Le côté sombre d’internet

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C’est tellement facile d’être enthousiasmé par Katie Bouman. C’est une informaticienne âgée de 29 ans dont la joie de voir un trou noir pour la première fois a été capturée dans une photo qui a réchauffé les cœurs du monde entier. Bouman, qui sera bientôt professeur assistante à Caltech, a dirigé l’une des quatre équipes chargées de transformer les données d’une demi-tonne de disques durs en images qui ont fait la une dans le monde entier mercredi.

Une femme en science

Même avec une image sur nos écrans, comprendre quelque chose de plus grand que notre système solaire et 6,5 milliards de fois plus massifs que notre Soleil était encore presque impossible. Mais la joie est facile à comprendre pour les humains – et cette image parfaitement synchronisée d’elle avec ses mains sur sa bouche nous a touchés.

Un compte Twitter associé à son alma mater a été l’un des premiers à la féliciter pour son travail. Elle a déclaré: «Il y a 3 ans, Katie Bouman, étudiante diplômée du MIT, a dirigé la création d’un nouvel algorithme pour produire la première image trou noir. Aujourd’hui, cette image a été publiée.» Ce compte lié à l’histoire de 2016 selon laquelle Bouman développait un algorithme pour le projet. Mais si vous lisiez rapidement Twitter, à la lueur des mille yeux de Sauron, vous auriez peut-être déduit – comme beaucoup d’entre eux – que le MIT disait que son seul algorithme avait conduit à la création de cette image. (Ils ont depuis posté plus de tweets soulignant que Bouman et son travail faisaient partie d’une collaboration.)

Les gens ont découvert cette femme. La journaliste Flora Graham a comparé une image de Bouman avec certains des disques durs utilisés dans le projet à une image de Margaret Hamilton, une informaticienne dont le code était crucial pour les missions Apollo. Les félicitations affluèrent et la popularité de Bouman s’accéléra. Pour certaines personnes, il était plus facile de se rapporter à un visage humain ravi qu’à deux cents plus petits visages souriants.

Au bout de quelques heures, le côté sombre d’internet commença à se manifester. Son téléphone a commencé à recevoir tellement de messages qu’elle a dû l’éteindre, selon le New York Times. Quelqu’un a créé à plusieurs reprises de faux comptes Twitter en son nom. Le lendemain, le Times a publié un article intitulé «comment Katie Bouman est-elle par hasard devenue le visage du projet Black Hole»? The Verge a contacté Bouman pour un commentaire, mais un représentant du MIT a déclaré à The Verge que Bouman ne s’adressait pas à la presse pour le moment.

Cette image est le fruit d’une collaboration

En réponse à cette attention, Bouman écrivait dans un article sur Facebook: «aucun algorithme ni personne n’a créé cette image, il fallait le talent incroyable d’une équipe de scientifiques du monde entier et des années de travail acharné pour développer l’instrument, le traitement des données, des méthodes d’imagerie et des techniques d’analyse nécessaires pour réussir cet exploit apparemment impossible. C’est vraiment un honneur et je suis très chanceuse d’avoir eu l’occasion de travailler avec vous tous ces gens.»

Mais doucement les choses ont dégénéré. Dans ce qui ne peut être décrit que comme une chasse au trésor sexiste, les gens ont commencé à examiner son travail pour voir à quel point elle avait réellement contribué au projet qui l’avait propulsé pour devenir une célébrité sans prétention. Les trolls se sont concentrés sur l’un de ses collègues, Andrew Chael, qui a été listé sur GitHub en tant que développeur principal pour l’un des algorithmes révélant le trou noir, et a commencé à diffuser sa photo. Chael n’en avait aucune.

« C’était à l’évidence des gens contrariés par le fait qu’une femme soit devenue le visage de cette histoire et ils ont décidé: « je vais trouver quelqu’un qui reflète mon récit à la place », a déclaré Chael au Washington Post.

En plus de Twitter, les trolls ont diffusé des vidéos sur YouTube, diffusant des rumeurs sur son travail et créant de faux comptes sur Instagram, ciblant Bouman et Chael. Comme l’a souligné Ben Collins à la chaîne NBC, «la situation a mis en lumière le vitriol auquel les femmes continuent de faire face sur internet et la vulnérabilité persistante des principales plates-formes internet aux campagnes de trolling».

Ce n’est pas simplement une tendance en ligne. Les femmes scientifiques sont moins citées que leurs collègues masculins. Ils ont plus de difficulté à faire publier leurs travaux dans des revues renommées, notamment dans les publications phares Science et Nature. Elles sont probablement moins bien payées que leurs pairs (une étude de 2013 a révélé que les femmes travaillant dans le domaine de la physique et de l’astronomie étaient payées 40% de moins que les hommes). Et elles sont plus susceptibles de faire face au harcèlement au travail.

« les femmes n’appartiennent pas à la science »

Internet n’existe pas en vase clos; une des raisons pour lesquelles certaines affiches ont révélé que Bouman était immédiatement suspicieuse était liée à son sexe. Un certain nombre d’éminents hommes – dont Alessandro Strumia, ancien physicien du CERN était désemparé – ont affirmé que les femmes ne faisaient pas l’objet de discriminations dans le domaine scientifique – elles n’apprécient tout simplement pas ou n’ont pas l’aptitude à le faire. Cet argument renforce l’idée que les femmes n’appartiennent pas à la science ou ne peuvent pas vraiment faire le travail. Donc, les femmes comme Bouman doivent être des menteuses.

Ce problème ne disparaîtra pas une fois ce cycle d’informations passé, bien que la communauté scientifique ait des lueurs de changements positifs. Les chercheurs protestent contre des processus de subventions qui financent massivement des projets conduits par des hommes, et les entreprises scientifiques réforment leurs politiques en matière de harcèlement sexuel.

Mais une partie du problème tient au fait que Bouman est devenu une synecdoche pour le travail d’une énorme équipe. La science se fait à plus grande échelle maintenant, ce qui nous permet de commencer à répondre aux questions auxquelles nos ancêtres n’auraient jamais pensé. Ces réponses sont le fruit des efforts combinés de personnalités inspirantes telles que Katie Bouman, Andrew Chael, Shep Doeleman, Kazu Akiyama et leurs quelque 200 autres collègues. Il est difficile de garder 215 noms et visages en mémoire. Il est facile de retenir un visage ravi sur une photo.

C’est merveilleux que nous ayons entendu l’histoire de Bouman. C’est affreux que des gens s’attaquent à la crédibilité de Bouman parce que son histoire a été racontée. Et c’est également vrai qu’elle-même ne porte pas tout le poids de cet incroyable travail scientifique sur ses épaules.

Elle est un modèle à suivre pour des enfants

Dire qu’elle faisait partie d’une équipe plus importante ne diminue pas son travail, ni minimise sa participation à ce qui est déjà un projet historique. Souligner les réalisations d’une scientifique brillante et enthousiaste ne diminue pas non plus la contribution des 214 autres personnes ayant travaillé sur ce projet. Mais ce qu’il fait, c’est montrer à un scientifique un modèle différent de celui avec lequel la plupart d’entre nous avons grandi. Cela pourrait signifier beaucoup pour certains enfants – peut-être des enfants qui lui ressemblent – les inciter à étudier les merveilles de l’Univers.

Internet peut être sombre; il peut être lourd il pourrait être plein d’ordures. Mais seuls les trous noirs peuvent faire disparaître la lumière. Bouman a un bon départ dans sa carrière – nous serons chanceux de voir ce qu’elle fera par la suite.

Source : The verge
Crédit photo sur Unsplash : M.T ElGassier

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