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Dans les années 1980, le village de Soumousso au Burkina Faso a contribué au lancement de l’une des armes les plus puissantes contre le paludisme: les moustiquaires imprégnées d’insecticide, qui avaient fait l’objet d’essais sur le terrain et sauvé des millions de vies. Mais comme les moustiques ont développé une résistance à ces insecticides largement utilisés, les moustiquaires ont perdu de leur pouvoir.

Un champignon génétiquement modifié contre le paludisme

Aujourd’hui, les chercheurs espèrent que ce village pourra contribuer à reconstituer l’histoire en testant une nouvelle contre-mesure: un champignon génétiquement modifié (GM) qui tue les moustiques porteurs du paludisme. Lors d’essais menés dans une structure de 600 mètres carrés à Soumousso appelée MosquitoSphere, construite comme une serre mais avec une moustiquaire au lieu du verre, le champignon a éliminé 99% des moustiques en un mois, rapportent les scientifiques dans Science.
« C’est incroyable de pouvoir éliminer les moustiques qui résistent aux insecticides à ce niveau », déclare l’entomologiste Marit Farenhorst de In2Care, une société de lutte contre les moustiques basée à Wageningen, aux Pays-Bas. Mais Farenhorst, qui n’a pas participé à cette étude, souligne que ce champignon est loin de son utilisation réelle. Parce qu’il est génétiquement modifié pour le rendre plus meurtrier, il pourrait se heurter à de lourds obstacles réglementaires.
Ce champignon présente également des avantages évidents: il épargne les insectes autres que les moustiques et, comme il ne survit que peu de temps au soleil, il est peu probable qu’il se propage à l’extérieur du bâtiment où il serait utilisé.
Ces champignons infectent naturellement une variété d’insectes, consommant les tissus de l’hôte pour se reproduire, et ils sont utilisés depuis des décennies pour lutter contre une grande variété de ravageurs des cultures. En 2005, des chercheurs ont testé un champignon appelé Metarhizium dans des huttes d’essais en Tanzanie et ont découvert qu’il avait tué des moustiques vecteurs du paludisme. Mais cela a été lent, et beaucoup de moustiques infectés ont survécu suffisamment longtemps pour transmettre le paludisme. Il était également difficile de s’assurer que les moustiques capturent une dose mortelle des spores.
Depuis lors, les chercheurs ont testé des dizaines de souches fongiques différentes contre des moustiques vecteurs de maladies, mais aucune n’était suffisamment efficace pour passer au test. Ainsi, des chercheurs de l’Université du Maryland et de l’Institut de recherche en sciences de la santé et du Centre Muraz à Bobo-Dioulasso au Burkina Faso ont doté une souche appelée M. pingshaense d’un gène pour une toxine isolée du venin d’araignée qui active quand il entre en contact avec l’hémolymphe, la version du sang chez les insectes.

Ce champignon peut tuer les moustiques 

En laboratoire, l’équipe a montré que sa création pouvait tuer les moustiques plus rapidement et que seulement une ou deux spores pouvaient causer une infection mortelle. « Mais il est difficile de reproduire les complexités de la nature dans un laboratoire, » dit l’entomologiste Brian Lovett, qui a contribué à diriger cette étude.
Le Burkina Faso était un lieu prometteur pour un essai sur le terrain: contrairement à de nombreux pays d’Afrique, il dispose d’un système bien établi pour évaluer et approuver l’utilisation d’organismes génétiquement modifiés. Le paludisme est également présent à un taux le plus élevé au monde et les moustiques qui résistent aux insecticides sont très répandus. Pour ces raisons, entre autres, les instituts nationaux de la santé des États-Unis ont financé MosquitoSphere, spécialement conçu pour tester les organismes génétiquement modifiés.
Les chercheurs ont collaboré avec les résidents locaux pour collecter des larves résistantes aux insecticides dans des piscines peu profondes et les ont élevées jusqu’à l’âge adulte à l’intérieur de l’établissement. Après avoir mordu, les moustiques femelles préféraient se reposer sur une surface de couleur sombre. L’équipe a donc mélangé le champignon dans de l’huile de sésame produite localement et réparti l’huile sur des draps de coton noir, qu’ils ont accrochés dans les compartiments de test de la sphère.
L’équipe a comparé les draps traités avec un champignon de type sauvage. Ils ont libéré 500 moustiques femelles et 1 000 mâles dans chaque compartiment et leur ont donné un veau à nourrir deux nuits par semaine. Après deux générations – 45 jours – il y avait jusqu’à 2500 moustiques adultes dans le compartiment de contrôle, environ 700 dans le compartiment avec un champignon de type sauvage, mais seulement 13 dans le compartiment avec le champignon OGM.

Des groupes anti-OGM pourraient s’y opposer

« C’est une étude intéressante », déclare Farenhorst. Cependant, elle note que l’approbation d’un champignon OGM demandera beaucoup de temps et d’argent dans de nombreux endroits et que les groupes anti-OGM pourraient s’y opposer, tout comme ils le le font pour les moustiques OGM qui résistent au paludisme. « Je ne suis pas convaincu que ce soit la voie à suivre. »
Mais Gerry Killeen, spécialiste du paludisme à l’Ifakara Health Institute en Tanzanie, estime que ce champignon transgénique pourrait avoir un avantage par rapport à ceux trouvés dans la nature: s’il pouvait être breveté, il serait plus facile de le transformer en un produit intéressant pour qu’une entreprise le développe et le commercialise.
« Le principal obstacle aux nouveaux outils de contrôle du paludisme n’est pas le manque de technologie ou d’imagination, mais bien l’absence de marché », a-t-il déclaré. Et comme ce champignon transgénique a besoin de si peu de spores pour provoquer une infection mortelle, ce produit pourrait être plus durable et moins cher que les champignons non modifiés.

Une technologie qui doit être mise en marche

« Si cette technologie a le potentiel de réduire les coûts et prolonger la durée de vie du produit, simplement en étant plus puissante », déclare Killeen, « il faut la mettre en marche ».
Source : Science
Crédit photo sur Unsplash :   Adrianna Van Groningen