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Les oncologues déploient toute une gamme de stratégies pour arrêter le cancer, de la chimiothérapie à la radiothérapie en passant par des médicaments qui renforcent les défenses immunitaires.

Des greffes de selles contre le cancer

Maintenant, une autre thérapie potentiellement prometteuse est testée dans des études cliniques: les greffes fécales. Les premiers résultats de deux groupes décrits lors de la réunion annuelle de l’Association américaine pour la recherche sur le cancer (AACR) cette semaine suggèrent que certains patients qui initialement n’avaient pas bénéficié d’une immunothérapie ont vu leurs tumeurs cesser de croître ou même de diminuer après avoir reçu un échantillon de selles de patients chez qui les médicaments avaient fonctionné. Cependant, avertissent les chercheurs, ces résultats sont préliminaires.
Au cours d’une greffe de selles, un échantillon de selles d’un donneur en bonne santé est transféré dans les intestins d’un malade. L’idée est que les microbes intestinaux de la personne en bonne santé vont peupler l’intestin de la personne malade et améliorer sa santé. Les greffes de matières fécales sont déjà un traitement approuvé pour les infections du colon causées par la bactérie Clostridium difficile. Mais jusqu’à présent, les greffes fécales n’ont pas été testées dans le cadre d’un traitement anticancéreux.
Bien que ces deux études n’aient suivi jusqu’à présent qu’une poignée de patients pendant quelques mois, les chercheurs affirment que leurs premiers résultats sont intéressants. «Il s’agit de la première preuve clinique que vous pouvez avoir un impact sur l’immunité antitumorale et même sur les réponses», a déclaré Jennifer Wargo, chercheuse en mélanome au centre de cancérologie MD Anderson de Houston, au Texas, qui mène actuellement un essai clinique similaire.
Cette recherche porte sur des médicaments qui bloquent la PD-1, une protéine à la surface des cellules immunitaires appelée cellules T. Cette protéine empêche les cellules immunitaires de combattre les agents pathogènes et d’autres envahisseurs étrangers, et les tumeurs peuvent inciter la PD-1 à se protéger. Les bloqueurs de la PD-1 ont mis le cancer de certains patients en rémission pendant des années, mais la plupart des cancers ne répondaient pas.

Il y aurait un lien avec le microbiome

Au cours des dernières années, les chercheurs ont signalé un lien entre les niveaux de réponse et les bactéries, les virus et les autres microbes de l’intestin collectivement appelés microbiome. Les microbiomes intestinaux diffèrent entre les patients pour lesquels les bloqueurs de la PD-1 travaillent et ceux pour lesquels ils ne le font pas.
De plus, les patients qui prennent des antibiotiques (qui éliminent temporairement le microbiote intestinal) avant ou peu de temps après avoir reçu des inhibiteurs de la PD-1 ont tendance à avoir moins de succès. Des expériences sur des souris porteuses de tumeurs ont également démontré que les médicaments fonctionnaient mieux après que les rongeurs eurent obtenu une greffe de selles de patients humains dont les tumeurs avaient diminué après avoir reçu les médicaments.
Cela a inspiré une équipe israélienne à tester cette idée sur des personnes. Le groupe, dirigé par Gal Markel au Sheba Medical Center de Ramat Gan, en Israël, a prélevé des échantillons de selles chez deux patients atteints d’un mélanome métastatique, ou d’un cancer de la peau qui s’était propagé, dont les tumeurs avaient disparu après avoir reçu le médicament la PD-1. L’équipe a ensuite transféré leurs selles par coloscopie à trois patients atteints du même type de cancer et dont les tumeurs semblaient imperméables aux médicaments de la PD-1. L’équipe a également donné aux receveurs des pilules orales contenant les selles séchées des donneurs.
Les microbiomes intestinaux des trois patients ont été modifiés pour correspondre plus étroitement à la constitution génétique des microbiomes intestinaux des donneurs de selles, a déclaré le clinicien et étudiant diplômé Erez Baruch lors de la réunion AACR. Et chez deux bénéficiaires, les microbes donnés semblaient stimuler les réponses de leurs cancers aux médicaments de la PD-1. Les tumeurs d’un patient sont devenues plus petites, bien que de nouvelles soient apparues 2 mois après la greffe.

Les intestins des patients possédaient davantage de cellules immunitaires

Les tumeurs d’un autre patient ont finalement diminué et l’homme va toujours bien après 7 mois. En examinant les biopsies des tissus intestinaux et tumoraux, les chercheurs ont découvert qu’après le greffon, les intestins des patients possédaient davantage un type de cellule immunitaire qui détectait les envahisseurs et activaient le système immunitaire. Ces cellules avaient également infiltré les tumeurs avec les cellules T, indiquant que leurs tumeurs auparavant «froides» étaient devenues «chaudes» ou visibles pour le système immunitaire.
Le collaborateur Giorgio Trinchieri de l’Institut national du cancer de Bethesda, dans le Maryland, a également annoncé des résultats positifs. Dans cet essai, qui avait administré à trois participants des selles de donneur via une coloscopie, puis des médicaments, un patient qui avait commencé ce traitement il y a 10 mois a vu sa tumeur se contracter. Les tumeurs d’un autre patient n’ont ni rétréci ni augmenté au bout de 3 mois de traitement.
«Les données sont similaires [dans les deux études], ce qui suggère un signal [du système immunitaire]», explique l’oncologue Diwakar Davar de l’Université de Pittsburgh en Pennsylvanie, qui mène l’essai avec l’enquêteur principal Hassane Zarour. « Cette approche est prometteuse, mais nous avons besoin de plus de données cliniques et mécanistes avant de pouvoir prétendre que cela fonctionne. » Davar affirme qu’il est possible que les tumeurs des patients aient finalement répondu aux médicaments sans la greffe de selles, bien que cela ait rarement été rapporté quand le traitement ne fonctionne pas.

Quels microbes aident à augmenter l’activité immunitaire ?

Une question non résolue est de savoir exactement quels microbes aident à augmenter l’activité immunitaire. Dans des études publiées antérieurement, des patients de quatre villes dont les tumeurs avaient répondu aux médicaments, ils présentaient des microbiomes intestinaux très variés, probablement en raison de différences de régime alimentaire et de climat, fait remarquer Trinchieri.
De plus une membre de l’équipe de Wargo, Christine Spencer, du Parker Institute for Cancer Immunotherapy à San Francisco, en Californie, a rapporté de manière surprenante, que les patients qui prenaient des probiotiques – des pilules censées contenir des bactéries intestinales bénéfiques – agissent moins bien avec les médicaments PD-1: les chercheurs en ont encore beaucoup à apprendre.
Source : Science
Crédit photo sur Unsplash : Louis Reed