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Les calamars, les poulpes et les seiches peuvent changer la couleur de leur peau grâce à des cellules spécialisées appelées chromatophores. Les scientifiques ont maintenant reproduit la manière dont ces cellules fonctionnent, donnant ainsi naissance à un matériau flexible pouvant piéger ou libérer de la chaleur si nécessaire.

Un matériau inspiré des calamars

Chaque chromatophore contient un sac de pigment, qui apparaît généralement comme un petit point. Cependant, lorsque les muscles entourant l’une des cellules se contractent, le sac coloré s’aplatit pour lui donner la forme d’un disque, ce qui le fait paraître plus grand pour un observateur. Par conséquent, lorsqu’un certain nombre de sacs chromatophores adjacents s’aplatissent, la peau de l’animal passe de la couleur sous-jacente à celle du pigment.
Inspirés par ce système, des chercheurs de l’Université de Californie à Irvine ont mis au point un matériau incorporant une couche de minuscules « îlots » métalliques.
« À l’état détendu, les îlots sont regroupés et le matériau réfléchit et piège la chaleur, à la manière d’une couverture spatiale en Mylar », a déclaré Erica Leung, étudiante diplômée, auteure principale d’un article sur cette recherche. « Lorsque ce matériau est étiré, les îlots se séparent, ce qui permet au rayonnement infrarouge de s’échapper et à la chaleur de s’échapper. »
Leung ajoute que ce matériau est léger, peu coûteux, facile à fabriquer et qu’il résiste à des milliers de cycles d’étirement et de relâchement. Une fois les technologies développées, les scientifiques espèrent que ce système pourra être utilisé dans des produits tels que des couvertures spatiales, ou peut-être dans l’isolation adaptative de bâtiments, dans des tentes qui maintiennent leurs occupants à une température convenable par temps froid et chaud et même dans des vêtements laissant passer l’air; ainsi les gens resteraient à l’aise même par temps froid.

Des vêtements qui s’adapteraient au confort de chaque personne

« La température à laquelle les gens sont à l’aise dans un bureau est légèrement différente pour tout le monde », a déclaré Assoc. Alon Gorodetsky, coauteur de l’article. « Notre invention pourrait produire des vêtements qui s’adapteraient au confort de chaque personne. Cela pourrait aider à faire des économies potentielles de 30 à 40% sur la consommation d’énergie pour le chauffage et la climatisation. »
Dans le cadre d’une démonstration de ces vêtements, les scientifiques ont façonné un manchon en tissu, qui pouvait être étiré ou desserré manuellement au moyen d’attaches de type velcro. Cette manche a été utilisée avec succès pour moduler la température de la peau de l’avant-bras du porteur.
Un document sur cette découverte a récemment été publié dans la revue Nature Communications.
Source : University of California-Irvine
Crédit photo sur Unsplash :  Jonathan Diemel

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