suffisamment éloigné de la planète pour ne pas la toucher.

Une modélisation avec 10 000 astéroïdes

Ils ont modélisé ce scénario, plaçant 10 000 astéroïdes sur l’orbite de Vénus, et en tenant compte des effets gravitationnels du Soleil et d’autres planètes. Après que la simulation a été transmise rapidement à travers 4,5 milliards d’années jusqu’à nos jours, environ 800 de ces roches ont survécu.
Cela suggère qu’un groupe ancien d’astéroïdes accompagne Vénus depuis la formation du système solaire, dont certains sont encore là aujourd’hui, alimentant l’anneau de poussière observé par les astrophysiciens. La prochaine étape consistera à rechercher ces astéroïdes mystérieux.
La recherche sur les anneaux de Mercure a été publiée dans Astrophysical Journal, tandis que l’étude sur les astéroïdes de Vénus est parue dans The Astrophysical Journal Letters. La simulation de Vénus est visible dans la vidéo ci-dessous.
Source: NASA
Crédit photo : Pixabay

De la poussière dans les orbites de Mercure et de VénusmartinEspace
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