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La technologie qui guidera la mission Mars 2020 de la NASA vers un atterrissage à la surface de Mars a récemment été mise à l’essai dans le ciel de Death Valley en Californie. Installé dans un hélicoptère Airbus, un prototype d’ingénierie du système de vision Lander (LVS) a été soumis à une série de manoeuvres planifiées conçues pour tester la capacité de l’appareil à collecter et à analyser des images du paysage désertique montagneux à des fins de navigation lors de l’atterrissage.

La technologie qui guidera Mars 2020 a été testée

Atterrir sur une autre planète est une opération dangereuse avec un taux d’échec très élevé. Une des raisons à cela est que, jusqu’à présent, chaque atterrissage planétaire sans équipage se faisait à l’aveugle. Bien que les engins spatiaux modernes soient capables d’impressionnantes fonctions autonomes, ils n’ont aucun moyen, au-delà d’un simple radar, de détecter leur point d’atterrissage.
Au lieu de cela, chaque atterrissage est basé sur des instructions de navigation préchargées qui placent l’atterrisseur dans une zone elliptique sélectionnée pour sa planéité et l’absence de cratères, de rochers et de crevasses. Essentiellement, un atterrissage planétaire robotisé consiste à démarrer la descente et à garder les doigts croisés.
Le système LVS, qui fait partie du système de guidage surface-relatif (TRN), dirigera la sonde Mars 2020 vers un atterrissage sur la planète rouge au cratère de Jezero dans la région de Syrtis Major le 18 février 2021. Le système LVS est un système intégré, un ensemble de capteurs à visser qui fournit à l’ordinateur de bord un flux continu de données sur la position, la vitesse, l’attitude et l’altitude relatives du terrain. Fabriqué à partir de composants standard, il le fait au moyen d’une caméra pour le suivi des caractéristiques et l’estimation de la vitesse, tandis qu’un lidar à double usage recherche les zones dangereuses sur un terrain.
L’idée est que le système LVS aide l’atterrisseur à créer une carte du terrain pendant la descente afin que l’ordinateur puisse choisir un site d’atterrissage sécurisé. Il peut non seulement cibler un site particulier, mais également, si le niveau de carburant est bas, choisir parmi des sites relativement sûrs situés dans le rayon de vol de l’atterrisseur.

Permettre à la mission d’être plus fructueuse d’un point de vue scientifique

Il ne s’agit pas uniquement d’améliorer les chances d’atterrissage en toute sécurité, mais également de permettre aux planificateurs de mission de rendre la mission plus fructueuse d’un point de vue scientifique. Les caractéristiques des lieux que les scientifiques aimeraient visiter sont souvent trop éloignés d’un site d’atterrissage ordinaire pour un rover. Avec l’aide des systèmes LVS et TRN, la NASA espère que Mars 2020 pourra atterrir dans des zones plus dangereuses avec une zone beaucoup plus petite sans mettre en danger le rover.
Mars 2020 devrait décoller de la base aérienne de Cape Canaveral en juillet de l’année prochaine.
Source : NASA
Crédit photo :  Pixabay

Mars 2020 se rend à Death Valley pour tester les caméras d'atterrissagemartinEspace
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