Le changement climatique peut faire mourir les arbres plus rapidement

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Des gouvernements aux compagnies pétrolières, tout le monde envisage la plantation d’arbres comme un moyen de lutter contre le réchauffement climatique, mais cette stratégie pourrait être moins efficace que prévu.

Un surplus de carbone réduirait la durée de vie des arbres

Dans un monde en réchauffement avec des niveaux croissants de dioxyde de carbone dans l’atmosphère, les chercheurs ont émis l’hypothèse d’une croissance plus rapide des arbres. Mais ce n’est pas forcément une bonne chose. Les arbres à croissance rapide peuvent mener à une vie plus courte, ce qui réduit le temps pendant lequel ils bloquent le carbone.

Maintenant, les données commencent à suggérer que c’est bel et bien le cas. L’Ulf Büntgen de l’Université de Cambridge et ses collègues ont examiné des cernes d’arbres remontant à 2 000 ans et ont découvert que les arbres ayant la plus longue durée de vie étaient ceux dont le taux de croissance était le plus faible.

«Nous constatons que si un arbre grandit rapidement, il est très probable qu’il meurt plus tôt», dit-il.

L’équipe a étudié 1 800 arbres, tous des pins de montagne des Pyrénées espagnoles ou du mélèze de Sibérie de la région de l’Altaï en Russie, qui peuvent vivre jusqu’à 800 ans. Dans un monde plus chaud, avec plus de dioxyde de carbone, ces arbres pourraient vivre pendant seulement 150 ans après une croissance rapide.

Choisir de meilleures espèces

Nous devrions continuer à planter des arbres pour lutter contre le changement climatique, a déclaré Büntgen. Mais nous devrions nous rendre compte que, sur une période de plusieurs siècles, le carbone que ces arbres séquestrent peut ne pas rester aussi longtemps, a-t-il déclaré. Nous devrions également nous demander si les peupliers et les saules à croissance rapide actuellement privilégiés par les systèmes de plantation d’arbres sont les meilleures espèces à utiliser.

«Cela ne veut pas dire que le puits de carbone [des forêts] va disparaître, mais que nous n’en avons peut-être pas autant que nous le pensions», déclare Pep Canadell du CSIRO Climate Science Center en Australie. L’effet pourrait être atténué dans une certaine mesure par l’augmentation des sécheresses provoquées par le changement climatique, ce qui pourrait, à certains endroits, empêcher les arbres de pousser trop rapidement.

Pour le moment, toute la réduction de la durée pendant laquelle le carbone est stocké dans les arbres de l’hémisphère Nord est également compensée par d’autres facteurs, tels que les saisons de croissance plus longues, qui augmentent le carbone que ces forêts contiennent actuellement.

Se baser sur deux espèces n’est peut-être pas suffisant

Simon Lewis de l’Université de Leeds, au Royaume-Uni, estime que cette nouvelle étude pourrait aider à éclairer les modèles climatiques, mais met en garde contre la possibilité de prédire avec confiance le cycle du carbone sur la base d’une analyse de deux espèces.

Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay

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