Les manchots empereurs ont échoué à se reproduire

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On pense que les manchots empereurs de l’Antarctique sont particulièrement vulnérables au changement climatique, car le réchauffement des eaux fait fondre la banquise où elles vivent et se reproduisent.

Les manchots empereurs menacés par le réchauffement de la mer

Maintenant, les pingouins ont abandonné l’une de leurs plus grandes colonies après que les couples nicheurs aient échoué à élever presque aucun nouveau poussin en 3 ans. Bien que ce changement ne puisse pas être directement attribué au changement climatique, les chercheurs affirment qu’il s’agit d’un présage inquiétant pour la plus grande des espèces de manchots.

Les manchots empereurs ont besoin de glace de mer qui reste solide pendant la majeure partie de l’année, pendant qu’ils trouvent des partenaires, se reproduisent et élèvent leurs poussins. Cette exigence est devenue un problème critique pour leur deuxième plus grande colonie, a baie Halley, dans la mer de Weddell.

À partir de 2015, la glace de mer a été perturbée par de fortes tempêtes entraînant un phénomène particulièrement intense, appelé El Niño, le réchauffement périodique de l’océan Pacifique qui modifie les conditions météorologiques mondiales.

Pour connaître l’état de la colonie, Peter Fretwell, expert en télédétection du British Antarctic Survey à Cambridge, a analysé l’imagerie satellitaire à haute résolution montrant des manchots et des groupes d’oiseaux de 2009 à 2018. Au cours de cette période, Fretwell a estimé que la colonie a accueilli entre 14 000 et 25 000 adultes et poussins.

Cette population est tombée presque tombée à zéro

Cependant depuis 2016 cette population est presque tombée à zéro, a constaté Fretwell – et il n’a vu presque aucun poussin, une période «sans précédent» d’échec de la reproduction pour les manchots empereurs, rapporte lui et son coauteur, Phil Tranthan, écologiste des manchots avec the British Antarctic Survey, dans Antarctic Science.

«Comme nous ne connaissons pas très bien les tendances de la population de manchots empereurs dans la plupart des colonies, ce n’est pas une bonne nouvelle», déclare Dee Boersma, écologiste des manchots à l’Université de Washington à Seattle, qui n’a pas participé à la recherche.

L’échec de la reproduction pourrait à lui seul ne pas avoir d’impact à long terme sur l’espèce. «Depuis certains individus [vivent] plus de 30 ans, ces manchots devraient avoir d’autres possibilités de reproduction», a déclaré Boersma. Plusieurs des manchots de cette colonie semblent s’installer dans la colonie adjacente la plus proche, située à 55 km, dont la population a été multipliée par 10 après la chute de la population dans la baie Halley.

Ce changement reste préoccupant

Mais selon les chercheurs, ce changement reste préoccupant, car on pensait que cette partie de la mer de Weddell était relativement isolée des bouleversements dramatiques de la glace qui se produisent ailleurs sur ce continent. «Je pensais que la mer de Weddell serait l’un des derniers endroits où nous verrions cela», dit Tranthan. « Le fait que ces manchots soient toujours vulnérables est une surprise. »

Source : Science
Crédit photo : Pixabay

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