Yellowstone : une espèce envahissante est catastrophique

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Le parc de Yellowstone est parmi les endroits aux États-Unis les plus visités. Pour la seule année de 2011, 3 394 326 touristes ont visité ce parc, dont 20 % étaient des Européens. Mais cette merveille de la nature est maintenant menacée.

Yellowstone est menacé par un poisson prédateur

Une seule espèce de poisson prédateur envahissant à entraîner de profonds changements dans les écosystèmes aquatiques et terrestres du parc national de Yellowstone. En fait, sa présence a fait des ravages, modifiant tous les niveaux d’alimentation, du phytoplancton à l’ours.

Le bassin versant du lac Yellowstone est considéré comme vierge, avec un réseau alimentaire en grande partie non affecté par les perturbations anthropiques. Avant 1994, l’omble de fontaine (Oncorhynchus clarkii bouvieri) était le principal prédateur du lac et une source de nourriture vitale pour les espèces terrestres telles que les ours, les loutres et les oiseaux aquatiques.

Puis une autre espèce de truite est apparue, le touladi envahissant (Salvelinus namaycush). Ce gros poisson est devenu le nouveau prédateur. En 1998, les scientifiques avaient calculé que, selon les estimations, 125 000 touladis avaient consommé entre trois et quatre millions de truites fardées (un poisson de la famille des Salmonidés) au cours de cette seule année.

Les loutres et les ours ne pouvaient pas manger les nouvelles espèces, car la truite grise reste dans des eaux plus profondes et ne se déplace pas dans des zones peu profondes, comme les espèces indigènes, lors du frai.

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Dans un article publié dans Science Advances, Todd Koel, du Yellowstone Centre for Resources, et ses collègues ont analysé un ensemble de données couvrant les années 1980 à 2017. L’étendue des données et la mesure des indicateurs dans les écosystèmes aquatiques et terrestres, leur ont permis de comparer l’écologie du lac avant et après l’arrivée du poisson envahissant.

Les changements en cascade dans une chaîne alimentaire auparavant stable après l’introduction d’un nouveau prédateur – les cascades trophiques – sont bien étudiés dans les écosystèmes aquatiques. En entreprenant ce travail, Koel et ses collègues ont prédit que «les effets en cascade de ce prédateur seraient importants dans l’écosystème aquatique, mais s’atténueraient ou s’affaibliraient au-delà de la limite de l’écosystème aquatique-terrestre».

Des effets néfastes sur les ours et les balbuzards 

Au lieu de cela, ils ont constaté que les effets restaient très importants dans les deux types d’écosystèmes, en particulier pour les ours et les balbuzards (un oiseau), mais aussi chez toutes les espèces de prédateurs qui dépendaient auparavant de la truite fardée. Les visites des grizzlis (Ursus arctos) et des ours noirs (Ursus americanus) dans les anciens cours d’eau de frai de la truite ont diminué respectivement de 63% et 84%, alors qu’elles recherchaient des aliments de substitution, notamment dans le parc.

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Les balbuzards n’ont pas d’autre choix que de manger du poisson et n’ont donc pas été en mesure de changer de source de nourriture. Ils ont donc décliné précipitamment à la suite de l’invasion de ce poisson. Les succès de nidification des oiseaux entre 1987 et 1991 ont été en moyenne de 59%, mais ont été nuls de 2008 à 2011. Les quelques balbuzards laissés dans la région laissent le lac Yellowstone pour se nourrir dans la partie supérieure de la rivière Snake, à 10 kilomètres de là où les proies sont plus abondantes.

Le succès de nidification du pygargue à tête blanche (Haliaeetus leucocephalus) a fortement diminué, puis a atteint 70% en moyenne entre 2013 et 2017. Les chercheurs suggèrent que la reprise pourrait être due au passage des rapaces de la truite fardée à la consommation des jeunes d’oiseaux d’eau. comme des cygnes trompettes (Cygnus buccinators), qui ont décliné dans le parc.

Les loutres de rivière (Luta canadensis) sont passées de la truite fardée à une autre espèce de poisson introduite et ont également commencé à manger des amphibiens. L’ensemble de données n’incluait pas d’estimations de l’abondance des loutres avant l’arrivée de la truite grise. Dans le lac lui-même, la biomasse et les longueurs individuelles du zooplancton se sont déplacées au profit de créatures plus grosses et le transport des éléments nutritifs vers les affluents a également été réduit.

La truite fardée adulte retournait dans certains petits affluents

De 2012 à 2017, l’élimination de la truite grise du lac Yellowstone a fait l’objet d’efforts accrus. Koel a indiqué qu’après plusieurs années d’absence «la truite fardée adulte retournait dans certains des plus petits affluents et que l’utilisation de ces cours d’eau avait augmenté ».

Cette étude, détaillant «les interactions entre plusieurs niveaux trophiques à la fois à l’intérieur et à l’extérieur du lac envahi, met en évidence l’influence potentielle d’un poisson prédateur introduit dans des écosystèmes autrement vierges»

Source : Cosmos Magazine
Crédit photo sur Unspalsh : Hunter BrumelsPeter Gonzalez / Nathan Anderson

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