Un simple test sanguin pour détecter la maladie d’Alzheimer

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Une nouvelle étude confirme qu’un simple test sanguin peut révéler s’il existe une accélération de la dégradation des cellules nerveuses dans le cerveau.

Une simple prise de sang pour détecter la maladie d’Alzheimer

Les chercheurs ont analysé la protéine de neurofilament léger (NFL) dans des échantillons de sang de patients atteints de la maladie d’Alzheimer. Récemment publiée dans JAMA Neurology, cette étude suggère que la concentration sanguine de la NFL pourrait indiquer si un médicament affecte réellement la perte de cellules nerveuses.

Les échantillons de sang ont été prélevés sur plusieurs années et à plusieurs reprises, chez 1 182 patients présentant différents degrés de déficience cognitive et 401 sujets en bonne santé dans un groupe témoin.

Des méthodes très sensibles ont été développées ces dernières années pour mesurer la présence de certaines substances dans le sang qui peuvent indiquer des dommages au cerveau et des maladies neurologiques telles que la maladie de Parkinson, la sclérose en plaques (MS) et la maladie d’Alzheimer. La protéine légère de neurofilament (NFL) est l’une de ces substances.

«Les méthodes standard qui indiquent des dommages aux cellules nerveuses impliquent de mesurer le niveau de certaines substances chez le patient à l’aide d’une ponction lombaire ou d’examiner IRM du cerveau. Ces méthodes sont compliquées, prennent du temps et sont coûteuses. Mesurer la NFL dans le sang peut être moins coûteux et plus simple pour le patient », explique Niklas Mattsson, chercheur à l’université de Lund et médecin à l’hôpital universitaire de Skåne, qui a dirigé cette étude.

Lorsque les cellules nerveuses du cerveau sont endommagées ou meurent, la protéine NFL s’infiltre dans le liquide céphalo-rachidien et continue dans le sang. On savait auparavant que les taux de NFL étaient élevés chez les personnes atteintes de maladies neurodégénératives, mais ces études à long terme avaient des défauts.

La concentration de la NFL augmente avec le temps

« Nous avons découvert que la concentration de NFL augmentait avec le temps dans la maladie d’Alzheimer et que ces niveaux élevés correspondaient également aux dommages cérébraux accumulés, que nous pouvons mesurer à l’aide de ponctions lombaires ou d’imagerie par résonance magnétique », explique Niklas Mattsson.

Cette nouvelle étude porte sur la forme commune de la maladie d’Alzheimer sporadique. C’est l’une des maladies chroniques les plus répandues dans le monde et la cause la plus courante de démence. Les chercheurs ont analysé un grand nombre d’échantillons de sang prélevés sur plusieurs années sur un total de 1 583 patients.

«Une étude à petite échelle germano-américaine récemment publiée a présenté des résultats similaires sur la maladie d’Alzheimer familiale, une forme très rare de la maladie fortement liée à l’hérédité. Prises ensemble, ces études indiquent que la NFL dans le sang peut être utilisée pour mesurer les dommages causés aux cellules du cerveau dans diverses formes de la maladie d’Alzheimer », déclare Niklas Mattsson.

La maladie d’Alzheimer est une maladie complexe, difficile à diagnostiquer, qui se développe progressivement. La maladie implique la détérioration des fonctions cognitives et physiques ainsi que l’atrophie et la mort des cellules cérébrales. À l’heure actuelle, aucun traitement ne peut réduire la perte de cellules nerveuses dans le cerveau. Des médicaments sont disponibles pour atténuer les troubles cognitifs, mais aucun pour ralentir l’évolution de la maladie.

Les mesures de la concentration sanguine de la NFL dans le sang pourraient indiquer si un médicament affecte réellement la perte de cellules nerveuses, lorsqu’un dosage optimal de ce médicament a été atteint ou s’il est nécessaire d’essayer un autre médicament.

«Dans le développement de médicaments, il peut être utile de détecter les effets du médicament testé à un stade précoce et de pouvoir effectuer des tests sur des personnes qui ne sont pas encore atteintes de la maladie d’Alzheimer», a déclaré Niklas Mattsson.

Savoir si un médicament fonctionne

«Lors d’essais antérieurs, il existait une incertitude quant aux effets de ces médicaments. Il y a plusieurs raisons à cela. Par exemple, certains des patients impliqués n’étaient probablement pas atteints de la maladie d’Alzheimer. Dans d’autres cas, il n’était pas clair si le médicament avait été utilisé trop tard au cours de l’évolution de la maladie.

Mesurer la concentration de la NFL dans le sang pourrait faciliter le développement futur de médicaments, à la fois en suivant les effets du médicament et en incluant les sujets présentant des marqueurs de la détérioration des cellules nerveuses. Cette approche permettrait de tirer des conclusions plus fiables des résultats ».

Niklas Mattsson souligne qu’il est important de continuer à examiner le degré de sensibilité de la mesure de la NFL dans le sang en tant que marqueur de la maladie d’Alzheimer et de ce que l’on peut attendre des changements longitudinaux. Les effets de médicaments prometteurs doivent également être confirmés dans de nouvelles études sur les médicaments.

Cette méthode deviendra bientôt une procédure clinique standard

Cependant, il estime que cette méthode n’est pas loin de devenir une procédure clinique standard. «Des travaux préparatoires sont en cours à l’hôpital universitaire Sahlgrenska de Göteborg afin de rendre cette méthode disponible sous forme de procédure clinique dans un proche avenir.

Les médecins peuvent ensuite utiliser cette méthode pour mesurer les dommages causés aux cellules nerveuses dans la maladie d’Alzheimer et d’autres troubles cérébraux, par le biais d’une simple prise de sang », conclut Niklas Mattsson.

Source : Lund University
Crédit photo sur Unsplash :  Alina Grubnyak

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