Un pathogène dévaste plus de 500 espèces d’amphibiens

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Une maladie fongique qui attaque la peau des amphibiens et déclenche un arrêt cardiaque est officiellement l’agent pathogène le plus meurtrier jamais enregistré.

Une maladie fongique s’attaque aux amphibiens

Elle contribue au déclin d’au moins 500 espèces de grenouilles, de crapauds et de salamandres. Quelque 90 de ces espèces sont présumées éteintes, tandis que 124 autres ont diminué en nombre de 90% et ils ont peu de chances de se rétablir.

Le champignon chytride responsable de cette dévastation – officiellement baptisé Batrachochytrium dendrobatidis ou Bd – était supposé être lié au déclin ou à la disparition d’environ 200 espèces d’amphibiens. Une nouvelle recherche publiée dans la revue Science suggère toutefois que le nombre réel représente plus du double de cette estimation; au total, une équipe de 41 chercheurs du monde entier rapporte que l’épidémie mondiale, stimulée principalement par le Bd, mais dans une moindre mesure par un second champignon appelé batrachochytrium salamandrivorans (Bsal), a touché une espèce d’amphibien sur 16.

« C’est assez dramatique », explique Wendy Palen, biologiste à l’Université Simon Fraser, à Carl Zimmer du New York Times. « Il mérite maintenant le surnom de l’agent pathogène le plus meurtrier connu de la science. »

Selon Zimmer, les scientifiques ont d’abord remarqué des signes inexplicablement du déclin de la population de grenouilles au cours des années 1970. Malgré le fait que ces amphibiens vivaient dans des habitats largement épargnés par la pollution et la déforestation, leur nombre continuait à diminuer et, dans les années 1980, plusieurs d’entre eux étaient éteints ou presque décimés.

En 1998, l’année où les chercheurs ont enfin identifié le champignon responsable de ce déclin, le mal était déjà fait. Une soixantaine d’espèces étaient déjà éteintes, note Yong, et des centaines d’autres étaient (et sont toujours) dirigées vers le même déclin.

Ce champignon provient de la péninsule Coréenne

Une étude génétique réalisée en 2018 a montré que le Bd provenait de la péninsule Coréenne, puis s’est répandu dans le monde entier par le biais du commerce internationals. Comme l’explique Ed Yong de The Atlantic, des animaux infectés ont probablement été embarqués sur des bateaux de voyage ou exportés sous forme de nourriture, d’animaux de compagnie et même de tests de grossesse.

Helen Briggs rapporte aujourd’hui pour la BBC News que la maladie fongique est présente dans plus de 60 pays et s’est révélée particulièrement mortelle en Australie, en Amérique centrale et en Amérique du Sud.

«Nos nouveaux résultats la situent à la même échelle en matière de dommages causés à la biodiversité que les rats, les chats et les [autres] espèces envahissantes», explique l’auteur principal Ben Scheele, écologiste à l’Australian National University, à Michael Greshko.

Le Bd cible la protéine de kératine trouvée dans la peau des amphibiens, selon Ula Chrobak de Popular Science. Passant d’une victime sans méfiance à une autre par contact direct ou par de l’eau infectée, le champignon aquatique «mange» essentiellement par l’intermédiaire de cette protéine la peau de sa proie, ce qui ralentit le système avant de déclencher une crise cardiaque.

Malheureusement, explique Erik Stokstad pour le magazine Science, le Bd semble être une maladie imbattable: certains amphibiens, en particulier ceux du continent d’origine de cette maladie, sont immunisés contre ses effets, ils agissent comme un «réservoir naturel» qui non seulement retient l’agent pathogène. vivant, mais permet sa propagation.

Le pic se situe en 1980

Scheele, rédactrice dans Conversation, et la coauteure de l’étude, Claire Foster, écologiste à la Australian National University, soulignent que les données récemment publiées, compilées à l’aide d’enregistrements de données d’enquêtes et de collections de musées, placent le pic mondial de Bd en 1980. Bien que près de 12% des 501 espèces répertoriées dans l’étude aient montré des signes de reprise depuis cette période, la «grande majorité» est en déclin.

«Le bd n’est qu’un clou de plus dans le cercueil de l’état des amphibiens dans le monde», concluent Palen et Dan Greenberg, également de l’Université canadienne Simon Fraser, dans un commentaire publié dans Science.

Plusieurs autres facteurs contribuent à cette dévastation

Il peut être impossible, ou du moins extrêmement difficile, de gérer ce champignon une fois que les souches pathogènes auront été établies, mais comme le souligne le couple, les scientifiques et les décideurs ont encore le temps de prendre des mesures pour lutter contre la perte d’habitat, l’exploitation et le changement climatique, qui peuvent tous travailler en collaboration avec la Bd pour dévaster davantage les populations vulnérables d’amphibiens de la Terre.

Source : Smithsonian
Crédit photo sur Unsplash : Matthew_T_Rader

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