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Si vous croyez que les grands scientifiques sont plus créatifs quand ils sont jeunes, il vous manque une partie de l’histoire. Une nouvelle étude sur les lauréats du prix Nobel d’économie révèle qu’il existe deux cycles de vie de la créativité, l’un frappant certaines personnes au début de leur carrière et l’autre, plus souvent, plus tard dans la vie.

La créativité n’est pas réservée à la jeunesse

Dans cette étude, le premier pic de créativité a été trouvé chez les lauréats dans la mi-vingtaine et le dernier sommet chez ceux dans la mi-cinquantaine. Cette recherche soutient des travaux antérieurs des auteurs qui ont trouvé des modèles similaires dans les arts et les sciences.
«Nous pensons que ce que nous avons trouvé dans cette étude que la créativité ne se limite pas à l’économie, mais pourrait s’appliquer à la créativité plus généralement», a déclaré Bruce Weinberg, auteur principal de l’étude et professeur d’économie à l’Ohio State University. « Beaucoup de gens pensent que la créativité est exclusivement associée aux jeunes, mais cela dépend vraiment du type de créativité dont vous parlez. »
Weinberg a étudié avec David Galenson, professeur d’économie à l’Université de Chicago. Dans cette étude, les lauréats du prix Nobel ayant effectué leur travail le plus novateur au début de leur carrière avaient tendance à être des innovateurs «conceptuels». Ces types d’innovateurs «sortent des sentiers battus», remettent en question les idées reçues et ont tendance à proposer de nouvelles idées.
Les innovateurs conceptuels ont tendance à culminer tôt dans leur carrière, avant de se plonger dans les théories déjà acceptées de leur domaine, a déclaré Weinberg.

Il n’existe pas qu’une seule sorte de créativité

Mais il existe un autre type de créativité, dit-il, qui se retrouve parmi les innovateurs «expérimentaux». Ces innovateurs accumulent des connaissances tout au long de leur carrière et trouvent des moyens novateurs d’analyser, d’interpréter et de synthétiser ces informations pour en faire de nouvelles méthodes de compréhension.
Les longues périodes d’essai et d’erreur nécessaires à des innovations expérimentales importantes font qu’elles ont tendance à se produire tard dans la carrière d’un lauréat du prix Nobel. «Que vous ayez atteint votre apogée créatif tôt ou tard dans votre carrière dépend de votre approche conceptuelle ou expérimentale», a déclaré Weinberg.
Les chercheurs ont adopté une nouvelle approche empirique pour cette étude, à laquelle 31 lauréats ont participé. Ils ont classé ces lauréats sur une liste des plus expérimentaux aux plus conceptuels.
Ce classement s’appuyait sur les caractéristiques spécifiques et objectives des travaux les plus importants des lauréats, qui sont révélatrices d’une approche conceptuelle ou expérimentale. Par exemple, les économistes conceptuels ont tendance à utiliser des hypothèses, des preuves et des équations et ont un appendice mathématique ou une introduction à leurs documents.
Les économistes expérimentaux s’appuient sur des conclusions directes fondées sur des faits. Par conséquent, leurs documents ont tendance à faire plus souvent  référence à des éléments spécifiques, tels que des lieux, des périodes, des industries ou des produits de base.

Les chercheurs ont déterminé l’âge de l’apogée créatif

Après avoir classé les lauréats, les chercheurs ont déterminé l’âge auquel chaque lauréat apportait sa contribution la plus importante à l’économie et pouvait être pris en compte à son apogée créatif. Ils l’ont fait par le biais d’une convention sur la façon dont les universitaires évaluent la valeur et l’influence d’un document de recherche.
Un article a plus d’influence dans un domaine lorsque d’autres scientifiques le mentionnent ou le citent dans leurs propres travaux. Donc, plus un papier accumule de citations, plus il est influent.
Weinberg et Galenson ont utilisé deux méthodes différentes pour calculer à quel âge les lauréats étaient cités le plus souvent et étaient donc à la hauteur de leur créativité. Ces deux méthodes ont montré que les lauréats conceptuels avaient atteint leur maximum vers 29 ou 25 ans. Les lauréats expérimentaux ont culminé lorsqu’ils étaient environ deux fois plus âgés.

L’apogée de la créativité arrive entre 35 et 40 ans

La plupart des autres travaux de recherche dans ce domaine ont porté sur les différences entre les âges de pointe de la créativité entre les disciplines, telles que la physique et les sciences médicales. Ces études révèlent généralement de légères variations d’une discipline à l’autre, la créativité atteignant son apogée entre le milieu de la trentaine et le début de la quarantaine dans la plupart des domaines scientifiques.
« Ces études attribuent les différences de pics créatifs à la nature des domaines scientifiques eux-mêmes, et non aux scientifiques effectuant le travail », a déclaré Weinberg. « Nos recherches suggèrent que lorsque vous êtes le plus créatif, c’est moins un produit du domaine scientifique dans lequel vous vous trouvez que de savoir comment vous abordez le travail que vous faites. »
Cette étude a été publiée dans la revue De Economist.
Source : The Ohio State University
Crédit photo : Mervyn Chan