Le plus grand carnivore avait des canines comme des bananes

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Lorsque les paléontologues ont mis au jour les os du plus grand carnivore d’Afrique au début des années 80, ils n’avaient aucune idée de ce qu’ils avaient découvert.

Un carnivore avec des dents comme des bananes

Le site situé à Meswa Bridge, dans l’ouest du Kenya, a été recouvert de tant de fossiles que les ossements géants n’étaient rien de plus que de simples éléments à cataloguer. Ils les ont donc déposés dans un tiroir du Musée national de Nairobi, où ils sont restés pendant près de quatre décennies.

Ensuite, une nouvelle équipe de chercheurs s’est présentée. Ils ont ouvert le tiroir par hasard et ont trouvé «des canines de la taille d’une banane», explique le paléontologue carnivore Matt Borths de l’Université Duke à Durham, en Caroline du Nord. Les dents – avec des molaires de 6 centimètres de long et des canines de 10 centimètres de long – n’étaient que le début.

Une énorme mâchoire et d’autres fragments d’os datés d’il y a 23 millions d’années leur étaient attachés. Les chercheurs estiment que la créature haute de 1,2 mètre (reconstitution artistique ci-dessus) aurait pesé 1 500 kilogrammes et aurait mesuré 2,4 mètres du museau à la queue, ce qui en ferait un animal plus gros qu’un ours polaire et l’un des plus gros mammifères jamais enregistrés. aujourd’hui dans le Journal of Vertebrate Paleontology.

Le Simbakubwa kutokaafrika

Baptisé Simbakubwa kutokaafrika, qui signifie «grand lion d’Afrique» en swahili, ce prédateur supérieur aurait joué dans l’écosystème de la région un rôle similaire à celui des lions d’aujourd’hui, dont les ancêtres ne sont arrivés en Afrique que 3,7 millions d’années plus tard. Auparavant, le Simbakubwa était l’un des seuls carnivores terrestres d’Afrique, appartenant à un groupe de mammifères géants éteints appelés hyaenodonts.

Mais alors que les lions modernes n’ont qu’une paire de dents spécialisées coupant la viande de chaque côté de leur mâchoire, le Simbakubwa en a trois, ce qui en faisait un ennemi redoutable.

Les chercheurs affirment que les dents du Simbakubwa sont presque en parfait état, ce qui les aide à mieux comprendre ses relations avec les autres carnivores géants de cette famille. Mais, disent-ils, ils ont encore beaucoup à apprendre sur les raisons de l’extinction de ces mangeurs de viande géants – et sur ce qu’ils peuvent nous apprendre sur les risques pour les carnivores modernes.

Source : Science
Crédit photo sur Unsplash :  Chandler Cruttenden (montage)

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