Les singes se préviennent mutuellement de la présence des drones

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Les drones sont utilisés depuis un bon moment par les chercheurs qui veulent comprendre les comportements des primates dans leur habitat naturel. Mais ces appareils sont relativement nouveaux et les singes ne sont pas habitués à leur présence. Alors comment enseignez-vous aux singes à se prévenir mutuellement de la présence d’une nouvelle machine volante?

Les singes apprennent rapidement à s’alerter

Les essais en laboratoire ont révélé qu’il était difficile de former des singes à distinguer les sons et à réagir différemment. Mais dans les forêts du parc national sénégalais de Niokolo-Koba, les chercheurs ont été étonnés de la vitesse à laquelle une espèce de singe adaptait son comportement à un nouveau son.

Julia Fisher et son équipe ont survolé une communauté de singes verts (Chlorocebus sabaeus) dans la région à l’aide de drones, afin de voir comment ils ont réagi devant un nouvel objet volant dans leur environnement. Ils ont immédiatement réagi en faisant des appels alarmants pour se prévenir de la nouvelle menace. Les singes se sont adaptés si rapidement au nouveau bruit qu’ils ont commencé à scruter le ciel et à se passer des cris d’appel.

On n’a jamais vu les singes émettre des cris d’alarme aux oiseaux de proie dans la région, suggérant que les oiseaux qu’ils voient habituellement ne sont pas considérés comme une menace. Les drones, cependant, semblaient être perçus comme dangereux. «C’est certainement déconcertant, et imprévisible, quelque chose qu’ils n’ont jamais vu auparavant, il est donc logique pour eux d’alerter tout le monde», déclare Fisher.

Elle a été étonnée de la rapidité avec laquelle les singes ont appris le même cri

Elle dit qu’elle a été «emportée» par la rapidité avec laquelle les singes ont semblé apprendre à émettre les mêmes cris d’alerte. «Les singes sont intelligents. Il est presque impossible d’avoir un singe dans un laboratoire pour tester cette réaction. ”On ne sait pas pourquoi cet apprentissage est plus difficile dans un environnement de laboratoire, dit-elle.

Cette étude a nécessité une année de travail sur le terrain par une équipe de huit personnes qui ont piloté le drone à environ 60 mètres au-dessus des singes. Cette recherche n’a pas été sans incident. Fisher a dû se cacher à l’intérieur d’une peau faite de feuilles de palmier à un moment donné, après qu’un babouin – connu pour attaquer les léopards – se soit précipité pour l’attaquer.

Les singes vervets (Chlorocebus pygerythrus) en Afrique de l’Est, apparentés aux singes verts, ont été étudiés de près pour leurs différents appels en réponse à divers prédateurs, notamment les pythons, les léopards, les babouins et les aigles martiaux.

La vocalisation était hautement conservée par l’évolution

On s’attendait à ce que cette étude sur les singes verts révèle, soient qu’ils resteraient silencieux, soit qu’ils émettraient un nouvel appel d’alarme, soit qu’ils en émettraient un comme le singe vervet. Fisher pariait sur ce dernier cri d’alarme, et elle avait raison. La vocalisation était hautement conservée par l’évolution.

«Cela nous apprend à quel point leur système de communication vocale est différent du nôtre. Du côté de la production, le niveau de flexibilité est très limité », déclare Fisher.

Les résultats de cette recherche ont été publiés dans Nature Ecology and Evolution.

Source : New Scientist
Crédit photo sur Unsplash : kalpesh patel

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