SpaceX a lancé en orbite ses 60 satellites internet

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SpaceX est sur le point de réaliser son objectif d’offrir internet dans tous les pays sur Terre. Jeudi soir, le cinquième lancement de l’année de l’entreprise à Elon Musk avec la Falcon 9 s’est déroulé sans encombre (après une semaine de retard en raison de mauvaises conditions météorologiques et de problèmes techniques) alors que la fusée a décollé de sa rampe de lancement en Floride à 22h30, heure de Paris.

SpaceX a lancé ses 60 premiers satellites

Transportant 60 satellites internet en orbite. Ce n’est que les premiers des 12 000 satellites prévus par SpaceX qui envisage de lancer dans les six prochaines années dans le cadre d’une initiative ambitieuse baptisée Starlink.

Avant son lancement, Elon Musk, le PDG de SpaceX, avait tweeté une photo des 60 satellites empilés dans le nez de la fusée Falcon 9, occupant presque tout l’espace disponible. Chaque satellite pèse environ 227 kg, soit 15 tonnes au total, ce qui en fait facilement l’une des charges les plus lourdes que le Falcon 9 ait jamais porté en orbite et qui a ensuite eu suffisamment de carburant pour effectuer le trajet de retour vers la terre.

Le booster qui fait tout ce travail est un membre vétéran de la flotte grandissante des boosters réutilisables de SpaceX. Surnommé officieusement B1049.3 (Un identifiant interne de SpaceX), la fusée utilisée jeudi avait déjà deux missions à son actif: elle a mis en orbite un satellite de communication en septembre 2018 et le groupe final de 10 satellites du géant des télécommunications Iridium en janvier de cette année.

Le retour des boosters s’est bien passé

Après avoir placé avec succès les 60 satellites en orbite, le propulseur est retourné sur Terre, se posant doucement environ huit minutes après le décollage sur le drone de la compagnie, « Of Course I Still Love You », en attente dans l’océan Atlantique.

Le lancement en direct de SpaceX a été transmis en direct et a même montré le déploiement des 60 satellites Starlink, un peu plus d’une heure après le lancement. La particularité de cette mission est qu’au lieu d’utiliser des mécanismes à ressort pour déployer chaque satellite, les ingénieurs de SpaceX ont choisi d’utiliser l’inertie des satellites.

Lors d’une téléconférence avec les médias le 15 mai, Musk a expliqué en détail comment cela fonctionnerait. « L’étage supérieur de la Falcon 9 tournera et les satellites Starlink se déploieront comme des cartes étalées sur une table », a-t-il déclaré. «Ils peuvent effectivement se contacter lors du déploiement, mais ils sont conçus pour gérer cela. »

Une méga constellation de satellites internet en deux parties

Starlink est l’un des projets les plus intéressants de SpaceX, mais il est assez complexe. Selon les documents déposés auprès de la Federal Communications Commission (FCC), SpaceX envisage de construire sa méga constellation en deux parties: un premier lot de 4 409 satellites qui opéreront entre 340 et 340 km de haut, et un deuxième lot de 7 518 satellites volant légèrement plus bas, entre 547 km et 1 325 Km d’altitude. Si tout se passe comme prévu, près de 12 000 satellites travailleront en tandem pour connecter la Terre à internet

«C’est l’un des projets d’ingénierie les plus difficiles que j’ai jamais fait et il a été très bien exécuté», a déclaré le directeur général de SpaceX, Elon Musk, au cours du même appel.

SpaceX a lancé ses premiers éléments du programme Starlink en 2018, alors que deux satellites prototypes, baptisés TinTin A et TinTin B, se sont mis en orbite avec un autre satellite. Cette mission d’essai s’est bien déroulée, malgré le fait que le duo volait sur une orbite inférieure à celle prévue. Selon SpaceX, les données recueillies par cette mission ont influencé leur décision de demander à la FCC d’autoriser une partie de la constellation à voler sur une orbite inférieure. la FCC a par la suite accepté . L’agence a toutefois précisé que SpaceX devait lancer au moins la moitié de sa constellation complète d’ici 2024 »

Le lancement de jeudi est la première étape importante dans la réalisation de cet objectif. Ce premier lot de satellites est opérationnel, mais il lui manque certaines des fonctionnalités sur lesquelles s’appuieront les versions finalisées, notamment la capacité de communication entre satellites. Cependant, ils aideront SpaceX à mieux comprendre ce qu’il faut pour déployer et exploiter un grand groupe de satellites dans l’espace.

Le groupe initial est équipé d’antennes radio pour communiquer avec la Terre, des propulseurs capables de les propulser dans l’espace et de suiveurs d’étoiles pour la navigation. Mais ce n’est pas tout. SpaceX affirme également que ses satellites peuvent suivre de manière autonome d’autres débris en orbite grâce aux données de suivi du NORAD. Tout comme pour les dispositifs anti-collision de votre voiture, selon M. Musk, les satellites seront capables de détecter et d’éviter les collisions potentielles avec d’autres objets dans l’espace.

Une couverture mondiale à un prix abordable

En fin de compte, SpaceX espère que cet effort fournira une couverture internet mondiale à partir de l’espace, et ce, à un coût abordable et avec des temps de latence réduits – ce que les satellites actuels ne peuvent pas faire. Les fournisseurs d’accès internet par satellite actuels transfèrent la couverture internet depuis une perche orbitale supérieure, dans ce que l’on appelle l’orbite géostationnaire (qui est généralement à 22 000 kilomètres au-dessus de la Terre). Étant donné que le signal doit parcourir une si longue distance, le temps nécessaire pour envoyer et recevoir des données est considérablement plus long. En opérant en orbite terrestre basse, SpaceX espère réduire ce problème.

Cependant, lorsque vous vous déplacez vers des orbites inférieures, vous avez besoin de beaucoup plus de satellites pour fournir la même couverture, ce qui crée un besoin en milliers de satellites pour remplir une constellation et fournir la couverture proposée par SpaceX. Avant le lancement de jeudi, Elon Musk avait expliqué qu’au moins six lancements supplémentaires (de 60 satellites chacun) étaient nécessaires pour une couverture minimale, et qu’une autre douzaine fournirait une couverture modérée sur les États-Unis. (À l’heure actuelle, SpaceX n’est autorisé à fournir une couverture qu’aux États-Unis, mais collabore avec d’autres pays afin de fournir une couverture plus globale.)

SpaceX n’est pas la seule entreprise à espérer connecter le monde. des entreprises comme OneWeb, TeleSat et même Amazon se font une place de choix dans l’anneau spatial internet. OneWeb a lancé ses six premiers satellites en février, mais avec ce lancement, SpaceX est sur le point d’être le premier à fournir une couverture mondiale. Mais cette couverture pourrait avoir un prix, préviennent certains industriels. Les débris spatiaux sont déjà une source d’inquiétudes, mais SpaceX affirme qu’il a réfléchi à cette possibilité.

Outre les capacités autonomes d’évitement des collisions du satellite et le positionnement d’une partie de sa flotte sur une orbite inférieure, SpaceX envisage également de se débarrasser des satellites déclassés au-dessus de l’eau, et affirme qu’ils vont brûler presque complètement dans l’atmosphère. «Quand ils se désorbitent, ils ne font pas pleuvoir des débris», a expliqué Musk. « [Les satellites] ne posent aucun risque pour la sécurité publique. »

Musk dit également que même si la menace de débris est réelle, les risques de collision dans l’espace seront relativement faibles. «À propos des débris: nous ne voulons pas banaliser cette possibilité ou ne pas la prendre au sérieux, car nous la prenons très au sérieux.», a déclaré Musk.

SpaceX déploiera des stations au sol et des terminaux utilisateurs 

SpaceX prévoit également de déployer des stations au sol et des terminaux utilisateurs qui recevront les signaux des satellites. Les terminaux d’utilisateurs seront différents des antennes paraboliques traditionnelles généralement installées. Décrit par Musk comme une antenne plate en forme de pizza, tout ce que le récepteur doit faire est simplement de pointer vers le haut pour fonctionner.

Il peut fonctionner sur une voiture, un bateau ou un avion, et Musk affirme que «contrairement à une antenne qui doit pointer très précisément vers un satellite, vous pouvez la placer sous presque tous les angles raisonnablement orientés vers le ciel» ajoutant qu’elle dirige électroniquement son faisceau pour communiquer avec les satellites.

Si tout se passe comme prévu, Musk espère que cette entreprise sera non seulement une bonne idée pour les utilisateurs d’internet, mais qu’elle changera la vie des gens en les connectant au reste du monde, mais sera également très rentable pour SpaceX. «Le chiffre d’affaires total de la connectivité dans le monde est de l’ordre de 1 000 milliards de dollars et nous pensons pouvoir accéder à environ 3% de cette somme, peut-être même 5%», dit-il.

De l’argent qui pourrait financer d’autres projets de SpaceX

Si tel est le cas, cela signifie que cet argent pourraient financer de nombreux futurs projets, y compris le développement de la nouvelle fusée massive de SpaceX appelée Starship, et même des bases sur la Lune ou sur Mars.

Source : Smithsonian
Crédit photo : Pixabay

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