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La mission OSIRIS-REx de la NASA, qui consistait à échantillonner l’astéroïde Bénou et à revenir sur Terre allait toujours être une manœuvre bidirectionnelle. Mais de nouvelles révélations sur sa cible – un espace spatial cinq fois plus grand qu’un terrain de football américain en orbite proche de la Terre – rendant la mission plus risquée que jamais.

Bénou réserve des surprises

Plutôt que de trouver des plaines de gravats, la surface de Bénou est un amas de plus de 200 gros rochers, avec à peine suffisamment d’espace pour un échantillonnage robotique de ses graviers en surface, a rapporté l’équipe de l’engin spatiale aujourd’hui à la Conférence sur la science planétaire et lunaire et dans une série de documents dans Nature.
La sonde spatiale de 800 millions de dollars a commencé à orbiter autour de Bénou au début de cette année, et l’astéroïde a immédiatement commencé à offrir des surprises, littéralement. Le 6 janvier, l’équipe a détecté un panache de petites particules jaillissant du rocher; 10 événements similaires ont suivi au cours du mois prochain.
Au lieu d’être un vestige gelé de collisions cosmiques passées, Bénou fait partie d’une douzaine d’astéroïdes «actifs» connus. «C’est l’une des plus grandes surprises de ma carrière scientifique», déclare Dante Lauretta, chercheur principal de la mission et scientifique planétaire à l’University of Arizona à Tucson. « Nous voyons Bénou éjecter régulièrement des matériaux dans l’espace. »
Les observations au sol de Bénou avaient suggéré à l’origine que sa surface était constituée de petits cailloux incapables de retenir la chaleur. OSIRIS-REx a été conçu pour échantillonner un environnement aussi lisse et nécessite un cercle de 50 mètres de large, exempt de dangers, pour s’approcher de la surface. Ce type de cercle n’existe pas, disent les scientifiques de la mission, mais il y a plusieurs petites zones exemptes de rochers qu’il pourrait éventuellement échantillonner. « Nous allons essayer d’atteindre le centre de la cible », explique Rich Burns, chef de projet d’OSIRIS-REx au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, dans le Maryland.

Cet astéroïde n’est pas encore parfaitement compris

OSIRIS-REx a toujours été une mission prudente. Contrairement à la rapide mission japonaise Hayabusa2, qui a échantillonné l’astéroïde Ryugu près de la Terre six mois après son arrivée, OSIRIS-REx prévoit d’échantillonner Bénou en juillet 2020, un an et demi après le début de sa mise en orbite. Ce calendrier n’a pas changé, dit Lauretta. D’ici cet été, les chercheurs espèrent que le site d’échantillonnage sera sélectionné et il reste encore beaucoup à découvrir sur cet astéroïde en rotation, en forme de tête, à commencer par les panaches, qui peuvent projeter des particules de la taille d’une petite pierre à des vitesses pouvant atteindre plusieurs mètres par seconde.
Juste après qu’OSIRIS-REx soit entré en orbite autour de Bénou, l’astéroïde a atteint son approche la plus proche du Soleil. Les autres astéroïdes actifs connus, qui sont tous situés dans la ceinture d’astéroïdes entre Mars et Jupiter, ont de la même manière jailli des particules lorsqu’ils se rapprochent du Soleil. Il est possible que les panaches soient liés à cette approche, peut-être entraînés par de la glace d’eau se sublimant en vapeur. Mais il y a une douzaine d’hypothèses différentes à explorer, explique Lauretta. « Nous ne connaissons pas la réponse pour le moment. »

Un astéroïde âgé de plus d’un milliard d’années

L’abondance de cratères d’impact sur le ventre de Bénou suggère que l’astéroïde est âgé de plus d’un milliard d’années, ce qui est plus ancien qu’on ne le pensait. Les cratères impliquent également que Bénou a pris sa forme typique au début de son histoire, plutôt que grâce à une rotation autour Soleil, et il y a des signes que des matériaux sur les pôles de l’astéroïde se glissent vers l’équateur, suggérant une activité géologique.

Bien que plusieurs de ces énigmes intriguent les scientifiques, l’objectif principal de la mission est de renvoyer à la surface de la Terre la plus grande quantité de matériaux d’astéroïde jamais capturée. Cela devrait se produire en 2023. Mais, ajoute Lauretta, « le défi est devenu beaucoup plus difficile lorsque nous avons vu la vraie nature de la surface de Bénou ».
Source : Science
Crédit photo : Pixabay (montage)
Crédit vidéo : NASA (domaine public)