Des souris aveugles retrouvent la vue

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C’était étonnamment simple. Des scientifiques de l’Université de Californie à Berkeley ont inséré un gène d’un récepteur de lumière verte dans les yeux de souris aveugles et, un mois plus tard, elles franchissaient les obstacles aussi facilement que des souris n’ayant pas de problème de vision.  Elles étaient même capables de voir les mouvements, les changements de luminosité et les fins détails fins sur un iPad comme les lettres.

Redonner la vue en injectant un gène

Les chercheurs disent que, dans trois ans à peine, cette thérapie génique – délivrée via un virus inactivé – pourrait être essayée chez les humains qui ont perdu la vue à cause de la dégénérescence rétinienne, leur offrant assez de vision pour se déplacer et leur permettant éventuellement de retrouver leur capacité à lire ou à regarder des vidéos.

«Vous injectez ce virus dans l’œil d’une personne et quelques mois plus tard, elle verra quelque chose», a déclaré Ehud Isacoff, professeur de biologie moléculaire et cellulaire à l’Université de Berkeley et directeur de l’Institut Helen Wills Neuroscience. «Avec les maladies neurodégénératives de la rétine, souvent, les chercheurs essaient de ralentir la dégénérescence de la rétine. Mais quelque chose qui restaure une image en quelques mois – c’est une chose incroyable à laquelle personne n’avait pensé.  »

Environ 170 millions de personnes dans le monde souffrent de dégénérescence maculaire liée à l’âge, qui frappe une personne sur 10 de plus de 55 ans, tandis que 1,7 million de personnes dans le monde souffrent de la forme la plus courante de cécité héréditaire, la rétinite pigmentaire, qui rend aveugle généralement les personnes de plus de 40 ans.

«J’ai des amis qui ne perçoivent pas la lumière et leur style de vie est très triste», a déclaré John Flannery, professeur de biologie moléculaire et cellulaire à l’Université de Berkeley, professeur à la faculté d’optométrie. «Ils doivent considérer ce que les voyants prennent pour acquis. Par exemple, chaque fois qu’ils vont dans un hôtel, la disposition des pièces est un peu différente et ils ont besoin que quelqu’un les guide dans la pièce pendant qu’ils construisent une carte en 3D dans leur tête.

Le fardeau de la maladie est énorme

Les objets de tous les jours, comme une table basse, peuvent présenter un risque de chute. Le fardeau de la maladie est énorme chez les personnes ayant une perte de vision sévère et invalidante, et elles pourraient être les premières candidates à ce type de traitement. »

Actuellement, les options pour ce type de patients se limitent à un implant électronique oculaire relié à une caméra vidéo reposant sur une paire de lunettes – une configuration délicate, invasive et coûteuse qui reproduit sur la rétine une image équivalente à quelques centaines de pixels. Une vision normale et nette implique des millions de pixels.

La correction du défaut génétique responsable de la dégénérescence rétinienne n’est pas simple non plus, car il existe plus de 250 mutations génétiques différentes responsables de la rétinite pigmentaire. Environ 90% d’entre eux détruisent les cellules photoréceptrices de la rétine – les bâtonnets, sensibles à la pénombre, et les cônes, pour la perception des couleurs.

Mais la dégénérescence rétinienne épargne généralement d’autres couches de cellules rétiniennes, y compris les cellules ganglionnaires bipolaires et rétiniennes, qui peuvent rester saines bien qu’elles soient insensibles à la lumière pendant des décennies après que les gens soient devenus complètement aveugles.

L’équipe a réussi à rendre sensibles à la lumière 90% des cellules ganglionnaires

Au cours de leurs essais sur des souris, l’équipe de l’UC Berkeley a réussi à rendre sensibles à la lumière 90% des cellules ganglionnaires. Isacoff, Flannery et leurs collègues de l’UC Berkeley ont fait état de leur succès dans un article paru en ligne le 15 mars dans Nature Communications.

Source : UC Berkeley
Crédit photo : Pixabay

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