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La conservation d’habitats convenables est une condition préalable essentielle à la protection des espèces en voie de disparition. Cependant, en raison du changement climatique et de l’utilisation des terres, les habitats idéaux actuels pourraient ne plus être adaptés dans 30 ou 50 ans.

Les habitats des éléphants sont menacés par le changement climatique

Les scientifiques de l’Institut Leibniz de recherche sur les zoos et les espèces sauvages (Leibniz-IZW) et du Centre Helmholtz pour la recherche environnementale (UFZ) ont donc mené une étude approfondie en Inde et au Népal avec des collègues internationaux.
Les résultats permettent de prédire comment les habitats adaptatifs des éléphants d’Asie changeront à la suite du changement planétaire. Les petites régions du Nord et du Nord-Est du sous-continent pourraient offrir des habitats plus propices, mais les chercheurs prévoient de lourdes pertes dans tous les scénarios. Les relations entre les changements environnementaux globaux et l’occurrence locale d’éléphants sont présentées dans une étude publiée dans la revue « Diversity and Distributions« .
On sait depuis longtemps que les changements climatiques mondiaux, l’utilisation des sols ou les cycles de l’eau modifient les conditions de vie de la faune sauvage et modifient les habitats directement ou indirectement. La façon dont cela se produit est très différente au niveau local. Prenant exemple sur les éléphants d’Asie en Inde et au Népal, des scientifiques d’Espagne, d’Inde, du Népal, du Myanmar, d’Italie et d’Allemagne ont examiné de près ce processus complexe et ont étudié les relations entre le changement climatique, l’utilisation des sols et la présence d’animaux.
« Nous avons rassemblé une base de données de plus de 4 600 observations d’éléphants et de données environnementales haute résolution », a déclaré Surendra P. Goyal du Wildlife Institute of India. Dans un premier temps, les scientifiques ont pu créer un modèle géographique sur la relation entre les conditions environnementales et la présence d’éléphants et ainsi prédire la répartition géographique des animaux sur la base de données environnementales.
« En plus d’être proches des humains, notamment en raison d’une utilisation intensive des terres, la répartition des éléphants est déterminée par une combinaison de précipitations et de températures », explique Rajapandian Kanagaraj du Musée national des sciences naturelles (MNCN) de Madrid, auteur principal de cette étude. Selon les calculs des scientifiques, environ 256 000 km carrés d’habitat conviennent actuellement aux animaux en Inde et au Népal.

Dans un des scénarios l’habitat des éléphants d’Asie avait diminué de 42%

Dans un deuxième temps, ils ont inclus les effets des changements environnementaux sur leur modèle de prévision afin de prédire l’apparition future d’éléphants. Ils ont utilisé des projections de données sur le changement climatique et l’utilisation des terres en 2050 et 2070 et ont calculé plusieurs scénarios. Tous les scénarios indiquaient que les menaces pesant sur les populations d’éléphants du sous-continent étaient aggravées par les effets des changements environnementaux.
« Nous pouvons voir que les zones de distribution proches de l’Himalaya se déplaceront vers les zones les plus élevées », a déclaré Miguel B. Araújo du MNCN. « Globalement, l’accès à l’eau est le facteur déterminant. C’est pourquoi l’effet du changement climatique est beaucoup plus petit et complexe qu’un simple déplacement des habitats vers les altitudes plus élevées et vers le Nord. »
Dans un autre scénario ne prenant en compte que les impacts directs sur le climat, les scientifiques prévoient que l’habitat des éléphants d’Asie diminuera de 17% d’ici 2070, dans d’autres scénarios jusqu’à 42%. « L’effet négatif est particulièrement prononcé dans l’Est et le Sud de l’Inde, où se trouvent les plus grandes populations d’éléphants et dont les habitats sont déjà très importants et fortement influencés par les humains », déclarent Priya Davidar et Jean-Philippe Puyravaud du Sigur Nature Trust en Inde.
Des modèles géographiques complets et significatifs sont d’une grande importance pour évaluer l’impact du changement global sur les populations d’espèces sauvages. « Dans notre base de données, nous avons enregistré 115 variables environnementales, dont 60 pour le climat, 29 pour les forêts et la végétation et 16 pour les influences humaines.
Toutes les données ont été enregistrées à une résolution d’un kilomètre « , explique Thorsten Wiegand, expert en modélisation au Centre Helmholtz pour la recherche environnementale (UFZ) à Leipzig. En outre, 4 626 éléphants ont été aperçus entre 1990 et 2017, la plupart après 2002. « L’art de la modélisation consistait à identifier les variables les plus significatives pour les prévisions et à éliminer les corrélations redondantes », déclare Stephanie Kramer-Schadt, responsable de la division écologie dynamique à l’Institut Leibniz de Berlin pour la recherche sur les zoos et la faune (Leibniz-IZW).

Les prévisions sont toujours associées à des incertitudes

L’équipe a calculé et testé plusieurs modèles permettant de prédire de manière significative la distribution des animaux sur la base de neuf variables seulement. « Mais nous devons être conscients que nous traitons ici de modèles géographiques et de modèles climatiques », ajoute Kramer-Schadt. Cette étude a donc pu élaborer des scénarios probables d’évolution des populations d’éléphants en fonction de ces variables, de sorte que les prévisions sont toujours associées à des incertitudes.
Néanmoins, les résultats de cette étude sont très importants pour les efforts de conservation, car les cartes géographiques montrent clairement la propagation actuelle et potentielle des éléphants d’Asie, où se trouvent des habitats essentiels et où une protection immédiate est nécessaire. De plus, les stratégies d’habitat existantes peuvent être évaluées et adaptées. Une analyse complémentaire montre également l’importance des habitats connectés.
« Notre modèle de base calcule uniquement dans quelle mesure une surface d’un kilomètre carré convient aux animaux. Si vous prenez en compte les rayons d’action naturels des animaux, la situation s’aggravera encore « , a déclaré Kanagaraj. « On peut trouver de vastes zones centrales là où les conséquences des changements environnementaux sont les plus graves, dans les Indes du Sud et les Indes orientales. »
Les zones fragmentées, typiques dans et autour de l’Himalaya, pourraient être mises en réseau avec la connaissance de ces analyses. Cela se traduit par des objectifs de gestion spécifiques pour les projets locaux de conservation de l’habitat visant à relier des habitats appropriés.

Élaborer des politiques et des concepts de conservation efficaces

« Nous pensons qu’une protection efficace de l’habitat sera toujours au cœur de la conservation de la biodiversité », a déclaré l’équipe de recherche. « Notre étude constitue le premier inventaire complet des effets des changements climatiques et environnementaux sur les populations d’éléphants d’Asie en Inde et au Népal. Cela peut servir de modèle à des projets similaires en Asie du Sud et du Sud-Est pour élaborer des politiques et des concepts de conservation efficaces alors que les changements climatiques risques de s’intensifier si rien de concret n’est fait. »
Source : Forschungsverbund Berlin
Crédit photo sur Unslapsh : Sofia Zubiria

L'habitat des éléphants au Népal pourrait diminuer de 42%martinChangement Climatique
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