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Les pandas géants sont réputés pour être des végétariens militants. Ils s’en tiennent à un régime presque exclusif à base de bambou, dévorant cette plante pendant 12 à 14 heures par jour.

Des carnivores qui sont devenus des herbivores

Cependant, le panda fait partie du clade taxonomique Carnivora et son intestin ressemble plus à celui d’un carnivore qu’à un herbivore, ce qui en fait une curiosité évolutive.
Une nouvelle étude publiée dans la revue Current Biology aide à comprendre ce régime étrange de l’animal en noir et blanc. Il s’avère que tout ce bambou est riche en protéines et en glucides et ressemble davantage à un régime à base de viande que, par exemple, au menu d’une vache mangeuse d’herbe.
Pour comprendre la composition nutritionnelle du régime alimentaire du panda, une équipe internationale a utilisé des colliers pour suivre les pandas de la réserve naturelle nationale de Foping en Chine, afin d’enregistrer le type de bambou qu’ils mangent. Susan Milius, de Science News, rapporte que pendant huit mois de l’année, les ours ont rongé une espèce de bambou des basses terres, mangeant principalement les nouvelles pousses riches en protéines lorsqu’elles étaient disponibles.
Ces pousses contiennent 32% de protéines, contre 19% seulement dans les feuilles de bambou. En été, les pandas ont migré vers des altitudes plus élevées, mangeant des pousses riches en protéines appartenant à une espèce différente et présentant un profil nutritionnel similaire.
Lorsque l’équipe a recueilli les selles de deux des pandas suivis et les a analysé, elle a découvert que leurs intestins extrayaient davantage de protéines du bambou et laissaient derrière eux des glucides et de la graisse. Selon un communiqué de presse, malgré son mode de vie végétalien, le régime alimentaire des pandas se rapproche de celui d’un carnivore ou d’un animal dont plus de 70% de la nourriture proviennent des autres animaux.

Un bel exemple de l’évolution

Environ 50% de l’énergie d’un panda provient de protéines, ce qui correspond au profil énergétique des félins. Les autres mammifères herbivores ne tirent généralement que 20% de leur énergie de protéines.
Cette découverte était inattendue. « Ce fut une surprise », a déclaré à Ed Yong, à The Atlantic, le coauteur, Fuwen Wei, de l’Académie chinoise des sciences. « [Sur le plan nutritionnel], le bambou ressemble à une sorte de viande. »
Yong rapporte que les critiques du panda ont souvent prétendu que ces ours étaient une erreur de l’évolution, car c’était un animal ayant le ventre d’un carnivore qui devait passer la majeure partie de son temps à manger du bambou pauvre en nutriments pour survivre. Certains ont fait valoir que cet animal devrait même disparaître; un chemin vers lequel il croyait qu’il irait avant que les humains ne nuisent à son habitat.
Mais la nouvelle étude suggère que ces animaux sont un bel exemple de l’évolution transformant leurs ancêtres carnivores en végétaliens, avec seulement de petites modifications pour survivre dans la forêt où il trouve du bambou. Selon le communiqué de presse, les pandas ont développé une mâchoire et des dents conçues pour mâcher le bambou, des «pseudo-pouces» spéciaux qui les aident à empoigner cette plante et ont perdu leur capacité à sentir l’umami – l’arôme de la viande.
Cependant, ils ont conservé leur intestin de type carnivore et ses microbes. «Il n’est pas nécessaire de se débarrasser de ce qui pourrait encore fonctionner», explique Carrie Vance de la Mississippi State University, qui n’a pas participé à cette étude.
Silvia Pineda-Munoz de l’Institut de technologie de Géorgie, explique à Yong que leur adaptation est similaire à la façon dont les humains s’adaptent à un régime exclusivement composé de plantes.

Ils agissent comme les végétariens

«Le panda géant fait ce que font les végétariens», dit-elle. «Nous avons des besoins élevés en protéines. Nous ne pourrions donc pas survivre si nous mangions seulement de la salade. Ainsi, nous choisissons de manger du tofu, des haricots, des noix et d’autres aliments à base de plantes qui compensent les protéines que nous n’obtenons pas des produits d’origine animale. En fin de compte, les végétariens et les non-végétariens ne suivent pas un régime aussi différent concernant les nutriments.  »
Yong rapporte que cette étude remet en question le concept d’herbivore et de carnivore. Une autre façon de classer ces animaux serait peut-être en fonction de leurs besoins nutritionnels, tels que la quantité de protéines, de matières grasses et de glucides dont ils ont besoin, un aspect que nous ne comprenons pas encore chez de nombreuses espèces.
Cette étude pourrait également avoir un impact sur la conservation des pandas géants. Ces animaux en captivité sont nourris avec une alimentation relativement régulière en bambou, mais beaucoup souffrent encore de maladies du côlon irritables et de problèmes digestifs qui les rendent malades et, éventuellement, moins sexuellement conquérants.

Modifier leur régime pour satisfaire leurs besoins nutritionnels

Cette étude suggère qu’il est possible qu’ils ne reçoivent pas les pousses de bambou appropriées riches en protéines dont ils ont besoin pour rester en bonne santé et qu’ils pourraient bénéficier de suppléments alimentaires ou de meilleures sources de bambou.
Source : Smithsonian
Crédit photo sur Unsplas : Debbie Molle