Stabiliser le changement climatique en passant du charbon au gaz

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Une transition de l’énergie à base de charbon vers un gaz à combustion plus propre a longtemps été considérée comme l’un des piliers de nombreux plans d’action pour le climat, malgré les inquiétudes suscitées par les fuites et les émissions nocives potentielles.

Passer du charbon au gaz pour stabiliser la hausse des températures

Mais une récente étude publiée dans la revue Nature Climate Change révèle que non seulement un tel changement est essentiel pour atteindre les objectifs climatiques et stabiliser la hausse de la température mondiale, mais que les avantages d’un gaz à combustion plus propre l’emportent sur ses risques potentiels.

Dirigée par Katsumasa Tanaka, chercheur principal sur les risques liés au climat à l’Institut national des études environnementales du Japon, l’étude a examiné des scénarios mondiaux pour la transition du charbon au gaz en utilisant une nouvelle approche appliquant des mesures développées pour des évaluations de l’impact climatique pour la première fois. En se concentrant sur les principaux producteurs mondiaux – Chine, Allemagne, Inde et États-Unis – cette étude a examiné les effets de diverses émissions directes et indirectes d’un tel changement sur des échelles de temps plus courtes et plus longues, allant de quelques décennies à un siècle.

«De nombreuses études précédentes étaient quelque peu ambivalentes sur les avantages pour le climat du passage du charbon au gaz», a déclaré Tanaka. «Notre étude met davantage en évidence les avantages climatiques de cette transition énergétique, car nous avons soigneusement choisi des métriques pour évaluer les impacts sur le climat à la lumière des récents progrès réalisés en matière de compréhension des métriques.»

«Compte tenu de la situation politique actuelle, nous transmettons un message indispensable pour aider à faciliter le transfert d’énergie au charbon en vertu de l’accord de Paris», a déclaré Tanaka. «Cependant, le gaz naturel n’est pas un objectif final; nous le considérons comme une passerelle vers des formes d’énergies plus durables à long terme alors que nous nous dirigeons vers la décarbonisation.  »

Les préoccupations concernant les fuites de méthane provenant du gaz naturel ont fait l’objet de vives discussions, en particulier aux États-Unis, en raison de l’utilisation croissante de la fracturation hydraulique au cours de la dernière décennie. Les efforts scientifiques récents ont permis de mieux comprendre l’étendue des fuites de méthane aux États-Unis, mais les impacts potentiels de ces fuites restent très incertains dans le reste du monde.

«Notre conclusion selon laquelle les avantages du gaz naturel l’emportent sur les risques est solide sous une large gamme de fuite de méthane et d’incertitudes dans les données et les mesures relatives aux émissions», a déclaré Tanaka.

Plusieurs métriques pour examiner les impacts climatiques à court et à long terme

Les métriques d’émissions, ou indicateurs permettant d’évaluer les impacts sur le changement climatique de divers types d’émissions, sont des outils utiles pour mieux comprendre les impacts sur le climat sans recourir à des modèles. Ces paramètres fonctionnent comme des facteurs de pondération lors du calcul des émissions en équivalent de CO2 des émissions de divers gaz à effet de serre. Cependant, les impacts climatiques résultant des émissions d’équivalent du CO2 sont sensibles aux métriques spécifiques choisies.

«Le résultat pouvant dépendre fortement des métriques choisies et appliquées, il est nécessaire de réfléchir de près à la signification et aux implications de chaque choix», a déclaré Francesco Cherubini, professeur à l’Université norvégienne des sciences et technologies. «Chaque type d’émission appelle une réponse du système climatique différente. Les résultats qui divergents dans les précédentes études pourraient bien provenir du type de métrique choisi. ”

Cette étude combinait plusieurs paramètres pour traiter des impacts climatiques à court et à long terme en parallèle. Il a été constaté que les centrales au gaz naturel ont à la fois des impacts plus faibles à court et à long terme par rapport aux centrales au charbon, même lorsque des taux de fuite de méthane potentiels étaient élevés.

«Notre étude utilise conjointement un ensemble de métriques, contrairement à de nombreuses études utilisant une seule, pour considérer les impacts climatiques à différentes échelles de temps: une métrique pour quelques décennies et une autre pour environ un siècle», a déclaré Otavio Cavalett, un collègue de Cherubini. « Cela nous a permis de considérer la multitude de polluants pouvant affecter le climat à différentes échelles de temps. »

«En pratique, nous nous sommes écartés des paramètres disponibles du dernier rapport du GIEC pour nous concentrer sur ceux qui sont les plus compatibles avec les objectifs des températures de l’accord de Paris», a déclaré Cherubini. Le choix des auteurs en matière de métriques correspond aux recommandations récentes du programme des Nations unies pour l’environnement et de la Society of Environmental Toxicology and Chemistry. C’est la première application de ces recommandations au débat charbon-gaz.

Différences régionales

Afin de garantir que l’étude globale prenne en compte les éventuelles différences régionales, cette étude a comparé les indicateurs globaux aux indicateurs régionaux pour examiner plus précisément les impacts. « Nous avons envisagé une série de soi-disant polluants climatiques à courte vie, tels que les SOx, les NOx et le carbone noir. », a déclaré Bill Collins, professeur à l’Université de Reading, Le Royaume-Uni. « Cela a nécessité une analyse régionale car les impacts climatiques des SLCP dépendent de l’endroit où ils sont émis, en raison de leur courte durée de vie dans l’atmosphère. »

Orientations futures et pertinence politique

L’étude de Tanaka et de ses coauteurs fait partie d’un nombre croissant de publications qui réaffirment la nécessité d’éliminer progressivement le charbon afin d’atténuer la hausse des températures dans le monde et de ralentir ou d’inverser les effets négatifs du changement climatique. Les travaux futurs pourraient porter sur les chaînes d’approvisionnement, les échanges au sein des pays et entre eux, ainsi que sur d’autres facteurs environnementaux, et sur l’amélioration de l’uniformité des paramètres permettant d’évaluer les impacts sur le climat.

« La qualité de l’air ne fait pas partie de notre analyse, mais son inclusion renforcerait probablement notre conclusion », a déclaré Tanaka. D’autres effets environnementaux, tels que la contamination de l’eau potable et les activités sismiques induites, pourraient également ajouter des dimensions importantes au débat. »

Source : National Institute for Environmental Studies, Japan
Crédit photo sur Unsplash : Max LaRochelle

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