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Il y a deux ans, alors que la sonde Cassini plongeait dans « la grande finale » de l’atmosphère de Saturne, elle a examiné de plus près quelques lunes intérieures de la géante gazeuse.

Des lunes de Saturne amassent des matériaux et grandissent

À présent, une équipe de la NASA a analysé les données et mis au jour de nouveaux détails intrigants sur ces mondes minuscules, notamment sur la manière dont ils collectent des matériaux des anneaux de Saturne et prennent des formes étranges.
Entre décembre 2016 et avril 2017, Cassini a utilisé six instruments pour examiner la forme, la structure et la composition de cinq lunes les plus profondes de Saturne, Daphnis, Atlas, Pandore et Épiméthée. Ces lunes gravitent toutes autour des anneaux de la planète ou à proximité de ces anneaux. Il n’est donc pas surprenant qu’elles interagissent avec les disques poussiéreux.
« L’audace et la proximité de ces petites lunes nous permettent de voir comment elles interagissent avec les anneaux de Saturne », dit Bonnie Buratti, auteure principale de l’étude. « Nous voyons de plus en plus de preuves de l’extrême activité et de la dynamique de l’anneau de Saturne et du système lunaire. »
Ces lunes saturniennes sont célèbres pour leurs formes étranges, qui ressemblent à des soucoupes volantes ou à des morceaux de raviolis en raison de leur corps bosselé et de leur ventre bombé. Les nouvelles données ont révélé une explication possible de la manière dont cela se produit. L’équipe a découvert que les lunes ont des surfaces poreuses et éventuellement des noyaux plus denses, ce qui suggère qu’elles grossissent à mesure qu’elles recueillent des particules des anneaux de Saturne.

Des excroissances autour de leurs équateur

« Nous avons découvert que ces lunes ramassaient des particules de glace et de poussière des anneaux pour former des excroissances autour de leurs équateur », explique M. Buratti. « Un corps plus dense serait plus en forme de boule parce que la gravité attirerait le matériau. »
Le passage proche de Daphnis, la lune la plus profonde, de Cassini, a révélé plus d’indices sur la composition de ces objets. L’engin spatial a utilisé un spectromètre de cartographie visible et infrarouge (VIMS) pour créer une carte spectrale de la surface de cette lune, à la fois dans la lumière visible et dans l’infrarouge.
Cela a montré que les lunes les plus proches de Saturne sont de couleur rougeâtre, ce qui est similaire aux anneaux principaux. Bien que l’équipe ne sache pas encore quels minéraux lui donnent cette couleur, ils soupçonnent un mélange de composés organiques et de fer. Pendant ce temps, les lunes en dehors des anneaux principaux, y compris Atlas, Prométhée et Pandore, semblent plus bleues, grâce à des couches de particules de glace et de vapeur d’eau pulvérisée sur eux par les panaches de glace d’Encelade.

Modéliser différents scénarios

L’équipe ne sait toujours pas vraiment comment ces lunes se forment, mais une possibilité est qu’un objet plus gros et plus dense s’est brisé dans un passé lointain et les fragments ont traversé les anneaux de Saturne en recueillant la poussière et la glace pour s’accumuler progressivement. L’équipe prévoit de modéliser différents scénarios pour trouver les réponses les plus probables.
Cette recherche a été publiée dans la revue Science.
Source : NASA
crédit photo : Pixabay