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Le raisonnement logique est un comportement complexe, et on a souvent pensé qu’on le limitait aux animaux ayant un système nerveux complexe. Mais une nouvelle étude démontre que les guêpes peuvent utiliser une sorte de déduction logique, la première découverte de ce type chez des invertébrés.

Les guêpes savent raisonner

Le type de raisonnement s’appelle inférence transitive (ou raisonnement inférentiel) et c’est quelque chose que les gens font facilement: si vous savez que A est plus grand que B et B est plus grand que C, alors vous pouvez en déduire que A est plus grand que C.
Elizabeth Tibbets, de l’Université du Michigan, et son équipe ont placé 40 guêpes sur papier individuellement dans un récipient rectangulaire peu profond portant 5 couleurs, étiquetées de A à E, à chaque extrémité. Un choc électrique a été placé sous le côté du conteneur qui était le plus élevé dans l’alphabet de chaque paire.
Les guêpes ont d’abord été formées sur les lettres adjacentes – A/B, B/C, C/D et D/E. Après 10 essais, ils ont ensuite été testés sur les paires B/D et A/E, ce qui signifie qu’ils devraient utiliser la logique pour éviter les chocs.
Au total, 65% des guêpes ont réussi à choisir correctement B sur D, ce qui est meilleur que le hasard. Ils ont également choisi A à E à peu près au même taux, mais comme A était toujours libre de chocs et que E en donnait toujours, cela pourrait être moins important, dit Tibbets.

Elles auraient développé cette capacité en raison de leurs structures sociales

Les guêpes ont peut-être développé cette capacité en raison de leurs structures sociales. «Ils passent beaucoup de temps à se disputer le rang dominant et l’inférence transitive est vraiment importante pour déterminer les relations de domination», explique Tibbets.
Ce type d’étude a été essayé avec les abeilles mellifères, mais on n’a pas constaté qu’elles utilisaient les mêmes processus de déduction. C’est peut-être parce qu’ils ne forment pas ces mêmes hiérarchies de domination, dit Tibbets.
Bien que le comportement final puisse être similaire, ce raisonnement peut ne pas fonctionner de la même manière chez les guêpes que chez l’homme ou d’autres vertébrés. Lorsque des humains font des déductions transitives, nous utilisons la logique, mais plus on s’éloigne des humains et des grands singes, plus il est difficile de croire qu’ils le font de la même façon que nous, explique Tibbets.
«Les insectes apprennent souvent assez rapidement, mais n’atteignent que des niveaux de performance modestes, bien que très significatifs et reproductibles. Les modèles de performance d’apprentissage d’inférence transitive des polistes (des guêpes) sont très proches de ce modèle commun.», explique Sean O’Donnell de l’Université Drexel en Pennsylvanie.
Les résultats de cette recherche ont été publiés dans Royal Society Biology Letters.
Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay