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Les abeilles sont des créatures étonnamment intelligentes qui constituent un élément essentiel de l’écosystème de notre planète. Une nouvelle étude montre qu’elles pourraient également nous aider à comprendre la pollution urbaine.

Utiliser le miel des abeilles pour mesurer la pollution

Une équipe du Centre pour la recherche isotopique et géochimique du Pacifique (PCIGR) de l’Université de la Colombie-Britannique au Canada, a trouvé un moyen novateur de mesurer le niveau de source de pollution en milieu urbain: en analysant le miel.
L’équipe a analysé le miel récolté dans les ruches urbaines de Vancouver et a découvert que les quantités infimes d’isotopes de plomb dans le miel étaient distinctives et pouvaient être utilisées comme «empreintes digitales» pour identifier l’origine de la pollution. Cela signifiait que l’équipe pouvait suivre de très près la relation entre l’emplacement d’une ruche et des sources de pollution, comme le trafic ou l’activité industrielle.
«Les instruments du PCIGR sont très sensibles et mesurent ces éléments en parties par milliard, soit l’équivalent d’une goutte d’eau dans une piscine de taille olympique», a expliqué Dominique Weis, auteur principal du journal et directeur du PCIGR, dans un communiqué.
«La bonne nouvelle est que la composition chimique du miel à Vancouver reflète son environnement et est extrêmement propre», explique Kate E. Smith, auteure principale de l’étude et doctorante candidat au PCIGR.
«Nous avons également constaté que la concentration d’éléments augmentait à mesure que l’on se rapprochait du centre-ville de Vancouver et, en prenant les empreintes digitales de l’avance, nous pouvons dire que cela provient en grande partie de sources anthropiques.»

La pollution proviendrait des ports asiatiques

Des chercheurs de l’Université de la Colombie-Britannique ont établi un partenariat avec Hives for Humanity, une organisation locale à but non lucratif qui crée des opportunités pour s’engager dans l’apiculture urbaine, pour étudier le miel urbain.
L’équipe a également comparé les empreintes digitales du miel de Vancouver à celles d’autres régions de la Colombie-Britannique. Ils ont constaté que le plomb dans les zones urbaines ne provenait pas d’une source locale d’origine naturelle, ce qui semble indiquer qu’il provenait d’ailleurs. «Nous avons trouvé que les miels du centre-ville de Vancouver avaient des empreintes digitales similaires à celles des aérosols, des minerais et des charbons de grandes villes asiatiques», a déclaré Weis.
« Étant donné que plus de 70% des cargos qui entrent dans le port de Vancouver proviennent de ports asiatiques, il est possible qu’ils constituent une source contribuant à la concentration élevée de plomb dans le centre-ville de Vancouver. »

Utiliser le miel pour la surveillance environnementale


Les scientifiques ont rassemblé des données en partenariat avec Hives for Humanity, et voient un potentiel pour que des citoyens d’autres régions puissent également collecter des échantillons de miel. Ensuite, ils veulent étudier la manière dont l’échantillonnage du miel peut compléter d’autres techniques de surveillance environnementale, notamment la surveillance de l’air et des sols.
Cette étude a été publiée dans la revue Nature Sustainability.
Source : The University of British Columbia
Crédit photo sur Unsplash : Boris Smokrovic

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