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Des centaines de carcasses de macareux «gravement émaciés» ont été emportées par les eaux d’une île de l’Alaska, et les chercheurs pensent que des milliers d’autres sont morts en mer alors que le réchauffement des eaux continue de diminuer.

Les maraceux meurent de faim

Entre octobre 2016 et janvier 2017, les habitants de l’île Saint-Paul, dans la mer de Béring, ont retrouvé les corps affamés de plus de 350 oiseaux de mer, principalement des macareux huppés.
En analysant l’emplacement des carcasses d’oiseaux et les données relatives au vent, Timothy Jones de l’Université de Washington à Seattle et ses collègues ont estimé qu’entre 3 000 et 9 000 oiseaux sont morts au total. Lorsqu’ils ont examiné certains des corps, ils n’ont trouvé aucun signe d’infection ni de niveau dangereux de toxines. «Les corps recueillis étaient extrêmement émaciés, ce qui suggère que la famine serait la cause de cette mortalité», a écrit Jones.
Les macareux huppés, qui représentent 79% des carcasses d’oiseaux trouvés, mangent du poisson et des invertébrés marins, qui à leur tour mangent du phytoplancton.
Mais les changements dans les conditions atmosphériques, y compris la vague de chaleur en cours, ont considérablement perturbé les écosystèmes marins , a-t-il écrit. Il y a moins de glace de mer en hiver, et des températures plus chaudes ont été associées à moins de poissons fourrage, de crustacés et d’autres proies, qui meurent ou se déplacent vers le Nord dans des eaux plus froides.

Plusieurs facteurs ont mené à ces décès

Presque tous les macareux découverts étaient des adultes en train de muer, les rendant incapables de voler pendant 40 jours et leur demandant plus d’énergie nutritionnelle que la normale. Cette combinaison de facteurs a probablement mené au grand nombre de décès, a écrit Jones.
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La fréquence et l’ampleur de ces décès en masse augmentent, et deux autres disparitions d’oiseaux de mer à grande échelle dans la région ont été directement liées à une vague de chaleur marine à partir de 2013, a écrit Jones. « La résistance des oiseaux de mer à ces changements conditionnera leur viabilité à long terme dans un climat de plus en plus variable », a-t-il ajouté.
Les décès pourraient affecter les populations de macareux à long terme. On ne sait pas de quelles colonies proviennent ces oiseaux, mais Jones a écrit que ce déclin dramatique de la population dans le golfe d’Alaska, en Colombie-Britannique et dans le Nord du courant de la Californie rendait ces décès préoccupants.
Les résultats de cette recherche ont été publiées PLoS ONE.
Source : New Scientist
Crédit photo : PixabayPixabay