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«Ils ont tout compris» sont les mots rassurants que les gens espèrent entendre après une chirurgie pour le cancer, mais une compréhension croissante de la façon dont le cancer se propage et se métastase suggère que non seulement cela pourrait se révéler vrai – mais voici la partie la plus surprenante – il vaudrait peut-être mieux essayer de contenir le cancer que de l’éliminer.

Contenir le cancer au lieu de le tuer

Cette nouvelle approche, qui à ce stade n’a été testée que sur des modèles animaux, porte le nom de «blocage», et une équipe nationale de scientifiques dirigée par des chercheurs de l’Université de Purdue a découvert qu’un médicament déjà sur le marché pour une autre utilisation est très prometteur en tant que thérapie pour empêcher le cancer du sein de se métastaser.
Michael Wendt, professeur adjoint de chimie médicale et de pharmacologie moléculaire, explique que les chercheurs sur le cancer commencent à se rendre compte qu’ils poursuivent un objectif impossible. « La plupart des traitements anticancéreux ont pour objectif de tuer toutes les cellules cancéreuses. Mais récemment, de nombreuses études suggèrent que nous ne pourrons jamais y parvenir.
Les cellules du cancer évoluent si rapidement qu’elles trouveront toujours le moyen de surmonter n’importe quel type de traitement « , a déclaré Wendt. « Un concept émergent en matière de traitement du cancer est que nous ne devrions peut-être pas essayer de tuer toutes les cellules cancéreuses, mais essayer de les maintenir dans un état qui ne générerait aucun symptôme. Une sorte de dormance, si vous voulez. »

Le fostamatinib un médicament déjà sur le marché

Wendt a dirigé une étude multi-institutionnelle qui a identifié un médicament – le fostamatinib, vendu sous le nom commercial de Tavalisse – qui s’est révélé efficace chez les souris qui bloquent et contiennent des cellules cancéreuses métastatiques. Une recherche a récemment été publiée dans la revue Cancer Research.
Aparna Shinde , chercheuse à AbbVie Inc. et ancienne étudiante diplômée du département de chimie médicinale et de pharmacologie moléculaire de Purdue, a déclaré que cette recherche portait sur le cancer du sein, car elle est particulièrement connue pour conduire à la métatisation des cancers des années plus tard.
« Après le cancer du sein, vous obtenez toujours cette dissémination de cellules cancéreuses », a-t-elle déclaré. « Le cancer du sein n’est plus considéré comme une maladie curable. Il est désormais considéré comme une maladie chronique, car 10 à 20 ans plus tard, vous pouvez développer des tumeurs secondaires à cause des cellules métastasées.
« Mais maintenant, nous avons montré que nous pouvons bloquer ces cellules à l’état dormant, de sorte que même si un patient avait ces cellules en métastisation, nous pouvions les maintenir dans cet état pendant très longtemps. »
Wendt explique que lorsque les cellules cancéreuses quittent une tumeur primitive pour se déplacer vers une autre partie du corps, elles peuvent subir une forme de dormance ou de latence de plusieurs années. Ces cellules cancéreuses sont très résistantes aux traitements médicamenteux actuels, car ces médicaments sont conçus pour cibler les cellules qui se développent plus rapidement que les cellules normales, comme le font les cellules tumorales. Ce n’est pas le cas de ces cellules cancéreuses disséminées, qui peuvent rester en sommeil pendant de très nombreuses années.

Le fostamatinib inhibe une protéine qui se trouve dans ces cellules cancéreuses disséminées

« C’est donc l’objectif que nous explorons maintenant. Au lieu d’essayer d’éliminer ces cellules disséminées, comment pouvons-nous les maintenir dans cet état de sommeil? » explique Wendt. Les chercheurs ont utilisé le fostamatinib, car il inhibe une protéine particulière, la tyrosine kinase de la rate (SYK), qui se trouve dans ces cellules cancéreuses disséminées.
«C’est formidable pour nous, car il s’agit d’un médicament peu toxique. Il est conçu pour les personnes atteintes de maladies chroniques afin qu’elles puissent en prendre pendant une longue période», a déclaré Wendt. « Ainsi, nous pensons que le fostamatinib est un candidat idéal pour ce type d’approche longue de plusieurs années. Nous pensons que c’est un bon candidat pour faire un essai clinique afin de voir si nous pouvons stabiliser la dormance. Si la SYK est exprimée dans d’autres cancers, cela pourrait également s’appliquer à ceux-ci. »
Dans leur étude, les chercheurs ont enlevé chirurgicalement les tumeurs du cancer du sein chez les souris. Les cellules tumorales ont été marquées à la luciférase, la protéine bioluminescente des lucioles, ce qui permet aux chercheurs de suivre et de quantifier le niveau de métatisation des cellules.
Les chercheurs ont découvert que les cellules cancéreuses traitées avec le fostamatinib restaient en sommeil et ne provoquaient pas de métastases dans d’autres parties du corps.

Un travail unique dans un contexte métastatique

« Notre travail est unique, car peu de recherches ont été menées sur les traitements dans un contexte métastatique post-chirurgical. La plupart des recherches portent sur le traitement de la tumeur primitive. Nous cherchons à cibler les processus ultérieurs de la maladie – pour voir si nous pouvons maintenir les cellules tumorales dans leur état de dormance « , a déclaré Wendt.
« Mais vous pouvez imaginer que les essais cliniques pour ce genre de choses vont être très difficiles, car techniquement, les patients sont en rémission et sont sans maladie. Nous pensons que ces patients ont des cellules cancéreuses en train de se disséminer à travers leur corps, mais nous n’avons pas de moyens de les détecter pour le moment. »
Source : Purdue University
Crédit photo sur Unsplash : Drew Hays

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