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Découverte massive de glace sur Mars

Espace 22 mai 2019

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Des couches de glace récemment découvertes enfouies un kilomètre sous le pôle nord de Mars sont les restes d’anciennes couches de glace polaires et pourraient constituer l’un des plus grands réservoirs d’eau de la planète, selon des scientifiques de l’Université du Texas à Austin et de l’Université de l’Arizona.

Découverte sur Mars de grandes masses de glace

L’équipe a fait la découverte à l’aide de mesures recueillies par le Shallow Radar (SHARAD) sur l’Orbiter Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA. SHARAD émet des ondes radar pouvant pénétrer jusqu’à un kilomètre et demi sous la surface de Mars.
Les résultats, publiés le 22 mai dans Geophysical Research Letters, sont importants car les couches de glace sont un enregistrement du climat passé sur Mars de la même manière que les cernes des arbres sont un enregistrement du climat passé sur Terre.
L’étude de la géométrie et de la composition de ces couches pourrait indiquer aux scientifiques si les conditions climatiques étaient auparavant favorables à la vie, ont expliqué les chercheurs. L’équipe a trouvé des couches de sable et de glace contenant jusqu’à 90% d’eau à certains endroits. Si toute cette glace fondait, il recouvrait Mars d’une profondeur minimale de 1,5 mètres.
« Nous ne nous attendions pas à trouver autant de glace d’eau ici », a déclaré l’auteur principal Stefano Nerozzi, assistant de recherche diplômé de l’Institut de géophysique de l’Université du Texas (UTIG), qui termine actuellement son doctorat. à la Jackson School of Geosciences. « Cela en fait probablement le troisième plus grand réservoir d’eau sur Mars après les calottes polaires. »

Ces couches se sont formées au cours des dernières périodes glaciaires

Les auteurs pensent que ces couches se sont formées lorsque la glace s’est accumulée aux pôles au cours des dernières périodes glaciaires sur Mars. Chaque fois que la planète se réchauffait, une partie des calottes glaciaires se couvrait de sable, ce qui protégeait la glace du rayonnement solaire et l’empêchait de se dissiper dans l’atmosphère.
Les scientifiques connaissent depuis longtemps les événements glaciaires sur Mars, qui sont dus aux variations de l’orbite et de l’inclinaison de la planète. Sur des périodes d’environ 50 000 ans, Mars se penche vers le Soleil avant de revenir progressivement à une position verticale. À mesure que la planète s’incline, les calottes glaciaires se retirent et disparaissent peut-être complètement.
Jusqu’à présent, les scientifiques pensaient que les anciennes calottes glaciaires avaient été perdues. Ce document montre qu’il reste en réalité d’importants restes de calottes glaciaires sous la surface de la planète.
Le coauteur, Jack Holt, professeur au Lunar & Planetary Laboratory de l’Université de l’Arizona, a déclaré que cette étude fournissait de nouvelles informations importantes sur l’échange de glace d’eau entre les pôles et les moyennes latitudes, où son groupe de recherche avait précédemment confirmé la présence de glaciers.
« Étonnamment, le volume total d’eau enfermé dans ces dépôts polaires est à peu près le même que toute la glace d’eau connue dans les glaciers et les couches de glace enfouies aux basses latitudes sur Mars, et ils ont approximativement le même âge », a-t-il déclaré.

La glaciation passée pourrait aider à déterminer si Mars est toujours habitable

Nerozzi a déclaré qu’étudier cet enregistrement de la glaciation polaire passée pourrait aider à déterminer si Mars est toujours habitable. « Comprendre la quantité d’eau disponible dans ce monde par rapport à ce qui est piégé dans les pôles est important si vous voulez avoir de l’eau liquide sur Mars », a déclaré Nerozzi.
«Vous pouvez avoir toutes les bonnes conditions pour que la vie prospère, mais si la plus grande partie de l’eau est bloquée aux pôles, il devient alors difficile d’avoir une quantité suffisante d’eau liquide près de l’équateur.»
Source : University of Texas at Austin
Crédit photo : Pixabay (montage)