La transition agriculture-élevage enregistrée dans l’urine

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La transition de la chasse et de la cueillette à l’agriculture et à l’élevage est considérée comme un tournant crucial dans l’histoire de l’humanité. Les chercheurs pensent que la production alimentaire intensive liée à la révolution néolithique, qui a démarré autour de 10 000 av. J.-C., a permis aux villes de se développer, a conduit à l’innovation technologique et, finalement, a rendu possible la vie telle que nous la connaissons aujourd’hui.

Une transition importante

Il a toujours été difficile de déterminer en détail comment et quand cela a eu lieu. Mais une nouvelle étude publiée dans Science Advances commence à résoudre l’ampleur et le rythme de ce changement au cours des premières phases de la domestication animale sur un site ancien en Turquie. Pour reconstruire cette histoire, les auteurs se sont tournés vers une source inhabituelle: les sels dans l’urine laissés par l’homme et les animaux.

Alors que les excréments sont couramment utilisés dans toutes sortes d’études, «c’est la première fois, à notre connaissance, que les gens récupèrent des sels dans des matériaux archéologiques et les utilisent de manière à regarder le développement de la gestion des animaux», déclare auteur principal, Jordan Abell, étudiant diplômé de l’observatoire de la Terre Lamont-Doherty, en Colombie.

L’équipe a utilisé les sels d’urine pour calculer la densité humaine et animale sur le site au fil du temps, estimant qu’il ya environ 10 000 ans, la densité de population et d’animaux occupant la colonie est passée de presque zéro à environ une personne ou un animal pour 10 carrés. mètres. Les résultats suggèrent que la domestication aurait été plus rapide que prévu. Ils soutiennent également l’idée que la révolution néolithique n’a pas eu un seul lieu de naissance dans le Croissant fertile du Moyen-Orient, mais plutôt plusieurs endroits simultanément.

Dans l’ancienne colonie d’Aşıklı Höyük, dans le centre de la Turquie, des preuves archéologiques suggèrent que l’homme a commencé à domestiquer des moutons et des chèvres vers 8450 av. J.-C. Ces pratiques ont évolué au cours des 1 000 prochaines années, jusqu’à ce que la société devienne fortement tributaire des bêtes pour se nourrir et construire divers matériaux.

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En fait, les coauteurs Susan Mentzer de l’Université de Tübingen et Jay Quade de l’Université de l’Arizona, où Abell a travaillé sur ce projet en tant qu’étudiant de premier cycle, avaient déjà documenté des niveaux de sels inhabituellement élevés autour d’Aşıklı Höyük et étaient perplexes sur ce que cela signifiait. En utilisant ces données et d’autres, cette nouvelle étude soutient l’idée que les sels proviennent probablement de l’urine humaine, ovine et caprine. L’étude utilise l’abondance des sels au fil du temps pour suivre la croissance de la communauté et de ses animaux sur une période de 1 000 ans.

Une transition rapide

Travaillant avec des archéologues turcs, dont Mihriban Özbaşaran de l’Université d’Istanbul, qui dirige la fouille d’Aşıklı Höyük, l’équipe a recueilli 113 échantillons prélevés sur l’ensemble du site – des piles de déchets aux briques et aux foyers, et à différentes époques – pour examiner les caractéristiques du sodium, les niveaux de sel de nitrate et de chlore.

Ils ont constaté que dans l’ensemble, l’abondance des sels d’urine à Aşıklı Höyük augmentait avec le temps. Les couches naturelles avant la construction de la colonie contenaient de très faibles niveaux de sels. Les couches les plus anciennes présentant des signes d’habitation humaine, entre 10 400 et 10 000 ans, ont connu une légère augmentation, mais sont restées relativement faibles dans les sels urinaires.

Ensuite, les sels ont augmenté en flèche pendant une période allant de 10 000 à 9 700 ans; la quantité de sels dans cette couche est environ 1 000 fois plus élevée que dans les précédentes, indiquant une augmentation rapide du nombre d’occupants (humains et animaux). Après cela, les concentrations diminuent légèrement.

Selon Abell, ces tendances rejoignent les hypothèses précédentes fondées sur d’autres éléments de preuve provenant du site, à savoir que la colonie était d’abord passée de la chasse au mouton et à la chèvre à la chasse, puis à une gestion à plus grande échelle, puis à la garde d’animaux à la périphérie du site à mesure que leur nombre augmentait. Et bien que le calendrier soit proche de celui attendu par les auteurs de l’étude, le changement radical qui a eu lieu il y a environ 10 000 ans «pourrait être une nouvelle preuve d’une transition plus rapide» vers la domestication, explique Abell.

En utilisant les concentrations de sel, l’équipe a estimé le nombre et la densité de personnes, ainsi que de moutons et de chèvres à Aşıklı Höyük, après avoir pris en compte d’autres facteurs qui auraient pu influer sur les niveaux de sel. Ils ont calculé qu’il y a environ 10 000 ans, la densité de personnes et d’animaux occupant la colonie est passée de presque à zéro à environ une personne ou un animal par 10 mètres carrés. À titre de comparaison, les parcs d’engraissement semi-intensifs modernes ont une densité d’environ un mouton pour 5 mètres carrés.

Bien qu’il soit actuellement impossible de faire la distinction entre les sels d’urine humains et ceux des animaux, la méthode d’analyse des sels urinaires peut néanmoins fournir une estimation utile de l’abondance des ovins et des caprins. L’équipe a calculé qu’en moyenne 1 790 personnes et animaux vivaient et urinaient dans le village tous les jours. À chaque époque, le nombre d’habitants estimé était bien supérieur au nombre de personnes que les archéologues pensaient avoir abritées dans les bâtiments de la colonie. Cela indique que les concentrations de sel dans l’urine peuvent en effet refléter les quantités relatives d’animaux domestiqués au fil du temps.

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Les chercheurs envisagent d’affiner leurs méthodes et leurs calculs à l’avenir et espèrent trouver un moyen de faire la différence entre les sels d’urine humains et animaux. Ils pensent que la méthodologie pourrait être appliquée dans d’autres zones arides et pourrait être particulièrement utile sur les sites où d’autres preuves matérielles, telles que les os, font défaut.

Une révolution plus large

Les résultats de l’étude aident également à mieux comprendre l’étendue géographique de la révolution néolithique. On pensait autrefois que l’agriculture et l’élevage provenaient du croissant fertile, qui s’étend sur certaines parties de l’Irak, de la Syrie, du Liban, d’Israël, de l’Égypte, de la Jordanie et des territoires palestiniens modernes, puis s’est étendu à partir de là. Cependant, de plus en plus de preuves, y compris l’étude d’aujourd’hui, indiquent que la domestication et la transition vers des modes de vie néolithiques se sont déroulées simultanément sur une large étendue de la région.

L’anthropologue et coauteure, Mary Stiner de l’Université de l’Arizona, a déclaré que cette nouvelle méthode pourrait aider à clarifier l’ensemble du rapport entre l’humanité et les animaux au cours de cette période de transition. «Nous pourrions trouver des tendances similaires dans d’autres sites archéologiques de cette période au Moyen-Orient», a-t-elle déclaré, «mais il est également possible que seule une poignée de communautés durables soient des lieux pour l’évolution des relations homme-caprins dans une région donnée. du Moyen-Orient. »

Source : The Earth Institure Columbia University
Crédit photo : Pixabay  / Pixabay  / Pixabay

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