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L’augmentation du niveau moyen de la mer à l’échelle mondiale a deux causes principales: l’addition d’eau provenant de la fonte des glaciers et l’expansion de l’eau de mer à mesure qu’elle se réchauffe. La fonte de la calotte glaciaire de l’Antarctique est actuellement responsable de 20 à 25% de l’élévation du niveau de la mer dans le monde.

Mais quel rôle jouera-t-il des centaines d’années dans le futur?

Les scientifiques s’appuient sur des modèles numériques précis pour répondre à des questions comme celle-ci. À mesure que les modèles utilisés pour prévoir l’élévation à long terme du niveau des mers s’améliorent, les projections qui en découlent s’améliorent également. Des scientifiques du NASA’s Jet Propulsion Laboratory à Pasadena, en Californie, ont découvert un moyen de rendre les modèles actuels plus précis.
Ce faisant, ils ont également fait un pas de plus vers la compréhension de ce que la calotte glaciaire de l’Antarctique – et de l’élévation du niveau de la mer qui se produit au fur et à mesure de sa fonte – ressemblera dans les futurs siècles.
« Contrairement à la plupart des modèles actuels, nous avons inclus les processus terrestres solides, tels que le rebond du substrat rocheux sous la glace et l’impact des variations du niveau de la mer très proches de la calotte glaciaire », a déclaré Éric Larour, auteur principal de l’étude, du JPL. « Nous avons également examiné ces modèles à une résolution beaucoup plus élevée que celle utilisée habituellement – nous avons zoomé sur des zones de substrat rocheux d’environ 1 km au lieu des 20 km habituelles. »
Les scientifiques ont découvert que les projections pour les 100 prochaines années se situaient à moins de 1% des projections précédentes pour cette période. Cependant, plus tard, ils ont observé des différences significatives. « Nous avons constaté que vers 2250, certains de ces processus terrestres ont commencé à compenser la fonte de la calotte glaciaire et l’élévation du niveau de la mer qui en a résulté », a déclaré Larour. En d’autres termes, ils ont en fait ralenti la fonte.
L’équipe a noté que cent ans plus tard encore – d’ici 2350 – ce ralentissement signifie que la fonte de la calotte glaciaire contribuera probablement à 29% moins de l’élévation du niveau de la mer au niveau mondial que les modèles précédents.

Le substrat rocheux se soulève de manière élastique

« L’une des principales choses que nous avons apprises est que lorsque la glace fondue se retire à l’intérieur des terres, le substrat rocheux se soulève de manière élastique », a déclaré Erik Ivins, coauteur de l’étude. « Cela ressemble à la façon dont un coussin de canapé se décompresse lorsque vous enlevez votre poids. Ce processus ralentit le retrait de la couche de glace et finalement la quantité de la fonte de la glace. »
Bien que cela semble être une bonne nouvelle, les scientifiques disent qu’il est important de garder cela en perspective. « C’est comme un camion en descente qui rencontre des ralentissements », a déclaré Larour. « Le camion ralentira un peu mais continuera finalement à descendre la colline » – de même que la couche de glace continuera à fondre et que le niveau de la mer continuera à monter.
La découverte de cette étude, a-t-il ajouté, consistait à « atteindre des résolutions suffisamment élevées pour capturer le plus grand nombre possible de ces » ralentisseurs « et déterminer leurs effets en Antarctique tout en modélisant l’élévation du niveau de la mer sur la planète entière ».
Cette étude a été publiée dans Science.
Source : Jet Propulsion Laboratory
Crédit photo sur Unsplash : Jay Ruzesky