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Selon une analyse de centaines de milliers de naissances sur plus d’une décennie, les jumelles qui partagent un ventre avec un frère ont tendance à être moins éduquées, à gagner moins d’argent et à avoir moins d’enfants que les filles partageant le même ventre avec une autre fille. Les chercheurs soupçonnent l’origine de l’exposition à la testostérone au cours du développement fœtal comme étant la principale explication, bien que le mécanisme exact demeure un mystère.

La testostérone au cours du développement fœtal aurait un impact

«Je pense que c’est vraiment intéressant de voir comment ce système très compliqué pourrait avoir un impact sur les femmes», déclare Talia Melber, anthropologue en biologie à l’University of Illinois à Urbana, qui n’a pas participé à cette étude. Néanmoins, prévient-elle, il reste encore beaucoup à faire pour établir un lien de causalité.
Des jumeaux fraternels, dans lesquels chacun des deux œufs est fécondé par un spermatozoïde différent, se produisent dans environ quatre naissances sur 1000. Environ la moitié de ceux-ci résulte en paires de jumeaux homme-femme. Généralement, environ 8 à 9 semaines après la gestation, un fœtus masculin commence à produire des quantités massives de testostérone, ce qui contribue à relancer le développement des organes reproducteurs mâles et de l’architecture du cerveau; les fœtus de sexe féminin ne reçoivent que des quantités modestes de cette hormone sexuelle.
Chez les jumeaux frère-sœur, cependant, de petites quantités de testostérone du fœtus mâle peuvent s’infiltrer dans le sac amniotique séparé du jumeau. Les scientifiques sont au courant de ce phénomène depuis des décennies et se disputent depuis aussi longtemps sur ses effets éventuels sur les femmes plus tard dans leur vie.

Pour cette étude des chercheurs ont examiné près de 730 000 naissances 

Dans cette nouvelle étude, l’économiste comportemental Krzysztof Karbownik de l’Université Emory à Atlanta, l’anthropologue biologique Christopher Kuzawa de l’Université Northwestern à Evanston, dans l’Illinois, et leurs collègues se sont tournés vers des données des naissances norvégiennes. Ils ont examiné près de 730 000 naissances entre 1967 et 1978, dont 13 800 jumeaux.
En tenant compte de facteurs tels que le poids à la naissance et l’éducation maternelle, les femmes ayant un jumeau masculin étaient 15,2% moins susceptibles de terminer leurs études secondaires, 3,9% moins susceptibles de terminer leurs études universitaires et 11,7% moins susceptibles d’être mariées – par rapport aux femmes sœurs jumelles. Ils ont également eu 5,8% moins d’enfants et gagné 8,6% moins d’argent, rapporte l’équipe dans Proceedings of the National Academy of Sciences.
L’équipe a également examiné les résultats pour les femmes dont le jumeau était décédé pendant l’accouchement ou très peu de temps après. On pense que ces femmes auraient été exposées à la testostérone in utero, mais qu’elles auraient été élevées autrement. Les 583 femmes répondant à ce critère ont eu pratiquement les mêmes résultats dans leurs vies que les femmes avec des jumeaux vivants, suggérant que la testostérone prénatale était à l’origine de ces effets, et pas seulement le fait d’être élevé avec un jumeau.

On se sait pas pourquoi la testostérone aurait ces effets

Cette étude n’explique pas pourquoi la testostérone aurait l’un de ces effets. Des travaux antérieurs ont montré que, par rapport aux femmes non jumelées, les jumelles qui partageaient un utérus avec des frères ont tendance à développer une structure osseuse plus masculine et des cerveaux qui ressemblent davantage à des cerveaux masculins moyens, y compris un hippocampe gauche et un amygdala plus grands.
Ces régions sont impliquées respectivement dans la mémoire et le traitement des émotions. Sur la base des résultats de recherches antérieures, tout cela peut amener les femmes à agir de manière plus agressivement, à prendre plus de risques et à agir d’une autre manière traditionnellement considérée comme «typique aux hommes», spéculent les auteurs.
Karbownik pense en outre que tout cela pourrait conduire à un succès socioéconomique inférieur pour ces femmes; une femme affirmée qui enfreint les règles peut être exclue pour avoir enfreint les normes de genre traditionnelles. « Si vous pensez que ce type de comportement peut être pénalisé par la société, cela ferait partie de l’effet que nous mesurons. » Les vues de la société sur les normes des genres ayant changé dans de nombreux endroits au cours des dernières décennies, il aimerait reprendre cette étude avec des données sur de jeunes jumeaux.

La testostérone jouerait un rôle sur des variations comportementales

«Pendant si longtemps, nous avons en quelque sorte ignoré» la testostérone chez les femmes et les filles, explique Melber. «Nous sommes vraiment en retard sur le plan de la compréhension de ses effets à long terme et de la manière dont il crée des variations dans notre comportement et qui nous sommes en tant que personnes.» Néanmoins, dit-elle, l’idée que l’exposition prénatale à la testostérone pouvant causer des avenirs différents pour les femmes est prématurée. « Vous ne voulez pas aller à l’extrême et dire qu’il y a une conclusion à l’avance car il n’y en a pas. »
Source : Science
Crédit photo : Pixabay

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