La voie lactée : une collision massive s’est produite dans le passé

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Notre galaxie la Voie Lactée est probablement entrée en collision avec d’autres galaxies au cours de sa vie ou a eu une interaction avec elles; de telles interactions sont des occurrences cosmiques courantes. Les astronomes peuvent déduire l’histoire de l’accumulation de masse dans la Voie lactée à partir d’une étude des débris dans le halo de la galaxie laissée comme résidu de marée de tels épisodes.

La Voie lactée est entrée en collision avec une autre galaxie

Cette approche a particulièrement bien fonctionné pour les études des événements les plus récents, comme l’influence de la galaxie naine du Sagittaire il y a quelques milliards d’années qui laissaient des bandes de courants de marée visibles sur les cartes des galaxies. Les effets néfastes que ces rencontres peuvent avoir sur la Voie Lactée n’ont cependant pas été aussi bien étudiés et les événements encore plus anciens sont encore moins évidents car ils sont atténués par les mouvements et l’évolution naturels de la galaxie.

Cependant certains épisodes de l’histoire de la Voie lactée ont été tellement cataclysmiques qu’il est difficile de les cacher. Les scientifiques savent depuis un certain temps que le halo d’étoiles de la Voie lactée change radicalement de caractère avec la distance qui le sépare du centre galactique, comme le révèle la composition des étoiles (leur « métallicité »), les mouvements stellaires et la densité stellaire.

L’astronome Federico Marinacci et ses collègues ont analysé une série de simulations cosmologiques par ordinateur et leurs interactions avec les galaxies. Ils ont notamment analysé l’histoire des halos de galaxies au fur et à mesure de leur évolution à la suite d’une fusion.

Il y a six à dix milliards d’années

Ils concluent qu’il y a six à dix milliards d’années, la Voie lactée a fusionné pour créer une collision frontale avec une gigantesque galaxie naine contenant environ un à dix milliards de masses solaires, et que cette collision pourrait produire les changements de caractère de la population stellaire actuelle observés dans le halo stellaire de la voie lactée.

Cette découverte a été publiée dans Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Source : Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics
Crédit photo : Pixabay

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