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Après plusieurs mois d’attente sur une surface silencieuse, l’atterrisseur InSight de la NASA a enregistré un petit son doux: le premier tremblement de Mars jamais enregistré. Le 6 avril, le sismomètre de l’atterrisseur a détecté son premier séisme vérifiable, ont annoncé aujourd’hui la NASA et ses partenaires européens.

InSight enregistre le premier tremblement de Mars

Le séisme est minuscule, il est si petit qu’il ne serait jamais détecté sur Terre au milieu des vagues et du vent. Mais Mars est silencieux, permettant au sismomètre de l’atterrisseur de capter le signal, qui ressemble à des ondulations de surface similaires détectées se déplaçant à travers la surface de la lune après les tremblements de lune.
Le tremblement de Mars est si petit que les scientifiques ont été incapables de détecter les vagues qui traversaient cet intérieur martien, défiant toute tentative d’estimation de sa position et de sa force, a déclaré Philippe Lognonné, sismologue planétaire à l’université Paris Diderot, qui dirige l’expérience sismique de la mission. Pourtant, c’était gratifiant d’observer, dit-il. «C’est le premier séisme. Nous attendions cela depuis longtemps. »
La détection est une étape importante pour l’atterrisseur de 816 millions de dollars, ouvrant un nouveau champ de « sismologie martienne », a ajouté Bruce Banerdt, chercheur principal d’InSight et géophysicien au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA à Pasadena, en Californie, dans un communiqué de presse. Cela prouve que Mars est sismologiquement actif et marque le retour de la NASA à la sismologie planétaire après plus de 4 décennies.
La mission a pour but de scruter les amas de couleur rouille de la planète, en mesurant l’épaisseur et la composition de sa croûte, de son manteau et de son noyau. Mais alors que sur Terre, l’atterrisseur était en proie à des retards et à des dépassements de coûts; depuis qu’il a atterri sur Mars dans une cavité remplie de sable, le deuxième instrument de l’atterrisseur, une sonde thermique, s’est coincé peu de temps après avoir commencé à se creuser un chemin à la surface.
Les scientifiques avaient de bonnes raisons de croire que Mars hébergeait de tels séismes, même s’il n’y avait pas de tectonique des plaques, la force qui provoque la plupart des tremblements de terre. La lune en avait fait la « suggestion suivante »: les sismomètres déployés dans le cadre du programme Apollo avaient détecté des tremblements de Lune causés par les impacts de météorites, la dilatation thermique de la croûte provoquée par le Soleil et le remorqueur de gravité terrestre.

L’équipe d’InSight estime qu’il pourrait y en avoir un par mois

Mais la fréquence était inconnue. L’équipe d’InSight a estimé qu’il pourrait y en avoir un par mois, mais ce nombre pourrait être beaucoup plus élevé ou plus bas. Ainsi, après avoir déployé le sismomètre de la taille d’un ballon de volley-ball et son bouclier au début du mois de février, les chercheurs l’ont attendu. Ils ont constaté que le sismomètre fonctionnait bien: il détectait des vibrations de fond, appelées microséismes, à la surface martienne, induites par le vent. Mais toujours, au fil des semaines, pas de tremblements de Mars.

Tout en écoutant les tremblements de Mars, le sismomètre d’InSight a eu un autre engagement pressant, servant d’outil de diagnostic pour la sonde thermique qui était bloquée. Les ingénieurs du JPL et du Centre aérospatial allemand de Darmstadt, qui ont conçu et construit l’instrument, ont passé plusieurs mois à frapper la tige de la sonde avec un marteau à tungstène et à utiliser le sismomètre pour écouter le bruit, dans l’espoir de comprendre le sol où la sonde thermique était piégée.
Il est possible que la tige de la sonde se soit coincée dans le gravier, mais le sol sableux pourrait également ne pas fournir suffisamment de friction pour que la sonde prenne de la traction. Les tests se poursuivent, les ingénieurs de JPL vérifiant si un coup de pouce du bras robotique de l’atterrisseur pourrait être utile.

Cette mission n’est qu’un début

En attendant, cette détection d’un tremblement de Mars n’est qu’un début. Alors que la mission principale de l’atterrisseur se poursuit pendant deux ans, des séismes de plus en plus importants seront probablement détectés, a déclaré Lognonné. Ceux-ci permettront à InSight d’observer sous la surface de la planète. «Nous commençons à avoir beaucoup de petits tremblements de Mars», dit-il. À la fin de la mission, il espère que «nous aurons un très grand tremblement de Mars».
Source : Science
Crédit photo : Pixabay

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Après plusieurs mois d'attente sur une surface silencieuse, l'atterrisseur InSight de la NASA a enregistré un petit son doux: le premier tremblement de Mars jamais enregistré. Le 6 avril, le sismomètre de l'atterrisseur a détecté son premier séisme vérifiable, ont annoncé aujourd'hui la NASA et ses partenaires européens. InSight enregistre...