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Comme l’a si bien dit Douglas Adams, l’espace est vaste. Par rapport aux confins de notre propre planète, l’étendue du système solaire est ridiculement énorme. L’idée que nous puissions épuiser ses vastes réserves semble presque risible.

Les ressources de l’espace doivent-elles être protégées ?

Un exemple; le président d’Amazon, Jeff Bezos, a évoqué ces sentiments le 9 mai, lors d’un discours dévoilant Blue Moon, l’atterrisseur lunaire de sa compagnie de vols spatiaux. « Si nous entrons dans le système solaire, à toutes fins pratiques, nous avons des ressources illimitées », a déclaré le milliardaire.
Pourtant, une récente étude suggère que, aux taux de croissance actuels, l’humanité pourrait pratiquement épuiser les richesses les plus accessibles de notre voisinage stellaire en moins de cinq siècles. Pour éviter une crise économique interplanétaire, les coauteurs de l’étude suggèrent que notre civilisation doit en quelque sorte intégrer des pratiques durables dans son expansion vers l’espace, en mettant potentiellement de côté plus de sept huitièmes de notre «système immobilier» extraterrestre en tant que nature protégée. Les résultats paraissent dans la revue Acta Astronautica.
Le coauteur de l’étude, Martin Elvis, chercheur au Centre pour l’astrophysique de l’Université Harvard et de la Smithsonian Institution, s’interrogeait il y a quelques années sur la quantité de ressources métalliques pouvant être extraites de la ceinture d’astéroïdes entre Jupiter et Mars.
Bien que difficiles à atteindre, dans la plupart des autres cas, ces astéroïdes semblent être des sources idéales de fer et d’autres métaux lourds, concentrant d’énormes quantités de minerai dans de petits paquets de roches spatiales faciles à exploiter. Elvis a estimé que la ceinture contenait environ un million de fois les réserves de fer disponibles de la Terre.

La croissance de nos besoins est exponentielle

La question était alors de savoir combien de temps il faudrait pour utiliser cette énorme ressource. «J’avais espéré que la réponse serait quelque chose comme 10 000 ans», déclare Elvis. « Il est sorti avec un résultat de 400 ans. »
Le problème est la croissance exponentielle. Comme une population de lapins prolifiques, le taux de consommation de l’humanité s’est rapidement accru à de nombreuses reprises sur de courtes périodes. En supposant qu’une économie spatiale maintiendrait un taux de croissance annuel de 3,5%, similaire à l’augmentation de l’utilisation du fer depuis la révolution industrielle, un huitième des ressources de la ceinture d’astéroïdes serait épuisé après quatre siècles.
Un huitième pourrait ne pas sembler significatif, mais Elvis et son coauteur Tony Milligan, un éthicien du King’s College de Londres, considèrent qu’il s’agit d’un point critique. Au-delà de ce seuil, les demandes potentiellement insatiables en métaux de l’humanité doubleraient tous les 20 ans, puis la moitié et finalement toutes les réserves de la ceinture d’astéroïdes seraient utilisées, le tout dans les six prochaines décennies.
Bien entendu, le concept d’expansion incontrôlée a été utilisé et utilisé abusivement pour prophétiser de nombreux futurs insensés depuis au moins l’époque de Thomas Robert Malthus. En 1894, une prévision basée sur le nombre de chevaux nécessaires pour déplacer la population londonienne était autour de cinq décennies laissait ainsi penser que chaque rue de la ville serait finalement ensevelie sous 3 mètres de fumier. L’avènement de l’automobile rendit cette prévision épouvantable discutable.
Elvis et Milligan ne sont pas intéressés à devenir des catastrophistes malthusiens modernes. Mais même si les prévisions basées sur des prévisions exponentielles s’avèrent être naïves, leur argument plus général est que les ressources situées dans l’espace, comme partout ailleurs, ont des limites. Milligan fait remarquer qu’au XIXe siècle, le vaste territoire et les richesses du continent nord-américain semblaient également inépuisables.
« Nous avons vu ce film et nous n’aimons pas la fin », dit-il. « Les choses semblent grandes au début, mais après un moment, elles ne sont plus aussi grandes qu’on pourrait le penser. »
Si ces limites devaient être atteintes, il pourrait s’avérer extrêmement difficile de réorienter une économie de plusieurs millions de fois plus grandes que celle de la planète actuelle, en particulier si les grandes entreprises et autres intérêts s’aventurent dans l’espace.

Nous devrons adopter une approche prudente

Une approche plus prudente pourrait être d’éviter d’atteindre ce point de non-retour, peut-être en déclarant que la grande majorité du système solaire est interdite à l’exploitation dès le départ.
Le moment est peut-être venu de commencer à imaginer comment assurer un résultat juste à ceux qui doivent exister après nous, a-t-il déclaré. « Je pense qu’il nous incombe d’avoir cette image plus grande dans le cadre d’une conversation. »
Dans sa vision optimiste, Bezos voulait que la promesse des richesses presque sans limite du système solaire nous donne un avenir plus ensoleillé que la stagnation qui résulterait du fait de rester lié à notre Terre limitée. «Voulons-nous d’une stagnation et d’un rationnement, dit-il, ou voulons-nous un dynamisme et une croissance?»
Peut-être qu’Elvis et Milligan proposent une troisième option: la possibilité de s’étendre dans l’espace tout en reconnaissant que même dans l’infini, l’humain devra pratiquer la maîtrise de soi.
Source : Scientific American
Crédit photo : Pixabay

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