planète-titan-lune-drone-NASA-exploration-dragonfly
Les scientifiques qui cherchent à s’appuyer sur l’héritage du premier atterrissage sur la Lune Apollo, il y a 50 ans cet été, se tournent non seulement vers la Lune et Mars, mais vers la perspective de visiter des mondes beaucoup plus lointains.

Explorer Titan avec un drone

L’un d’entre eux est Titan, la lune géante de Saturne, sur laquelle on savait très peu de choses lorsque Neil Armstrong et Buzz Aldrin ont posé leurs pieds sur la Lune en 1969.
«Il y a cinquante ans, tout ce que nous savions, c’était qu’il y avait une atmosphère contenant du méthane», a déclaré Ralph Lorenz, spécialiste en sciences planétaires au laboratoire de physique appliquée de l’Université Johns Hopkins à Laurel, au Maryland (États-Unis), qui célèbre également son demi-siècle.
Depuis lors, les astronomes ont appris, en grande partie grâce aux 126 survols de la sonde Cassini de la NASA en orbite qui gravitait autour de la planète de 2004 à 2017, que Titan possède des dunes de sable, des lacs, des mers, des lits de ruisseaux et des entités ressemblant à des lacs et des volcans secs.
Non pas que sa surface soit sculptée par l’eau. Au lieu de cela, le fluide au travail semble être du méthane liquide, qui tombe de son ciel comme la pluie terrestre, pour parcourir la surface et nourrir les mers.
«Il s’y passe vraiment beaucoup de choses», dit Lorenz. Avec son atmosphère épaisse, c’est aussi un monde fait pour les atterrisseurs, comme l’a démontré la sonde Huygens de l’Agence spatiale européenne, portée par Cassini, et facilement parachutée à la surface au début de 2005.
Mais Huygens n’a pas été conçu comme un rover, ni même comme une base permanente, il n’a survécu que 90 minutes avant de succomber aux forces des éléments et bien que Cassini et d’autres études post-Apollo aient enseigné Titan aux scientifiques planétaires, ils n’en ont que plus envie.
« Depuis Apollo, Titan a été transformé en un monde riche et varié, prêt à être exploré par une variété de véhicules robotiques et, un jour, par l’homme directement », a déclaré Lorenz. Déjà, ajoute-t-il, plusieurs propositions ont été avancées pour y retourner, allant d’un atterrisseur traditionnel à une montgolfière. Il a également été proposé d’utiliser un flotteur robotique dans l’une des mers du Titan, et d’explorer et de découvrir son littoral.

Le projet Dragonfly

Pour l’instant, le candidat principal est un projet appelé Dragonfly, un drone robotique qui peut voler et atterrir à volonté. Cette machine, qui, si elle est approuvée, serait probablement lancée en 2025 et atteindrait Titan en 2034. Étant un octocoptère, ce qui signifie que contrairement à un drone traditionnel, elle dispose de huit rotors, cela lui permettrait de survivre si l’un d’entre eux tombe en panne (et survivre éventuellement si d’autres échouent, à condition qu’au moins une de ses quatre paires reste opérationnelle).

«D’une certaine manière, cela capture les caractéristiques d’un atterrisseur et d’un ballon», explique Lorenz, qui note qu’il permet les vues aériennes, mais peut également atterrir et prendre des échantillons ou d’autres mesures de surface.
Non pas que Titan soit le seul endroit où les scientifiques aimeraient revenir avec un explorateur robotique. Lorsque la sonde spatiale New Horizons de la NASA a survolé Pluton en 2015, elle a montré des images d’un monde d’une complexité inattendue, avec un ciel bleu, des montagnes géantes, des glaciers faits d’azote et une géologie active.

Un retour demeure possible

«Titan demande une mission de retour», déclare Dale Cruikshank du centre de recherche Ames de la NASA à Moffett Field, en Californie. «Un orbiteur, éventuellement avec un atterrisseur. Ce n’est pas impossible dans les 50 prochaines années. »
Source : Cosmos Magazine
Crédit photo : Pixabay
Crédit vidéo : JHU Applied Physics Laboratory

Les scientifiques veulent envoyer un drone sur TitanmartinEspace
Les scientifiques qui cherchent à s'appuyer sur l'héritage du premier atterrissage sur la Lune Apollo, il y a 50 ans cet été, se tournent non seulement vers la Lune et Mars, mais vers la perspective de visiter des mondes beaucoup plus lointains. Explorer Titan avec un drone L'un d'entre eux est...