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« Peur totale et choc. » C’est ainsi qu’Andrew Kniss, spécialiste des plantes à l’Université du Wyoming décrit la réaction des agriculteurs aux récentes défaites devant les tribunaux d’un grand fabricant de glyphosate, l’herbicide le plus utilisé au monde.

Le glyphosate un herbicide controversé

Les chercheurs agricoles sont également inquiets, dit-il. Ils craignent la perte d’un composé essentiel pour lutter contre les mauvaises herbes et préserver le sol. Les scientifiques et les agriculteurs « sont vraiment inquiets que ces verdicts et la perception du public puissent leur faire perdre cet outil ».
La semaine dernière, un jury californien a attribué 2 milliards de dollars à deux propriétaires qui affirmaient que leur lymphome non hodgkinien, un type de cancer, avait été causé par des années d’utilisation du Roundup, un herbicide courant à base de glyphosate. Il s’agit de la troisième perte juridique enregistrée depuis août 2018 pour Bayer AG à Leverkusen, en Allemagne, dont la valeur marchande a chuté à 52 milliards de dollars, soit une réduction presque de moitié depuis l’acquisition de Monsanto il y a un an.
Aucune agence de santé nationale n’a identifié de risque de cancer lié au glyphosate. Mais certains scientifiques disent qu’entre la méfiance du public et la montée des mauvaises herbes résistantes au Roundup et à d’autres herbicides, le moment est venu de faire pression pour avoir des nouvelles formes et variété d’herbicides pour lutter contre les mauvaises herbes.
« Nous devons adopter des systèmes de culture moins dépendants des herbicides », déclare Paul Neve, chercheur chez Rothamsted Research à Harpenden, au Royaume-Uni. Il sera difficile de concurrencer le glyphosate, qui représente environ 25% de tous les herbicides vendus dans le monde. En ciblant une enzyme végétale universelle essentielle à la fabrication des acides aminés, il peut tuer un large éventail de mauvaises herbes.
Avec des cultures transgéniques conçues pour résister au glyphosate, telles que les semences Bayer Roundup Ready, les agriculteurs peuvent pulvériser du glyphosate pendant la croissance de leurs cultures et contrôler les mauvaises herbes sans les labourer, ce qui économise du carburant et conserve le sol.
Helen Hicks, de l’Université Nottingham Trent au Royaume-Uni, estime que la pratique bénéfique pour l’environnement consistant à utiliser des cultures de couverture – plantées quand un champ serait autrement dénudé – dépend également du glyphosate. La plantation de seigle, par exemple, empêche la croissance des mauvaises herbes tout en stimulant le carbone du sol et en retenant l’humidité.

Le glyphosate est utilisé partout

Les agriculteurs pulvérisent ensuite du glyphosate pour tuer la culture de couverture et, comme le produit chimique devient rapidement inactif dans le sol, ils peuvent immédiatement planter leurs champs avec n’importe quelle culture.
La récente controverse a éclaté après que le Centre international de recherche sur le cancer (CIRC) de Lyon, en France, qui fait partie de l’Organisation mondiale de la santé, a classé en 2015 le glyphosate en tant que « cancérigène probable » – une étiquette qu’il a appliquée à des dizaines de produits chimiques, mais aussi à la viande rouge et aux boissons très chaudes.
Le CIRC décide uniquement s’il existe des preuves convaincantes d’un danger; il n’évalue pas la probabilité de tomber malade à des niveaux d’exposition variables. C’est le rôle des agences nationales de santé, qui tiennent compte non seulement de certaines études examinées par des pairs, mais également des données confidentielles de l’industrie avant de décider quelles expositions pourraient être acceptables.
Des agences européennes, américaines et d’autres ont conclu que le glyphosate est sans danger lorsqu’il est utilisé correctement. Néanmoins, la décision du CIRC a déclenché une avalanche de poursuites et augment la pression des groupes environnementaux pour interdire le glyphosate.
Les groupes évoquent des allusions à des risques pour la santé provenant d’études sur des animaux, qui peuvent ne pas être suffisamment importantes pour être examinées par les agences de la santé. Les campagnes contre le glyphosate sont les plus fortes dans l’Union européenne, où les pays membres en 2017 ont seulement ré-approuvé de près une autorisation de 5 ans du composé.

Les autres herbicides présentent tous des inconvénients

Si le glyphosate est un jour retiré du marché, les agriculteurs pourraient se tourner vers d’autres herbicides, mais ils présentent tous des inconvénients. Les producteurs de maïs américains pulvériseraient probablement plus d’atrazine, mais cet herbicide est susceptible de contaminer les eaux souterraines et a été interdite par l’Union européenne.
Certaines cultures ont été conçues pour résister au glufosinate, un herbicide coûtant plus cher et moins efficace que le glyphosate, en particulier dans les régions arides. La tolérance au dicamba a également été ajoutée aux cultures, mais cet herbicide peut dériver dans le vent et endommager d’autres cultures.
Les entreprises mettent au point des cultures qui tolèrent de multiples herbicides car plus de 40 espèces de mauvaises herbes dans le monde ont développé une résistance au glyphosate, stimulée par son utilisation intensive. Les scientifiques spécialistes des cultures espèrent qu’il sera plus difficile pour les mauvaises herbes de développer simultanément une résistance à un cocktail d’herbicides. Mais ce n’est pas impossible et de nouveaux produits chimiques seront éventuellement nécessaires.
Ironiquement, le glyphosate lui-même a empêché le développement de nouveaux herbicides. Franck Dayan, chercheur en plantes adventices à la Colorado State University de Fort, a déclaré qu’il n’y avait pas de composé offrant un nouveau moyen de lutter contre les mauvaises herbes, ou mode d’action, commercialisé depuis plus de 30 ans.
Collins mais beaucoup d’entreprises intensifient leurs efforts de R&D. « Je m’attends à voir de nouveaux modes d’action sur le marché au cours de la prochaine décennie », a déclaré Stephen Duke, physiologiste des plantes au département de l’Agriculture des États-Unis à Oxford.
Quelques nouveaux candidats ont été décrits cette semaine lors d’une réunion de l’Union internationale de chimie à Gand, en Belgique, notamment par un biopesticide que Duke étudie et qui porte le nom de MBI-014. Mis au point par Marrone Bio Innovations à Davis, en Californie, le MBI-014 est fabriqué par une bactérie. Il comprend plusieurs composés qui attaquent les plantes de nouvelles façons, notamment en interférant avec la production d’ARN, ce qui perturbe la synthèse des protéines.

Des alternatives non chimiques 

Horst Steinmann, chercheur à l’Université de Göttingen en Allemagne, a déclaré que le débat public sur le glyphosate pourrait accroître la visibilité des alternatives non chimiques. « Peut-être qu’il y a un tournant décisif maintenant », dit-il.
En Australie, après une longue et intense bataille contre les mauvaises herbes résistantes aux herbicides, les agriculteurs ont eu recours à un moyen laborieux mais efficace pour empêcher les mauvaises herbes de proliférer: pendant la récolte; de la paille est pulvérisée pour écraser les graines des mauvaises herbes ou brûlée dans le champ »
Les désherbeuses mécaniques ont longtemps été utilisées comme alternative aux herbicides, bien qu’elles soient impraticables dans les vignobles situés sur les pentes abruptes ou dans les vergers dotés de tuyaux d’irrigation. Récemment, des ingénieurs ont ajouté des caméras vidéo aux machines pour aider les agriculteurs à cibler les mauvaises herbes avec plus de précision.
Pour les cultures de grande valeur, les robots autonomes deviennent viables. Certains pulvérisent de petites doses d’herbicide directement sur les mauvaises herbes, alors que d’autres utilisent des lames, des lasers ou de l’électricité pour détruire les mauvaises herbes. « Des avancées technologiques potentiellement incroyables sont en train de se produire », déclare Karla Gage, écologiste à la Southern Illinois University, à Carbondale. Mais elle préconise des cultures de couverture et d’autres approches offrant des avantages écologiques.

Les plantes vont développer une résistance à tout

Dans la course aux herbicides entre les mauvaises herbes et les agriculteurs, la nécessité de perfectionner tous les outils, robotiques ou autres, ne finira jamais, dit Dayan. « Les plantes vont développer une résistance à tout, » dit-il. « Quoi que nous fassions, nous devrons faire face au fonctionnement de la nature. Elle gagnera toujours. »
Source : Science
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