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Lorsque Cynthia Bulik a commencé à étudier les troubles de l’alimentation au début des années 1980, ce qu’elle avait lu dans la littérature scientifique était en contradiction avec ce qu’elle avait vu à la clinique. À l’époque, les théories sur les causes des troubles de l’alimentation étaient principalement axées sur des explications fondées sur la dynamique familiale et des facteurs socioculturels.

Le microbiome serait en partie responsable des troubles de l’alimentation

Ces descriptions ne permettaient pas d’expliquer comment, malgré un poids corporel dangereusement bas, les patients souffrant de troubles de l’alimentation sont souvent «hyperactifs, se sentent bien, et ne se sentent mal que lorsque nous les nourrissons», déclare Bulik, actuellement professeur à l’université de la Caroline du Nord et à l’Institut Karolinska en Suède. « Je suis devenu convaincu qu’il devait y avoir quelque chose de biologique. »
Depuis lors, un nombre croissant de recherches ont confirmé les observations de Bulik. Les individus qui développant des modifications rapides de leurs comportements alimentaires après diverses infections – dont la première est apparue il y a près d’un siècle – se sont multipliés au fil des décennies.
Par exemple, les symptômes de troubles de l’alimentation se manifestent souvent dans le syndrome neuropsychiatrique à début aigu (PANS) chez l’enfant, une situation dans laquelle les enfants subissent des changements comportementaux soudains, généralement après une infection à streptocoque.
En outre, au cours des dernières années, plusieurs enquêtes épidémiologiques à grande échelle basées sur des registres de la population en Scandinavie – compilées par Bulik et d’autres – ont établi un lien entre les troubles de l’alimentation et les maladies auto-immunes, notamment la maladie de Crohn, le syndrome cœliaque et le diabète de type 1.

Une étude comprenant 525 643 adolescentes

Aujourd’hui, Bulik et ses collègues ont lié l’exposition aux infections de l’enfance à un risque accru de développer des troubles de l’alimentation lors d’un vaste examen de la population. Dans leur étude, publiée le mois dernier dans JAMA Psychiatry, les chercheurs ont examiné une cohorte de 525 643 adolescentes nées au Danemark entre 1989 et 2006, parmi lesquelles 4 240 ont été diagnostiquées avec un trouble de l’alimentation. (Les garçons ont été exclus de l’étude car trop peu d’hommes ont reçu un diagnostic de trouble de l’alimentation pour effectuer une analyse significative.)
L’enquête de l’équipe, qui comprenait des données jusqu’à la fin de 2012, a révélé que les jeunes filles hospitalisées pour une infection grave présentaient un risque accru d’anorexie de 22%, un risque accru de 35% de boulimie et de 39% de troubles de l’alimentation, par rapport à ceux qui n’avaient pas reçu un tel diagnostic.
Le traitement avec des agents anti-infectieux, tels que des antibiotiques ou des antiviraux, semble également avoir un effet: chez les personnes ayant reçu trois ordonnances ou plus de ces médicaments il y avait un risque plus élevé de développer un trouble de l’alimentation que celles ayant reçues moins d’ordonnances.
«[C’est] une étude intéressante qui s’ajoute à la littérature existante démontrant l’importance des facteurs biologiques dans l’étiologie des troubles de l’alimentation», déclare Neville Golden, professeur de pédiatrie à l’Université de Stanford, qui n’a pas participé à ces travaux. Bien que ces résultats ne puissent qu’établir une corrélation entre les infections et les troubles de l’alimentation, sans prouver l’existence d’un lien de causalité, les auteurs soutiennent que leurs résultats corroborent l’hypothèse selon laquelle le système immunitaire pourrait être un des coupables.

Des taux élevés de cytokines

L’idée est également appuyée par d’autres observations, telles que des liens précédemment établis entre ces conditions et des troubles auto-immunes et des rapports faisant état de taux élevés de cytokines, des molécules impliquées dans l’inflammation, chez des patients souffrant d’anorexie.
Une autre explication possible de ces dernières découvertes, selon la coauteure de l’étude, Lauren Breithaupt, chercheuse en recherche clinique à la Harvard Medical School, est que les perturbations du microbiome intestinal pourraient être responsables des changements de comportement observés.
«Nous savons que contracter une infection et prendre un agent anti-infectieux altère la stabilité des microbes dans notre intestin», explique Breithaupt. «Et le lien entre les intestins et le cerveau, l’axe intestin-cerveau, est vraiment fort. Les changements qui se produisent pourraient donc affecter les comportements via cette ligne de communication.»
Bulik et ses collègues ont des preuves que les troubles de l’alimentation peuvent altérer le microbiome intestinal. Dans une étude de 2015, ils ont rapporté que les personnes souffrant d’anorexie mentale avaient une population de microbes intestinaux significativement moins variée que les individus en bonne santé, et qu’une diversité normale n’était rétablie que partiellement après un traitement. Selon Bulik, une hypothèse en cours est que les bactéries qui survivent dans l’anorexie mentale sont celles qui se développent dans un environnement pauvre en nutriments et en énergie.
Si tel est effectivement le cas, une possibilité fascinante serait que la présence de ces microbes puisse conduire à un problème auto-entretenu, car ces microbes nouvellement dominants pourraient être à risque lorsque les patients reviendraient à une alimentation saine. «Nous savons qu’après avoir retrouvé une personne souffrant d’anorexie mentale à l’hôpital, il est très fréquent que nous les renvoyions chez eux et qu’ils maigrissent à nouveau», déclare Bulik.
C’est l’une des nombreuses théories sur la façon dont le microbiome peut contribuer aux troubles de l’alimentation. Il y a aussi des théories sur la façon dont les microbes peuvent influencer l’inflammation, selon Beate Herpertz-Dahlmann, psychiatre pour enfants et adolescents des Cliniques Universitaires RWTH en Allemagne qui participe actuellement à des projets qui enquêtent sur ce lien dans plusieurs pays européens.

Le microbiome produirait des toxines qui s’infiltreraient dans les vaisseaux sanguins

Les bactéries peuvent développer des anticorps contre des molécules qui influencent l’appétit. Une autre possibilité est qu’un microbiome profondément altéré pourrait produire un soi-disant «intestin coulant» dans lequel du matériel pathologique s’infiltre par les intestins dans les vaisseaux sanguins, provoquant une réponse immunitaire ailleurs dans le corps, dans des endroits comme que le cerveau.
«[Les troubles de l’alimentation] ont été décrits pour la première fois dans les années 1600 et il est étonnant de constater à quel point nous en savons très peu sur la façon de les gérer et de les traiter», explique Golden. « Une meilleure compréhension de l’évolution de ces maladies nous fera progresser dans nos traitements. »
Source : Scientific American
Crédit photo sur Unsplash :  Aiony Haust

Un microbiome altéré causerait des troubles de l'alimentationmartinBiologie
Lorsque Cynthia Bulik a commencé à étudier les troubles de l'alimentation au début des années 1980, ce qu'elle avait lu dans la littérature scientifique était en contradiction avec ce qu'elle avait vu à la clinique. À l'époque, les théories sur les causes des troubles de l'alimentation étaient principalement axées...