Une étude sur le comportement des souris dans l’espace

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Une nouvelle recherche basée sur des expériences effectuées dans la Station spatiale internationale montre que les souris s’adaptent rapidement aux conditions de la microgravité. De manière inattendue, cependant, certaines des souris ont commencé à adopter un comportement circulaire plutôt curieux, zippant les murs de leur cage en métal avec un abandon inconsidéré.

Une première étude sur les souris dans l’ISS

Cette nouvelle recherche publiée aujourd’hui dans Scientific Reports fournit l’analyse la plus complète à ce jour sur le comportement des souris dans l’espace. Des études sur des souris dans l’espace ont déjà été réalisées, y compris des expériences sur la navette spatiale, mais le principal objectif de ces efforts était d’évaluer la viabilité de travailler avec des souris en microgravité. Cette nouvelle étude s’est en fait penchée sur leur comportement et sur certains aspects de leur santé.

Cette nouvelle étude, dirigée par April Ronca du centre de recherche Ames de la NASA à Moffett Field en Californie, utilisait l’habitat pour rongeurs (RH) de la NASA; une enceinte en cage conçue spécifiquement pour l’expérience. Dans une série d’expériences réalisées en 2014 à bord de la Station spatiale internationale, 20 souris ont été exposées à des conditions généralement rencontrées par les astronautes, notamment la microgravité, les radiations, le confinement, l’augmentation de dioxyde de carbone et d’autres facteurs susceptibles d’influer sur la santé et le bien-être psychologique .

Et en effet, l’objet principal de cette nouvelle étude était d’évaluer la réaction des souris, dont la vie est relativement courte, à des missions spatiales de longue durée. Les résultats obtenus pourraient nous en dire un peu plus sur la façon dont les humains réagissent à des conditions similaires.

Les souris utilisées dans l’expérience étaient toutes des femelles âgées de 16 ou 32 semaines à leur départ de la Terre. Après un voyage de quatre jours vers l’ISS à bord d’une capsule de SpaceX Dragon non préparée, les souris ont passé entre 17 et 37 jours dans l’espace. C’est un passage relativement bref pour un humain. Pour les souris, cependant, qui ne vivent que trois ans (en moyenne), cette durée représente un séjour prolongé.

La nouvelle étude visait notamment à examiner le comportement des souris dans l’espace. À cette fin, une série de caméras ont été installées pour filmer les souris à l’intérieur de la RH. Un duplicata de l’expérience a été mis en place sur Terre pour servir de groupe témoin.

Elles semblaient en bonne santé 

Les 20 souris ont survécu facilement à leurs durées respectives. Après leur retour sur Terre, elles semblaient en bonne santé et présentaient des poids corporels similaires à celles du groupe témoin. Les chercheurs ont également visionné la vidéo et pris des notes sur le comportement des souris.

Pour la plupart, et après quelques premiers pas délicats en microgravité, les souris ont montré une capacité d’adaptation remarquable. Les souris placés dans l’espace ont adopté des comportements typiques, comme manger, se toiletter et se câliner avec d’autres. Elles ont exploré leur cage, occupé toutes ses zones et même suivie un schéma de sommeil circadien normal. Une différence de comportement intéressante est que les souris les plus jeunes étaient plus actives physiquement que leurs cohortes sur Terre.

«Les observations qualitatives ont montré que les souris à vol spatial s’adaptaient facilement à l’humidité relative, se propulsant librement et s’activement dans tout leur habitat, en exploitant tout le volume de l’espace disponible», ont écrit les auteurs de l’étude. «Au fil du temps, les souris ont commencé à se déplacer plus rapidement dans leur habitat, flottant aisément à travers les espaces ouverts, mais ancrant également leur corps à l’aide de la queue et / ou des pattes.»

Environ sept à dix jours après le début de l’expérience, les souris les plus jeunes, mais pas les plus âgées, ont commencé à faire le tour de la cage dans ce que les chercheurs ont décrit comme un comportement de «suivi de la race». Un schéma courant verrait une souris seule s’engager dans ce comportement, ce qui inspirerait alors une activité de groupe coordonnée.

Un comportement étrange inexplicable

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Les chercheurs ne savent pas très bien pourquoi les jeunes souris sont susceptibles de le faire, mais plusieurs possibilités ont été présentées; il pourrait s’agir d’un comportement répétitif anormal (ARA), le résultat et la réaction à des conditions ennuyeuses et étroites. Les auteurs ont écrit que les ARA «reflétaient généralement une altération du bien-être, car ils avaient tendance à apparaître spontanément dans des conditions stériles ou restreintes».

«Donner aux souris l’occasion de courir dans leur cage ressemblait à des activités physiques auxquelles l’équipage participe régulièrement», ont écrit les auteurs. «Notre approche produit un analogue intéressant pour mieux comprendre les réponses humaines aux vols spatiaux et pour permettre de commencer à examiner comment le mouvement physique influence les réponses à la microgravité.»

Les astronautes aiment se déplacer d’un point à un autre de l’ISS

Ce qui est un point juste. Les astronautes apprécient et trouvent utile de se déplacer d’un point à un autre de l’ISS, tout comme les participants aux vols en apesanteur. Curieusement, les souris agissaient de façon assez humaine dans une situation qui devait être très étrange pour elles.

Source : Gizmodo
Crédit photo : Pixbay

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