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Il y a plus d’un demi-milliard d’années, notre planète était une boule de neige géante traversant l’espace. Les glaciers ont recouvert le globe jusqu’à l’équateur lors de l’un des mystérieux événements de la «Terre en boule de neige» qui, selon les géologues, s’est produit au moins deux fois dans le passé ancien de la Terre.

La fonte de Terre boule de neige aurait été très rapide

Des scientifiques ont découvert que le dernier épisode de boule de neige s’était probablement terminé en un éclair, il y a environ 635 millions d’années – un événement géologiquement rapide qui pourrait avoir des conséquences sur le réchauffement de la planète provoqué par l’homme aujourd’hui.
La glace, qui s’est accumulée pendant plusieurs milliers d’années, « a fondu en un million d’années », explique Shuhai Xiao, paléobiologiste du Virginia Polytechnic Institute et de la State University de Blacksburg, qui faisait partie de l’équipe à l’origine de cette découverte. C’est un clin d’œil dans les 4,56 milliards d’années de notre planète, suggérant que le monde a atteint un point critique, dit Xiao.
Bien que l’équipe ne sache pas avec certitude ce qui l’a provoquée, le dioxyde de carbone émis par les anciens volcans pourrait avoir déclenché un phénomène de serre et provoqué le dégel rapide des inlandsis.
Pour éclairer le rythme de la déglaciation, Xiao et ses collègues ont daté les roches volcaniques de la province du Yunnan, dans le sud de la Chine. Celles-ci ont été incrustées sous un autre type de roche appelé carbonate de coiffe (ou cap carbonate) – des gisements uniques de calcaire et de dolomie qui se sont formés lors de l’arrêt de la Terre boule de neige en réponse aux niveaux élevés de dioxyde de carbone dans l’atmosphère.
En utilisant des techniques de datation radiométrique, l’équipe a découvert que les roches volcaniques étaient âgées de 634,6 millions d’années, plus ou moins 880 000 ans. Seule, cette nouvelle date ne pourrait pas révéler la vitesse à laquelle la fonte a eu lieu. Mais en 2005, une équipe différente de scientifiques a daté des roches volcaniques au-dessus d’un cap similaire à un endroit différent dans la province de Guizhou en Chine. Ils ont été datés à 635,2 millions d’années, plus ou moins 570 000 ans.

Ces deux échantillons suggèrent que la fonte a été un dégel rapide

Ensemble, ces deux échantillons suggèrent que la fonte a été un dégel rapide d’environ un million d’années, ont écrit Xiao et ses collègues le mois dernier dans Geology. La clé, explique Xiao, est que ces deux dates sont beaucoup plus précises que celles des échantillons précédents, avec des taux d’erreur inférieurs à 1 million d’années. Ces taux d’erreur encadrent essentiellement la période au cours de laquelle les carbonates de coiffe se sont formées – et relient donc la période du dégel final de la Terre boule de neige.
Comme les échantillons précédemment découverts comportent des taux d’erreur de plusieurs millions d’années ou plus, Xiao explique que ces nouvelles dates sont les premières à pouvoir être utilisées pour calculer le rythme de la fonte avec certitude.
Cependant, comme les deux nouveaux échantillons proviennent du sud de la Chine, ils ne brossent pas un tableau global de l’ancien dégel, explique Carol Dehler, géologue à l’Utah State University de Logan. Pour ce faire, les scientifiques devraient trouver des roches volcaniques datables provenant d’autres parties du monde, qui sont à peu près «aussi communes que les licornes», plaisante-t-elle. Mais, ajoute-t-elle, ils pourraient être à un endroit « en attente d’être découverts ».

Une découverte qui lance un message sur l’actuel changement climatique

En attendant, comprendre la nature de ces anciennes glaciations pourrait aider les scientifiques à faire face au changement climatique aujourd’hui: « Je pense que l’un des plus grands messages que la Terre boule de neige puisse envoyer à l’humanité », explique Dehler, « est qu’il montre les capacités de la Terre à changer de manière extrême sur des échelles de temps courtes et longues. »
Source : Science
Crédit photo sur Unsplash : Alberto Restifo

La Terre "boule de neige" s'est décongelée en un éclairmartinChangement Climatique
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