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Les personnes souffrant d’une maladie débilitante et souvent sous-estimée, appelée syndrome de fatigue chronique, pourraient bientôt trouver quelque chose qu’elles recherchent depuis des décennies: une preuve scientifique de leur maladie.

Un test sanguin pour détecter le syndrome de fatigue chronique

Des chercheurs de la faculté de médecine de l’Université de Stanford ont créé un test sanguin capable de détecter cette maladie, qui manque actuellement d’un test de diagnostic standard et fiable. «Trop souvent, cette maladie est classée dans la catégorie de l’imaginaire», a déclaré Ron Davis, PhD, professeur de biochimie et de génétique. Lorsque les personnes atteintes du syndrome de fatigue chronique demandent l’aide d’un médecin, elles peuvent subir une série de tests qui vérifient les fonctions hépatiques, rénales et cardiaques, ainsi que le nombre de cellules sanguines et immunitaires, a déclaré Davis.
« Tous ces différents tests devraient normalement guider le médecin vers une maladie ou une autre, mais pour les patients atteints du syndrome de fatigue chronique, les résultats sont normaux », a-t-il déclaré. Le problème, a-t-il dit, est qu’ils ne cherchent pas assez profondément.
Maintenant, Davis et Rahim Esfandyarpour, PhD, ancien associé de recherche à Stanford; et leurs collègues ont mis au point un test sanguin permettant d’identifier avec succès les participants à une étude sur le syndrome de fatigue chronique. Ce test, qui en est encore à la phase pilote, est basé sur la réponse des cellules immunitaires au stress.
Avec des échantillons de sang prélevés sur 40 personnes – 20 atteintes du syndrome de fatigue chronique et 20 autres normaux – le test a donné des résultats précis, indiquant avec précision tous les patients atteints du syndrome de fatigue chronique et aucun des individus en bonne santé.
Cette plate-forme de diagnostic pourrait même aider à identifier les médicaments permettant de traiter le syndrome de fatigue chronique. En exposant les échantillons de sang des participants à des candidats-médicaments et en réexécutant le test de diagnostic, les scientifiques pourraient éventuellement déterminer si un médicament améliorait la réponse des cellules immunitaires.
L’équipe utilise déjà cette plate-forme pour dépister les médicaments potentiels qu’elle espère pouvoir aider les personnes atteintes du syndrome de fatigue chronique à venir.

Fournir la preuve

Le diagnostic de syndrome de fatigue chronique, quand il est réellement diagnostiqué, est basé sur des symptômes – épuisement, sensibilité à la lumière et douleur inexpliquée, entre autres – et il ne survient qu’après que toutes les autres maladies aient été éliminées. Il est également connu sous le nom d’encéphalomyélite myalgique et désigné par l’acronyme ME/CFS.
On estime que 2 millions de personnes aux États-Unis sont atteintes du syndrome de fatigue chronique, mais c’est seulement une approximation, a déclaré Davis, ce nombre est probablement beaucoup plus élevé. Mais nous savons qu’en France, il y a en aurait entre 150 000 à 300 000, et au Canada plus d’un demi-million.
Pour Davis, cette recherche de preuves scientifiques de la maladie est personnelle. Cela vient d’un désir d’aider son fils, qui souffre d’EM/SFC depuis environ une décennie. En fait, ce fut un indice biologique que Davis découvrit pour la première fois chez son fils qui le conduisit à développer ce nouvel outil de diagnostic.
Cette approche, dont Esfandyarpour a dirigé le développement, utilise un «test nanoélectronique», qui consiste à mesurer les variations d’une infime quantité d’énergie en tant qu’indicateurs de la santé des cellules immunitaires et du plasma sanguin. Cette technologie de diagnostic contient des milliers d’électrodes qui créent un courant électrique, ainsi que des chambres pour contenir des échantillons de sang simplifiés composés de cellules immunitaires et de plasma.
À l’intérieur des chambres, les cellules immunitaires et le plasma interfèrent avec le courant, modifiant son flux d’un bout à l’autre. Ce changement d’activité électrique est directement corrélé à la santé de l’échantillon.
L’idée est de stresser les échantillons de patients sains et malades en utilisant du sel, puis de comparer l’impact de chaque échantillon sur le flux de courant électrique. Les changements dans le courant indiquent les changements dans la cellule: plus le changement dans le courant est important, plus le changement au niveau cellulaire est important.
Un grand changement n’est pas une bonne chose, c’est un signe que les cellules et le plasma vacillent sous le stress et sont incapables de le traiter correctement. Tous les échantillons de sang provenant de patients atteints d’EM/SFC ont créé une pointe nette dans le test, tandis que ceux provenant de témoins en bonne santé ont renvoyé des données relativement homogènes.
« Nous ne savons pas exactement pourquoi les cellules et le plasma agissent de cette façon, ni même ce qu’elles font », a déclaré Davis. «Mais il existe des preuves scientifiques que cette maladie n’est pas une fabrication de l’esprit du patient. Nous voyons clairement une différence dans la manière dont les cellules immunitaires saines et chroniques du syndrome de fatigue traitent le stress.»
Esfandyarpour et Davis développent actuellement leurs travaux pour confirmer les résultats parmi une plus grande cohorte de participants. Le recrutement pour un projet plus vaste, qui vise à confirmer davantage le succès du test de diagnostic, est effectué sur une base continue. Les personnes intéressées à participer doivent contacter Anna Okumu, coordinatrice de la recherche clinique.

Pour dépister les bons médicaments

En plus de diagnostiquer l’EM/SFC, les chercheurs exploitent également cette plate-forme pour dépister les traitements à base de médicaments, car les options sont actuellement minces. « En utilisant le test de nanoélectronique, nous pouvons ajouter des doses contrôlées de nombreux médicaments potentiellement thérapeutiques aux échantillons de sang du patient et refaire le test de diagnostic », a déclaré Esfandyarpour.
Si les échantillons de sang prélevés chez les personnes atteintes d’EM/SFC répondent toujours mal au stress et génèrent une pointe de courant électrique, alors le médicament n’a probablement pas fonctionné. Cependant, si un médicament semble atténuer le saut d’activité électrique, cela pourrait signifier qu’il aide les cellules immunitaires et le plasma à mieux traiter le stress.
Jusqu’à présent, l’équipe a déjà trouvé un médicament candidat qui semble restaurer les fonctions saines des cellules immunitaires et du plasma. Ce médicament, bien que testé avec succès, n’est pas actuellement utilisé chez les personnes atteintes d’EM/SFC, mais Davis et Esfandyarpour espèrent pouvoir tester leurs résultats lors d’un essai clinique à l’avenir.

Certains des médicaments testés sont déjà approuvés par la FDA

Tous les médicaments testés sont soit déjà approuvés par la Food and Drug Administration (FDA), soit seront bientôt largement accessibles au public, ce qui est essentiel pour un accès et une diffusion rapides si l’un de ces composés devait disparaître.
Un article décrivant les résultats de cette recherche a été publié dans Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS)
Source : Stanford University
Crédit photo sur Unsplash : Jordan Whitfield